Вход|Регистрация или Войти через:
Exact matches only
Search in title
Search in content
Search in posts
Search in pages
Filter by Categories
Библиография
Блог
Галерея
Изданные книги
Интервью
История вселенной
Новости
Поддержать автора
Server_ru

«Призрачный Сервер».

149.00 р.



Описание товара

Читать ознакомительный фрагмент

Андрей Ливадный.

Призрачный сервер.

 

Пролог.

 

 

Полог тьмы, пронизанный багряными, ветвистыми прожилками, висел низко, набухая, словно нарыв. Изредка из него били короткие, жадные, пепельно-клубящиеся выбросы, — они плавили камень, испаряли растрескавшуюся почву, и бессильно растекались серым токсичным туманом.

Окрестности холма — жуткий лес изваяний.

Навек окаменевшие фигуры воинов выдавливало из мглы. Сталь осыпалась ржавью. Серебро и мифрил вызывающе поблескивали.

Скупой красноватый свет сочился сквозь хмарь вечной непогоды, стыл кровавыми каплями на изгибах моих доспехов, змейками скользил по клинку, выкованному из лунной стали, прочерчивая на нем рунную вязь.

На вершине холма темнели руины замка. По склонам вились осыпи укреплений. Едва заметная, покрытая прахом дорога вела к главным воротам. Их образовывали два монолитных выступа известняка. В прошлом белоснежные, сейчас они выглядели тускло и призрачно, переливались оттенками алого. Над мягкими, оплавленными контурами надвратных башен, сквозь ядовитый туман едва просматривались очертания донжона.

Я остановился, скользя взглядом по лицам изваяний.

На душе было холодно и пусто. Кого-то из окаменевших воинов я наверняка знал в прошлом, но уже не мог припомнить. Куда же ускользнули те счастливые дни, когда шальная дрожь лихорадила мысли, волнами азарта пробегала по телу, толкала в водовороты событий?

Взметнулся прах. В окруживших меня мутных смерчах зародились силуэты темных стражей. Их глаза пылали мраком.

Рванулись одновременно, со всех сторон. Отыгрывая соло, я провел связку отработанных ударов, снося хиты самым резвым. Ярко вспыхнул «небесный щит»: с десяток «каменных проклятий» и менее мощных дебафов взметнулись искрами чистого пламени, перерождаясь под воздействием уникальных способностей паладина в ответный, очищающий вал огня.

Лунный клинок дрожал и рвался в бой, но твари уже осыпались прахом. Мой уровень им явно не по зубам.

Я сколько мог оттягивал этот печальный момент. Последний квестовый замок. Последнее пятнышко неисследованных территорий на карте огромного игрового мира — очередной реальности, пройденной вдоль и поперек.

Шаг, и вновь рванулись пепельные смерчи, выталкивая размытые в атаках фигуры, но… скучно. Не помогает и новый девайс, благодаря которому я ощущаю не только типичные для «реала» воздействия. Моя палитра восприятия намного богаче, ее переполняют присущие геймплею явления. Я чувствую, как потоки энергий струятся по броне, как ткань мироздания течет в жилах паладина четыреста тридцатого уровня.

Мой путь ведет к донжону. Там я положу на треснутый алтарь давным-давно найденный артефакт, и увижу, как лопнет багряный волдырь неба, как брызнут солнечные лучи в разломы мрачных туч и многоголосые разочарованные вопли темных стражей, низвергаемых в мрачные недра виртуального мира, вдруг сменятся чистым хрустальным звоном. Стены замка стряхнут окалину, осыплются пузырчатые наросты расплава, величественные постройки воспрянут из праха забвения.

Свет окружит меня, но тщетно.

Разработчикам больше нечем меня наградить. Ради одного игрока никто из них даже вскользь не подумает о новом патче, вводящем новые, невыполнимые для других задания или открывающем зубодробительные локации.

Я вырвался далеко вперед, и теперь должен уйти. Искать на просторах сети нечто новое, неизведанное, непознанное, но разве такое возможно?

Может быть. Если очень крупно повезет. Как бы не исхитрялись геймдизанейры, сценаристы, вряд ли моему искушенному взгляду предстанет что-то радикально новое…

 

* * *

 

И все же мир «Хрустальной Сферы» преподнес мне прощальный сюрприз, возродив слабую искру интереса.

Земля со стоном разверзлась выше по склону. Комья иссушенной почвы отбарабанили по доспехам, и взгляду неожиданно предстал сумеречный разлом.

Движением зрачков быстро навожу курсор на новый объект, но интерфейс к моему удивлению тупо молчит, не давая привычной информации. Трое темных стражей неожиданно прервали атаку. Твари развернулись, резво вскарабкались по осыпям камней и нырнули в открывшуюся расселину!

Не понял?! Кто внезапно занял мою законную верхнюю строчку в агро-таблицах неписи?!

Быстро просматриваю логи в поисках пропущенного дебафа, способного существенно понизить характеристики, но нет, все в порядке!..

В следующий миг из темных глубин разлома прорвались частые, ритмичные отсветы. До слуха долетел рокот и разочарованные вопли подыхающих темных стражей.

Не люблю я теряться в догадках. Привычным пассом обновляю «небесный щит», как вдруг из узкого лаза выползает едва живой игрок. Аватар незнакомый, шмот странный, больше похож на заляпанный маслом комбинезон. На лице сложная серебрящаяся татуировка, искажающая черты. В правой глазнице притаился артефакт, явно гномьей работы, — механическое подергивание приводов, обрамляющих прозрачный кристалл, говорит само за себя! Завершает странный облик незнакомца толстый рабский ошейник с обрывком цепи.

Еще одно надрывное усилие, и он выполз наружу, потерял опору, безвольно скатился по склону, попытался привстать, но тут же забился в конвульсиях, загребая пальцами прах.

Интерфейс по-прежнему тупо расписывался в бессилии. Игрока он не идентифицировал!

Я долго не раздумывал. «Длань», однозначно! И «Сокрушение оков»! Интересно ведь узнать, кто он такой?!

Способность, излечивающая всех дружественных и нейтральных игроков, взвихрилась искрами, окропила бедолагу, но тщетно! Либо у него хитов немерено, либо прокачан иммунитет к магии?!

Снова посыпалась земля. На этот раз из расселины выбрались трое. Ростом чуть выше метра,  широкоплечие, коренастые, с ног до головы закованные в уникальную броню, — ничего подобного встречать не доводилось! Неизвестный сплав глянцевито-черных оттенков, а поверх — блуждающие сполохи энергий! Что сразу бросилось в глаза: шлемы у них очень странные, лиц не видно, забрала глухие, выполненные из материала, похожего на толстое дымчатое стекло!

Темные кастеры, охраняющие ворота замка, мгновенно сагрились, разразились потоком заклинаний. Каменные проклятия, парализация, удушение, тяжесть, а вот и с неба прилетело: раскаленные болиды на миг разорвали тяжелые облака, обрушились на склон, выбивая всплески пламени!

Карликов такой выпад совершенно не впечатлил.

Мой интерфейс, наконец, заработал, проступили полоски их жизней. Полные! Чуть ниже — серая штриховка. Маны — ноль! И не восстанавливается! Имена — сплошной набор нечитаемых символов, явный баг, а дальше еще занятнее: раса «неизвестно». Уровень 500!

Пока я разбирался со скупыми данными, «гномы» (ну а как их еще называть?) шустро распределили цели. Один рванул к пленнику, второй устремился на меня, а третий развернулся в направлении ворот замка, вскинул «посох», больше похожий на футуристическое огнестрельное оружие, и снес кастеров длинной очередью, только прах разметало по сторонам!

Игровая механика трещала по швам. Иконки интерфейса внезапно мигнули, уровни противника резко уменьшились до 400+, словно движок заново пересчитал их, адаптировал к «Хрустальной Сфере». Уже легче! Я тут же атаковал ближайшего «гнома», провел коронную связку ударов. Клинок мутным росчерком вспорол доспехи, вонзился в плоть.

Карлик захрипел. Зеленая пузырящаяся кровь брызнула по сторонам. Его ноги подкосились, он рухнул на колени, вскинул руки, инстинктивно зажимая перерубленную глотку, —  игрок, однозначно, рефлексы не лгут! Непись анимирована совершенно иначе!

Второй, оставив в покое пленника, резко вскинул оружие, дал по мне очередь.

Полоску моей жизни снесло до тридцати процентов! Хорошо по старой привычке свитки всегда под рукой, в быстром доступе!

«Длань!»

Рывок вверх по склону. Искры исцеления вытягиваются за мной золотисто-туманным шлейфом, провожу комбо трехсотого уровня, клинок тяжело разрубает доспехи, вязнет, — едва хватило сил завершить связку ударов!

А расселина-то затягивается, тает!..

Третий «гном» вдруг начал резво отступать, сноровисто перебегая от укрытия к укрытию. Накладываю на него «слабость» — не помогает. Магия не работает!

Еще миг и он скрылся из вида. Среди развалин вновь вижу вспышки выстрелов, и недавняя меланхолия тает, просыпается жгучий интерес. Замок тем временем окутался пепельными выбросами. Темные стражи несутся со всех сторон, атакуют, но тщетно, — карлик занял удобную позицию, издалека выкашивая противников.

Он — мой!

Свиток в руках. Взгляд зафиксировал цель. Пальцы сломали печать. Хлопок телепорта, вспыхнувшие на лунном клинке руны, комбо!

Черную, увитую прожилками энергий броню на этот раз едва прорубило! Комбинация ударов не прошла. Жизнь противника просела всего на треть. Крепкий попался!

Карлик перехватил оружие, как дубину, ринулся на меня. Вся непись в округе бодренько агрилась, от окруживших нас пепельных смерчей померк хмурый полдень.

Пришлось действовать быстро.

«Гнев паладина», исполненный клинком из лунной стали, — убийственный аргумент в любой схватке.

Его голова в дымчатом шлеме подпрыгивая, покатилась вниз по склону. Брызги зеленой крови шипели и пузырились. Темные стражи, числом около сотни, азартно неслись со всех сторон, сжимая кольцо.

Цепкий взгляд по сторонам, хруст ломаемой печати на свитке, хлопок телепорта. В отдалении, выше по склону, за иззубренными стенами разрушенных укреплений раздался многоголосый разочарованный стон.

 

* * *

 

Отдышавшись, я присел подле освобожденного пленника, присмотрелся к серебристой вязи его странной татуировки.

Удивить игрока с моим стажем сложно, но на этот раз получилось. Учитывая полный ступор игрового интерфейса, пришлось поднапрячь память, быстренько перебрать другие игровые реальности, где доводилось бывать.

Ах, вот даже как?!

Тонкое кружево хай-тека пронзало и искажало черты незнакомца. Высокотехнологичный рабский ошейник вызывающе искрил.

Двое изрубленных мною карликов истекали зеленой кровью. Их аватары, явно не принадлежащие этому миру, медленно таяли! Я не склонен недооценивать фантазию разработчиков, однако нельзя забывать: «полет» их мысли жестко вписан в рамки игрового баланса.

Ну не могут они позволить себе подобный перекос ни ради прикола, ни в каких-то иных, пусть даже сугубо экспериментальных целях! Нафаршированные имплантами киборги? В мире меча и магии, который снискал популярность именно за счет чистоты фентезийного контента?

Но что же тогда произошло? Взлом? Хакерская атака?

Я видел, как затягивается тоннель между мирами. Расселина стремительно уменьшалась в размерах, теряя четкость очертаний. Вот она превратилась в пылающую точку, вспыхнула и угасла, оставив лишь перестук сорвавшихся в оползень камушков.

До респауна неписи еще пара минут. Невольно покосился на киборгизированных тварей. А, что если они все-таки НПС? Оживут? Примет ли их движок этого мира?

Памятуя о просевший в красный сектор жизни, решил не дразнить судьбу. Случай явно неординарный. Бегло просмотрел сделанные скриншоты, и лишь утвердился во мнении: сейчас осторожность не повредит. Подхватил тело пленника, отволок его ниже по склону, оставив между собой и низкорослыми, нафаршированными металлом уродами шагов тридцать.

Незнакомец слабо застонал.

— Ну? Ты как? Живой? — я пристально взглянул на него. На этот раз виртуальный курсор услужливо подсветил скорчившуюся фигуру. «$#$». Техник восемнадцатого уровня.

Жизнь «техника» таяла, теряя последние хиты, и я попытался его отлечить. Не сработало. Красная полоска медленно, но неотвратимо уменьшалась.

Иммунитет к магии. Жаль…

Его глаза открылись. Разбитые губы болезненно дрогнули. Хриплый шепот обжег, на губах «техника» пузырилась кровь, и мне удалось разобрать лишь пару слов:

«Призрачный… сервер…»

— Что? Повтори?!

Тот с трудом сфокусировал взгляд, булькнул кровью, снова выдохнул:

— Призрачный сервер… найди его…

На секунду я откровенно «подвис». Квест из другого мира?! Искра интереса вспыхнула вновь. А что если это только для меня? Эксклюзив? Тайная локация? Подарок от разработчиков? Попытка удержать интерес у отдельно взятого игрока?

Быстро открываю список заданий.

Облом. Нет там никаких новых квестов!

Последние хиты «$#$» таяли. Снова попытался его излечить, на этот раз при помощи разовой способности, восстанавливающей тысячу единиц жизни, но аура спецэффекта прошла сквозь тающее тело и бессильно растеклась по оплавленному склону кольцевыми сполохами золотистого сияния.

Респаун!

Взметнулись пепельные вихри. Пришлось резко вскочить, принимая вызов.

Секунд через тридцать с ближайшими стражами  было покончено.

Я обернулся. Ни пленника, ни загадочных тварей. Исчезли. Не осталось ничего, лишь прерывистый шепот настойчиво звучал в сознании:

«Призрачный сервер… Найди его…»

 

Глава 1.

 

Логаут.

 

Я сидел в старом продавленном кресле.

Напротив, за окном однокомнатной квартиры, клубилась ядовитая серая мгла. Промышленный туман. Суровый «реал», где царит техносфера. Бодро сияла зеленая искра герметизации помещений. В отличие от киберпространства тут, в случае внезапного отказа оборудования, неприятности гарантированы. Никакие бафы не помогут.

Несколько минут прихожу в себя. Вирткапсула, оснащенная массажерами и модулями поддержания жизни, вот уже с полгода используется не по назначению. Спросите — почему?

Охотно отвечу: я променял относительную безопасность на новые, недоступные ранее ощущения. Теперь киберпространство не изливается с убогих голографических экранов, не тычет меня под ребра ударными мембранами, — виртуалка всегда при мне. Небольших размеров имплантат, закрепленный на манер гарнитуры за правым ухом, охватывает висок и часть скулы, впивается под кожу миллионами наноигл.

Под оболочкой из телесного пластика — неизвестное мне количество чипов, образующих сложную нейросистему, соединенную с браслетом личного нанокомпа. Вот и все оборудование. Послезавтрашний день игровой индустрии.

Продукт высочайших технологий, благодаря которому любой игровой момент сначала обрабатывается в искусственной нейросети. Она формирует серии импульсов, напрямую транслируемые в мозг. Нейросеть постоянно обучается, генерирует новые ощущения, даже те, что абсолютно несвойственны реальному миру.

Рискованно?

Да кто бы спорил. Но мне все равно. Для человека давно и безнадежно утонувшего в киберпространстве, существуют явления куда более опасные, способные приговорить к долгой и мучительной агонии.

Например — скука.

Бороться с ней невозможно. Жить в реале для меня невыносимо. Он сер и убог. Вот только не надо меня переубеждать. Выбор давно сделан, мосты сожжены. Вирткапсула — это было классно. До определенного момента, пока мой рассудок не научился отличать правду от вымысла. Я хотел жить там, в мирах безграничных возможностей, но с каждым днем получалось все хуже. 3-д пространство все чаще теряло объем. Мой взгляд научился смотреть сквозь иллюзии и видеть скорлупу техногенного узилища. Я впадал в депрессию, сходил с ума, начиная осознавать, — мне никогда не поменять местами два мира. Потому и согласился на эксперимент, вернувший остроту ощущений, подаривший новые, недоступные ранее возможности.

Я встал, и побрел на кухню — кормить свою драгоценную биологическую оболочку.

Иконки перед глазами никуда не исчезли. Искусственная нейросеть никогда не отключается, она незаметно меняет интерфейсы, закрывает одни наборы опций и открывает другие. Взглянув на время, я соединился со службой доставки, заказал себе поздний ужин. Через пару минут прошипела пневматика. Объемистый цилиндр выкатился в лоток приемника. Беру его, сажусь за стол, сдергиваю фиксаторы. Торцы долой, символический шов — вскрыть. Оболочка разворачивается, как небольшая скатерть. На ней полная сервировка. Еда и напитки, в герметичных контейнерах. Все вкусное, питательное, и главное — не надо никуда ходить. Ем два раза в сутки. Сплю в вирткапсуле. Там удобно, привычно и безопасно.

Деформация психики? Безусловно. Признаю, но менять что-либо не намерен.

Первый нанокомп с голографическим экраном, мне подарили на двенадцатилетие. С тех пор реальный мир постепенно выцветал в сознании. Я все реже и неохотнее возвращался в него. Будь моя воля — ушел бы вообще, но, увы, технологии все еще топчутся на грани фола, и нейроимплантат в этом смысле — предвестник грядущего.

Мне тридцать девять. Не женат, не влюблен, финансово обеспечен. Чем зарабатываю на жизнь, расскажу позже.

Ем спокойно, без спешки, одновременно просматривая почту, приваты, — большую часть сообщений просто удаляю движением зрачков.

Не найдя в корреспонденции ничего интересного, начинаю глобальный поиск по запросу «призрачный сервер».

Да, не скрою, — зацепило. Интерес разбужен, а остальное, как не раз убеждался — дело техники.

По вашему запросу точных совпадений не найдено.

Я бегло пострел результаты поиска. Действительно, всякая чушь. Упоминаний об игровой реальности с интересующим меня названием, нет.

Настойчиво моргнула иконка входящего вызова. Ага, это разработчики моего уникального девайса. Информационные вампиры, блин. Подавай им ежесуточный отчет.

Ладно. Обязательства надо выполнять. Зрение на миг затуманивается, взгляд теряет фокусировку, — искусственная нейросеть быстро препарирует рассудок, бодренько сливает в сеть наиболее яркие нейрограммы.

Одним словом — тестовое устройство. Разработчики обещают, что конечная модель имплантата полностью впишется в рамки закона «о неприкосновенности личной жизни», но я не очень-то верю подобным заверениям.

Покончив с отчетами, встал, подошел к окну, по пути скормив утилизатору упаковку с недоеденным ужином. Нет аппетита.

«Значит, точных совпадений не найдено? Нет такой игровой реальности?» — я смотрел на укутанный промышленными выбросами город, воспринимая урбанистический пейзаж, как некий абстрактный фон. Накладываясь на него, перед глазами появлялись все новые и новые поисковые запросы, но тщетно.

А может, все случившееся, — это лишь игра моего воображения?

Нет. Исключено. Я не зря отослал нейрограммы. Будь там признаки  некорректной работы имплантата, меня бы уже запинговали требованием включить выделенный технический канал связи, «сеть поудобнее и ни о чем не думать».

Чего же они тянут? Не заметили внезапного всплеска эмоциональной активности?

Подсознательная тревога постепенно росла. Что-то здесь не так…

Плюнуть и забыть? Принять душ, выспаться, а завтра с утра на свежую голову заняться поиском новой реальности, которая станет для меня смыслом жизни на ближайшие годы?

Искра проснувшегося интереса, помноженная на растущее, беспричинное беспокойство, начинала жечь. А что если все случившееся дело рук нейрокибернетиков?

Признаюсь сразу: не люблю чувствовать себя в роли дохлой мыши, с которой забавляется жирный самоуверенный кот. Во мне сразу просыпается желание дать сдачи.

«Призрачный сервер».

Словосочетание засело в мыслях, как заноза.

Ладно. Имплантат у меня уже год. За это время кое в чем разобрался, сделал пару «домашних заготовок», опасаясь, что на мне вдруг начнут ставить экстремальные опыты.

Мысли прочь. Я полностью доволен и счастлив. Раздеваюсь, иду в душ. Нейросеть надежно запаяна в пластик, влага ей нипочем, но устройство очень дорогое, риск повреждений постарались свести к минимуму. Давно заметил, что иконки мнемонического интерфейса гаснут, пока я стою под упругими струями воды. Да и о микрослоте, расположенном в нижней части девайса, мне известно. Он пустует, но путем острожных экспериментов удалось выяснить: туда идеально подходит терабайтная карта памяти. Пару таких, с заранее записанными нейрограммами глубокого сна, я храню дома на случай непредвиденных обстоятельств.

Ловко подеваю заглушку, загоняю модуль в гнездо, но не фиксирую его до щелчка. Рано. Закрываю воду, насухо вытираюсь и сразу в вирткапсулу. Крышку оставляю поднятой, включаю режим отдыха, устраиваюсь поудобнее. Типа сплю…

Минут через пять касаюсь имплантата, загоняю чип до упора. Результат предсказуемый, проверенный: иконки внутреннего интерфейса тускнеют.

Для верности выжидаю еще немного, затем ускользаю в сеть. Реальность гаснет. Закрываю глаза, по памяти ввожу очень редко используемый мною логин, вхожу.

Чат откровенно отстойный, никому не интересный. Бросаю условную фразу. Мигает окошко привата. Виртуальный курсор вопросительно моргает.

«Хрустальная сфера. Агрион. Таверна».

«ОК», — мой выбор принят.

 

* * *

 

В таверне шумно. От игроков не протолкнуться. Я сейчас ничем не отличаюсь от нубов, скромно ищу свободный столик в дальнем углу.

— Привет, — ко мне подсаживается потрепанного вида гоблин. Смотрю на его руки, узнаю знак, показываю свой.

Разговариваем тихо, внимания не привлекаем.

— Подзаработать решил? Давненько не виделись. Как сам?

— Нормально.

За личиной поюзанного гоблина — мой первый работодатель собственной персоной. Нас с ним связывает долгая, и не скажу, что светлая история деловых взаимоотношений.

Лет в пятнадцать, уже безнадежно «утонув» в киберпространстве, быстро разжевывая и сглатывая игровые реальности, но, все еще отличаясь неразборчивой жанровой «всеядностью», я вдруг осознал: все самое интересное скрыто от меня за преградами возрастных ограничений и солидных (для подростка) денежных сумм.

Ну, чипы родительского контроля перепрошивались влет, такими же, как я, малолетними умельцами. Невелика оказалась проблема, чего не скажешь о деньгах. Учеба давно пошла по боку, «молодежный кредит» умудрился получить и истратить, — включился счетчик процентов. Я чувствовал, что вылетел на край пропасти, и несусь вдоль него, сохраняя равновесие чисто в силу инерции.

Играл азартно и жестко, взахлеб. Времени на вдумчивую прокачку персонажей не было. Мне четко светила недолгая карьера низкоуровенего Player Killer, — я наивно цеплялся за надежду, что лут с убитых игроков позволит продержаться еще немного, за счет внутренних игровых валют.

Вот тогда, на узкой тропке жизненных обстоятельств я и встретил Арбидо. Его настоящего имени я никогда не знал, да и не пытался выяснить. А вот он обо мне имел полную инфу, причем из реала.

Разговор тогда у нас вышел короткий, во многом нелицеприятный (для меня), но, как вскоре оказалось — деловой.

Он гасил мой кредит, разбирался со школьными проблемами. Знаний, естественно, добавить не мог, а вот оградить от неприятностей и подправить успеваемость обещал твердо.

Что хотел взамен? Мои игровые навыки. Нераскрытый к тому времени, непутево растрачиваемый талант. Впрочем, поначалу мне пришлось пахать на Арбидо без особых изысков. Слышали когда-нибудь о персональном «драйвере»? Нет? Вообще-то странно. Суть в следующем: тебе на время открывают доступ к игровому аккаунту клиента. Задачи самые разные. От прохождения квестов, которые игрок не может или ленится выполнить сам, до прокачки его перса. Попадается весьма нудная работенка, например, сбор редких ингредиентов, или крафт руды. Но когда изучишь определенный игровой мир, освоишься в нем, наловчишься, узнаешь многие секреты, то времени на прохождение заданий уходит все меньше.

Так я начал зарабатывать в сети. И не только «драйвером». Вскоре мне уже доверяли работенку более сложную и грязную.

Постепенно я начал соображать. Зарегистрировал и прокачивал в популярных игровых мирах своих персонажей, а затем через Арбидо продавал их. Или использовал сам. Добывал под заказ артефакты, уникальные доспехи, которые практически невозможно купить, — они выпадают в качестве лута из определенных мобов.

Если хотите узнать подробнее — никто секрета не делает. Сформулируйте запрос в сеть, и любой поисковик выдаст длинный список платных услуг.

Бизнес у Арбидо солидный. На него пашут тысячи наемников, в наиболее популярных игровых реальностях. Он дорожит репутацией и никогда не «кидает» клиентов. В последнее время я изредка выполнял для него VIP заказы, хотя в деньгах уже давно не нуждался. Сам научился зарабатывать, по ходу игры.

Гоблин смотрел на меня со знакомым прищуром.

— Следил за твоими успехами, — обронил он. — Мир молодой, целина непаханая. Выпотрошим его?

Я отрицательно покачал головой.

Арбидо удивленно вскинул бровь.

— Что, в образ вошел? Ты, не тупи, вылазь из шкурки паладина, — отечески посоветовал он. — Ну, давай, у меня время — деньги. Админских «закладок» много нашел? — старик по мелочи не разменивался. Ему подавай золотые жилы и мифриловые копи.  Ну, да, есть такие. И еще несколько локаций, куда простым игрокам хода нет. Они откроются через пару лет, не раньше. Но я-то знаю, как устроить досрочный глобальный ивент, с массовыми рейдами в неисследованные области. Есть у меня портальные ключи.

— Я сегодня — клиент.

Он нахмурился, пытаясь представить меня в роли заказчика.

— Ну, излагай.

— Нужен аккаунт в «Призрачном Сервере», — говорю уверенно, ничуть не сомневаясь в выполнимости выдвинутого требования.

Арбидо в курсе. Поисковики молчат, а он явно в теме! Только взгляд сразу стал колючим.

— Эк, тебя заносит, — проворчал он. — Чем тут-то не нравится?

— Скучно.

— Альта создай, — укоризненно посоветовал старик. — Попробуй разные способы развития. Мир-то с потенциалом. Лень в тебе говорит, а не скука!

Я недоуменно вскинул взгляд. С каких это пор Арбидо клиентами разбрасывается?

— Не можешь? — резко и нагло усиливаю давление.

— Мутный проект, — отмахнулся он. — Закрытый мир, застрявший на стадии альфа-тестирования, — он тут же понял, что сболтнул лишнего, насупился. — На инфу разводишь? — взгляд безошибочно остановился на моем виске. У аватара там ничего нет, никаких намеков на нейроимплантат, но шила в сети не утаишь. Я ему ничего не рассказывал, значит, по своим каналам пробил. Силен, однако.

— Все по-честному, — сглотнув, ответил я. — Хочу попробовать. Готов заплатить.

— Дурья башка, — беззлобно ответил он, что-то прикидывая в уме. — Ты не расслышал? Идет альфа-тестирование. Это закрытый клуб. Туда за деньги не берут. Если не пригласили, значит, не подходишь, уж по каким критериям, сказать не могу. Постучаться в дверь — не вопрос. Может даже и впустят. А вот дальше — муть начинается.

— Конкретнее?

— Конкретнее за деньги. Раз уж решил выпендриться, — плати.

— Сколько?

Сумма с пятью нулями высветилась в окошке интерфейса. Ладно бы в игровых валютах. Но Арбидо решил: все по-взрослому. Мысли, что он пытается уберечь меня от неприятностей, в тот момент не возникло.

«Жадная сволочь. Знает ведь, что таких денег у меня нет!»

— По бартеру, — тут же нахожу приемлемое решение.

— Ну? — он по-прежнему смотрит холодно.

Делаю встречное предложение. Список еще не открытых игроками уникальных объектов, пока без привязки к картам, ну и по мелочи, — артефакты из личных сбережений.

— Мало.

— Ты чего, сдурел? — я сегодня езжу без тормозов. Самому непонятно. Если честно, не уловил момент, когда искра интереса вспыхнула в воображении костерком едва осознанных, но жгучих желаний. Чувствую себя последним нидером[1], но ничего не могу поделать!

— Как хочешь, — он пожал плечами, намереваясь уходить.

— Нет, погоди! — добавляю к предложению закрытые локации с портальными ключами.

Арбидо сел, укоризненно глядя на меня.

— Жалеть не будешь?

— О чем? — тупо и бесстрашно улыбаюсь, упорно отмахиваясь от подсознательно чувства тревоги. — Теперь цена устраивает?

— Угу. Значит, расклад такой, — он переходит к делу. — Первая игра «будущего», — пока он произносит короткие фразы, информация, отданная мной в обмен, обретает нового владельца. — Давно имплантатом обзавелся?

— Год скоро.

— «Призрачный Сервер» тестируют уже лет пять. Берут только игроков с многолетним стажем. Ищут одиночек, у кого в реале ни семьи, ни друзей.

— В чем подвох?

— Многие не возвращаются оттуда. Залогинился и как в омут канул. Ни ответа, ни привета. Знаю, что всем без исключения ставят нейросетевые имплантаты. Такие, как у тебя. Ну и слухи ходят, о прорывах между реальностями. Практически во всех игровых мирах были инциденты. Появлялись твари, словно из ниоткуда. По моим сведениям они из «Призрачного Сервера», но доказательств нет. Админы мгновенно все подчищают.

Я слушаю, постепенно вникая в ситуацию.

Первая игра, на основе прямого нейросенсорного контакта?! Аж дух захватило! Все авантюрное, что еще живо во мне, мгновенно встрепенулось. Я имел возможность прочувствовать одну сторону технологии. И надо признать: был впечатлен. Так что же ожидает там, если любой объект настроен на интерактивное взаимодействие с нейросетью?!

Арбидо просто многого не понимает! Зато мне тут же стало ясно, — оттуда не возвращаются, потому что не хотят! — жажда новых острых ощущений вырвалась на волю, быстренько запинала здравый смысл в дальний угол сознания. Пока рассудок сминало прессом эгоистичных «хочу», любые подозрения, высказанные стариком, мной игнорировались.

— А ты не думал, что народ тривиально дохнет? — зло спросил он, подрезая крылья моей встрепенувшейся мечте.

— С чего бы?

— Девайсы опасные, — Арбидо вновь покосился на мой правый висок. — Мозги элементарно не выдерживают.

— Достоверные случаи?

— Нет. Но подозрения отнюдь не беспочвенны, можешь поверить.

— Знаешь, оставь их при себе.

— Уже все решил? — он криво усмехнулся.

— Да, решил! Без вариантов…

— Ну, дело хозяйское. К себе возвращайся. Жди.

— Нет, задержусь немного. Надо доспехи выставить на аукцион.

— Мне оставь. И аккаунты свои со всех игровых миров, либо продай, либо скинь в мой в депозитарий.

— Цену нормальную дашь?

— А когда я тебя обижал?

— Ладно, не вопрос. Деньги пока у себя подержи.

— Зачем?

— Ну, мало ли, вдруг мне внешние вливания потребуются?

Арбидо мрачно промолчал. Сидел с таким видом, словно я уже мертв!

— Так мы договорились?

Арбидо кивнул, а через секунду его аватар исчез.

 

* * *

 

Логаут…

 

В реальном мире царит ночь. Я бесцельно прохаживаюсь по комнате, подолгу стою у окна, пытаясь скоротать нетерпеливое, полное тревожных предчувствий ожидание.

Думаете, я болен? Зависим? За окно взгляните.

Уступчатые мегакварталы пронзают облака. Город, простирающийся на половину континента, укутан смогом, пронизан ветрами. Утилитарные стены зданий стыдливо укутаны аурами голограмм, между ними текут реки огней, прорываются клубящиеся выбросы промышленного тумана. Город дышит тяжело, он полон света и энергий, но, по сути, давно и безнадежно мертв.

Вне герметизированных помещений способны выжить лишь сервы. Теперь это их планета, а для меня и миллиардов мне подобных единственным прибежищем, где еще можно сохранить рассудок, стало киберпространство.

В пору юности оно казалось безграничным, но это не так. Со временем начинаешь понимать: виртуальные миры в подавляющем большинстве — штамповка. Антураж и гемплей, от которых когда-то захватывало дух, давно поблекли. Искушенный рассудок требует новых ощущений,  но где их взять, если все уже пройдено сотни раз, сотнями способов?

Возвращаться в убогий реал из скучной, приевшейся виртуалки — невыносимо. Многие меня поймут. От этого начинаешь сходить с ума, и лучик неведомых ощущений попросту рвет сознание.

Игра будущего! Да наплевать, что на уровне альфа-теста! Я хочу с головой погрузиться в мир, основанный на нейросетевых технологиях!

Входящих сообщений нет…

Как мучительно ждать. Но как прекрасно болезненное предвкушение… Адский коктейль из острых чувств и эгоистичных желаний…

…В три часа ночи мигнула иконка интерфейса.

Открываю.

Сетевой адрес, логин и пароль!

Дрожь — крупными мурашками по телу. Тихо шелестят приводы вирткапсулы. Как медленно!

Залезаю внутрь. Датчики систем жизнеобеспечения льнут к телу.

Внимание, введенный вами адрес предназначен только для служебного пользования!

Ввожу логин и пароль.

Активация нейросетевого соединения. Нейроимплантат подключен.

Закрываю глаза. Сознание проваливается во тьму.

 

* * *

 

Призрачный Сервер. Логин…

 

Дрожь по телу.

Сознание сбоит. Еще ни разу вход в игровой мир не сопровождался таким букетом болезненных и странных ощущений!

Я ничего не вижу. Пытаюсь пошевелиться, но не чувствую тела. В висках медленно гаснет пульсирующая боль.

Иконки интерфейса серые.

Острое покалывание в мышцах. Смутные почти не различимые тени скользят на периферии сознания. До слуха вдруг долетает жалобное причитание, похожее на детский плач.

Вдох. Судорожный, рвущий легкие вдох…

Я лежу на твердой заиндевелой поверхности, — точнее ощущения пока определить не могу. Воздух холодный и разреженный.

Перед мысленным взором мелькают сообщения:

Расширитель сознания —  не установлен.

Метаболический корректор —  не установлен.

Усилитель рефлексов — не установлен.

Семантический процессор — не установлен.

Условия для альтернативного старта выполнены.

Инициализирован альтернативный старт.

Я уже кое-как отдышался и теперь стоически ожидал вступления. Эдакого сногсшибательного полнопространственного ролика, с потрясающими спецэффектами.

Боль вернулась вспышкой. Я невольно вскрикнул. Чье-то жаркое дыхание обожгло щеку, глаза открылись, первый «спецэффект» потрясал: тварь, отдаленно похожая на уродливую мартышку, пыталась прокусить мою странную экипировку. Впиться в горло ей мешал кольцевой выступ надетой на меня брони.

Рефлекторно, преодолевая слабость мышц, хотел врезать ей, но тварь испуганно отскочила, и, причитая детским плачем, скрылась в темноте.

Жуть…

Эффект присутствия просто потрясающий! Я еще чувствую горячее, алчное дыхание на щеке! Адреналин зашкаливает до багряной пелены, застилающей взгляд. Дрожь гуляет волнами, меня реально колотит!

Иконки интерфейса постепенно оживают, подсвечиваются.

Первым делом лезу в лог-файл, бегло читаю:

Кикр, ксеноморф пятнадцатого уровня, пытается перегрызть вам горло.

Кикр испуган вашей попыткой атаки и убегает.

«Да, ладно!» — я, кряхтя, сел. Это же по определению должна быть нубовская локация! Откуда здесь НПС пятнадцатого уровня?! Какой еще альтернативный старт?! Где окно создания персонажа?! Где ветки развития, нераспределенные очки умений?! И вообще… где я?!

Холодно. Зуб на зуб не попадает! Вокруг морозная мгла. Пол ровный, явно не земля и не камень. Какое-то искусственное сооружение?!

Перед мысленным взором внезапно появляются сообщения:

Получено новое задание: «В одиночестве».

Исследуйте окрестности. Попытайтесь найти хотя бы одного человека.

Получено новое задание: «Сон разума».

Найдите и имплантируйте себе расширитель сознания, чтобы получить доступ к панели развития персонажа.

Получено новое задание: «Твои проблемы».

Найдите и имплантируйте себе метаболический корректор, чтобы выжить.

Получено новое задание: «Цена свободы».

Найдите и имплантируйте себе усилитель рефлексов, чтобы получить возможность перемещения между локациями.

Получено новое задание: «Я их слышу».

Найдите и имплантируйте себе модуль семантического процессора, чтобы понимать ксеноморфов.

Разблокировано эпическое задание: «Призрачный Сервер».

Узнайте, кто создал окружающую вас действительность, чтобы открыть новые ветки развития и активировать глобальный сюжет.

Открываю панель персонажа.

«Андр. Человек первого уровня».

Контуры тела, с серыми слотами. Из экипировки, странного вида доспехи.

Читаю: «Легкий бронекостюм. Интегрированного вооружения нет. Оснащен пятью слотами для подключения специализированных кибернетических модулей. Не герметичен без шлема! Отчет сканера окружающей среды: кислород — десять процентов. Вредные примеси — двадцать процентов. Эффект: Вам трудно дышать. Каждая минута, проведенная без защиты, ухудшает здоровье, отнимает жизнь. Имплантируйте метаболический корректор или найдите шлем экипировки, чтобы выжить!»

Где-то поблизости вновь послышались причитания, теперь похожие на истеричный смех. Кажется, они доносятся с разных сторон!

Я вдруг закашлялся. Дышать и вправду трудно! Перед глазами на миг все поплыло, начало двоиться.

Вы получили дозу токсина.

«Да что б вас всех!» — с трудом встаю, озираюсь по сторонам.

Огромное помещение, судя по эху. Стен не видно. На полу наледь. В какую сторону идти, непонятно. Все тонет во враждебной, стылой, отравленной мгле.

Впервые за многие годы, проведенные в различных игровых реальностях, чувствую замешательство. С одной стороны градус моего интереса растет с каждым ударом сердца. Давно такого не испытывал! Чувство позабытое, пьянящее, словно встал с постели после долгой болезни, и теперь жадно внимаю обновленным ощущениям.

В сумерках сознания напряженно шепчутся Опыт с Осторожностью, недвусмысленно намекая, — жесть полная! Что еще за альтернативный старт?! Тебе с хода едва горло не перегрызли!

Не тупи! Каждый вдох снимает хиты жизни. Ищи этот шлем!

Вопрос: где искать? Переключаюсь на карту, предварительно сделав задание активным. Маркеров направления нет. Повсюду «туман войны». Уровень сложности при альтернативном старте, похоже, наивысший, для любителей харда.

По первым впечатлениям понимаю: я тут всерьез и надолго. Для начала надо выяснить расположение точки респауна. Обычно она находится в безопасных локациях, где много нейтральных персонажей и начинающему игроку не грозят немедленные смертельные неприятности.

Очень сомневаюсь. Реально напрягает задание «Цена свободы». Без таинственного «усилителя рефлексов» меня может возродить тут же. Надежда на перенос слабая. Чутье подсказывает: разработчики не зря ввели «альтернативный старт».

Снова осматриваюсь, стараясь вдыхать как можно реже. У геймдизайнеров явно был выходной, когда прорабатывался этот уровень. Эмосфера конечно жутковатая: отдаленный плач, всхлипы и истеричный смех откровенно давят на психику, холод донимает, а вот на декорации поскупились.

Изредка пол передает ощутимые вибрации, в которых несложно угадать ритмику тяжелых шагов.

«Ладно. И не в таких передрягах бывал», — ориентируясь на звуки, выбираю безопасное, на мой взгляд, направление.

Мгла струится, льнет ознобом, причитания и смех постепенно удаляются, сердце бьется часто, неровно, дыхание не проконтролировать, — полоска жизни начинает заметно проседать, а мне еще не встретилось ни одного объекта!

Минут через пять заметил уходящую ввысь гору каких-то небольших, остроугольных обломков. Похоже на осыпь камней? Сворачиваю к ней, иду, пошатываясь, — токсичный туман становиться гуще, принимает зеленоватый оттенок. Каждый вдох несет букет острых болезненных ощущений. Нейроимплантат обучается быстро. Хотел реализма? Получи по полной! — сгибаюсь в приступе судорожного кашля, перед глазами все плывет.

Шорох! — резко оборачиваюсь, мельком замечаю сутулые низкорослые силуэты, промелькнувшие во мгле, машинально хватаю угловатый камень, не замечая, что поранился в кровь. Перчаток на мне нет. Неизвестные твари исчезают из поля зрения, зато остается сообщение:

Вы получили критическое повреждение!

«Да с какого перепуга?! Меня же никто не трогал!» — смотрю на камень, зажатый в окровавленных пальцах. Он светится! Тускло, едва заметно, неравномерно. Фокусирую внимание на предмете, читаю:

«Радиоактивная руда. Эффект — лучевая болезнь. В данный момент противодействие невозможно. Найдите метаболический корректор, чтобы нейтрализовать смертельное воздействие окружающей среды».

Ситуация, как и гемплей в целом, резко перестает мне нравиться. Полоска жизни уменьшается с невероятной скоростью. Ноги дрожат. Меня вдруг выворачивает наизнанку, я падаю, бьюсь в судорогах.

Минута страдания завершается параличом. Конвульсии прекратились, тьма наползает, пожирая сознание, но в последний миг восприятие неожиданно обостряется: далеко вверху вижу проломленный свод, взгляд, проникший сквозь полог мглы, различает футуристические очертания космического корабля. Он пробил перекрытие и застрял в нем. Осыпь камней, ставшая причиной моей скоротечной, болезненной и бесславной гибели, — это руда, высыпавшаяся из его трюмов…

 

* * *

 

Респаун.

 

Тяжелые шаги сотрясают пол.

Токсичная мгла, корка наледи, плаксивые причитания, — обстановка знакомая. Пальцы сжимаются в кулак. Подсознательно жду нападения тварей, чувствуя себя злым, растерянным и обманутым. Кому сказать: четверть века игрового опыта за плечами и так глупо погибнуть!

Не понимаю, что происходит?! Задача разработчиков — привлечь игрока, дать ему возможность постепенно погрузиться в виртуальную реальность, а не оттолкнуть. Реакцию новичков на такой «альтернативный старт» предугадать несложно. Логаут, и пошли вы все!

Лежать на заиндевелом полу холодно. Встаю. Настроение паршивое. Интерес еще не иссяк, но уже близко к тому. Дайте мне возможность нормально покачать персонаж! Я деньги заплатил, и немалые!

Злоба растет.

Кнопку «логаута» пока не жму из принципа, хотя есть все основания полагать: локация глючная. Не стоит забывать — игра в процессе альфа-тестирования. Сдерживаю эмоции, шлю админам тикет с описанием встреченных мною проблем.

В ответ — ничего. Причитания, плач и смех приближаются с трех сторон.

Сквозь сумрак вижу низкорослую уродливую фигуру. Тварь скачет на пределе видимости, опираясь на четыре конечности.

Кикр, ксеноморф пятнадцатого уровня.

Точку респауна надо переносить! Знать бы как? Подходящих артефактов и умений нет. В игровом интерфейсе такая опция не предусмотрена.

Злость постепенно растет. «Так, спокойно!» — прикрикиваю на себя. Нужно отключится от сервера и попытаться войти снова! Иных вариантов не вижу. Схватка с тремя мобами пятнадцатого уровня заранее обречена на провал. Надеюсь, что «альтернативный старт» — это следствие сбоя, и при повторном соединении меня переместит в нормальную локацию.

 

* * *

 

Логаут.

 

Медленно прихожу в себя. Дома тепло, но мышцы еще лихорадит, промозглый холод прочно засел внутри.

В горле першит. Надышался токсинами. Имплантат, млин, высокая степень реализма — это классно, но беспределом кончай заниматься!

Быстро и жадно пью, не вылезая из вирткапсулы.

Ладно. Попытка номер два.

Ввожу сетевой адрес, вижу знакомое сообщение.

Вы пытаетесь войти в технический домен, предназначенный только для служебного пользования. Вероятно, вы оказались тут по ошибке…

 

* * *

 

Логин.

 

Токсичная мгла всколыхнулась вокруг.

Машинально задерживаю дыхание, отчетливо слышу приближающиеся звуки семенящих шагов, резко разворачиваюсь, но поздно, — одна из тварей уже распласталась в прыжке! Толчок  в грудь, взмах когтистой лапы, вспышка боли. Удар пришелся мне в голову, полоснул наискось, кровь пульсирующим веером брызнула на пол!

Не удержав равновесия, падаю. Тварь отскочила.

— ГГГРРГГГРРР — сгорбленные силуэты кружат во мгле, все ближе, ближе, ближе…

Я медленно отползаю. Острота и глубина ощущений попросту сминают рассудок. Все пережитое ранее — бледная тень происходящего. Кровь заливает глаза, я чувствую ее вкус, участившееся дыхание рвет легкие, игровые стереотипы разлетаются вдребезги.

Уровень реализма зашкаливает. Я задыхаюсь. Из глубин сознания, ломая многолетнюю наледь скуки, рвутся инстинкты, от которых у самого — мурашки по телу. Еще миг и теряю всякий контроль, забываю об игровом балансе, разнице в уровнях, остается только дикое желание: выжить любой ценой!

— ГГГРРГГГРРР… — стремительная тень рванулась из сумрака.

Защищаясь, инстинктивно вскидываю левую руку. Острые зубы прокусывают броню, впиваются в плоть, рвут мышцу, боль мгновенно пронзает от плеча до копчика, — в глазах темнеет, из горла рвется надсаженный крик. Два других ксеноморфа, нарвавшись на мой безумный взгляд, почему-то не решаются атаковать. Пятятся, словно обжегшись, и вновь начинают кружить в отдалении, истерично причитая.

Правой рукой хватаю тварь за загривок, хрипя, отрываю от себя, вижу ненавистную, сморщенную, покрытую мелкими складками морду. Его глаза алчно горят, зубы торопливо и жадно дожевывают кусок моей плоти!

Сознание мгновенно «поплыло». Ничего не соображая, в припадке неконтролируемой ярости бью его головой о пол. Снова. Снова. Снова. Хруст сломанных костей, булькающие звуки, — все воспринимается сквозь багряную дымку, и я не могу остановиться…

Новый уровень!..

Сообщение, — как отрезвляющая пощечина.

Медленно разжимаю пальцы. Озираюсь, но два ксеноморфа куда-то исчезли, даже издевательский смех больше не скребет по нервам. Вокруг — оглушающая тишина. Перед мысленным взором искажаются строки.

Снова читаю:

Новый уровень!

Вы получили уникальную способность «Аффект», присущую только людям. В случае отражения нападения, действуя без оружия, при уровне здоровья ниже пяти процентов, вы игнорируете защиту врага, нанося только критические повреждения.

Ваш вид внушает врагам безотчетный ужас. Они бегут, теряя способность атаковать.

Медленно оседаю на залитый кровью пол. Наледь подтаяла красноватыми лужицами. Меня трясет, потом вдруг начинает тошнить. Ничего не могу сделать, содрогаюсь от отвращения, звенящая тишина сменятся гулом в ушах.

Левой руки не чувствую, она повисла плетью.

Полоска жизни едва мерцает. Боль не унимается. Раны кровоточат, — так это и есть игровая реальность завтрашнего дня?!

 

* * *

 

«Аффект» все еще работает, вижу я плохо, соображаю и того хуже.

Все поглощает боль. Кровь нечем остановить, нет даже лоскута ткани, чтобы сделать жгут.

Взгляд останавливается на растерзанном мной ксеноморфе.

Лут еще никто не отменял, хотя желудок отчаянно протестует. Все ощущения лежат за гранью привычного. Ну, взять хотя бы этого «кикра». Какой из него монстр? Мартышка, только когти и зубы опаснее. А царящая вокруг эмоциональная атмосфера? Что в ней ужасающего? Видал я и тварей покруче, и локации, где реально жуть накатывала. А тут? Пустое пространство, несколько «обезьянок», токсины. Скажете — детский сад, а у меня нервы не в порядке? Угу. Только рукой не пошевелить, и кровь с пальцев капает. Липкая, горячая… Каждый вдох не только хиты снимает, но и неслабо на самочувствии отражается. Хотите попробовать?

Внутренние оппоненты подавленно молчат.

Присаживаюсь на корточки, переворачиваю ксеноморфа. Позавтракал, тварь? Вместо морды месиво. Череп треснул. Зубы выбиты.

И как его обыскивать? Нет, я многое способен принять, но это же откровенный треш[2]! Причем со стороны разработчиков! На нем же нет шмота, шкурка своя, и та вся свалявшаяся… Ну что брюхо ему вспарывать что ли?!

С отвращением (раньше за собой такого не замечал) коснулся живота твари. Ах, хитры! Карман у него. Как у кенгуру.

Вытаскиваю непонятный осклизлый комок. Брезгливо взвешиваю на ладони, рассматриваю, стараясь сфокусировать внимание на загадочном предмете.

Симбионт. При обычных условиях отнимает сто единиц жизни каждый час. При ранении восстанавливает тысячу единиц жизни единовременно. Подходит под метаболизм кикров, даргиан, хаашей. На людях не испытывался, эффект неизвестен.

Искра интереса вновь начинает тлеть. Я конечно не собираюсь глотать всякую пакость, да и не знаю, как правильно эту дрянь инсталлировать, а комок-то вдруг шевельнулся, вытянул подобие ложноножки, — кровь почуял, не иначе?

«Ну его…» — упаковываю добычу в кармашек экипировки, а сам осматриваюсь, прислушиваюсь. Как говорил один персонаж: «паранойи много не бывает». Полностью с ним согласен.

Чувствую, скорый респаун мне не светит. Кровь уже запеклась. Боль слегка притупилась, дышать по-прежнему трудно, но жизнь медленно восстанавливается. Боец из меня сейчас, мягко говоря, «никакой», действовать надо осторожно, но быстро, пока ксеноморфы в страхе разбежались.

Только сейчас запоздало задумался: а что мне вообще известно о «Призрачном Сервере»?

Как выяснилось — ничего, кроме куцего личного опыта. Судя по полученным заданиям, реальность с явным техногенным уклоном. То-то мне космический корабль и померещился. Да и само понятие «ксеноморф» подходит под контекст.

И где же я нахожусь?

А вот это как раз предстоит выяснить. Ровная, явно искусственно созданная поверхность под ногами может означать все что угодно. Токсины? Тоже не показатель. Надо исследовать территорию. Как уже убедился, выбор направления критичен. Чем гуще мгла, тем больше токсинов. С зеленоватым свечением теперь все ясно, обходить стороной, пока нормальной экипировкой не разживусь.

В общем, не заметил, как действие «Аффекта» сошло на «нет».

Да, полоска жизни немного подросла. Явно побольше пяти процентов. Попытался состроить гримасу, пугая воображаемую непись, но тут же поморщился, — рваная рана (от темени до подбородка) мгновенно дала о себе знать. И так испугаются. Я себя в зеркало сейчас не видел, но оно и к лучшему.

Мгла в одном направлении показалась мне не такой густой, и я отправился в путь, навстречу полной неизвестности.

 

* * *

 

На этот раз направление выбрал правильно. Мгла быстро редела, дышать стало легче, начали попадаться странные объекты.

К сожалению моего мнения о качестве проработки уровня и его дизайне они не изменили. Различных размеров наплывы с мягкими очертаниями наводили на мысль о бушевавших тут когда-то высоких температурах.

Попробовал исследовать некоторые из них. Останавливался, фокусировал взгляд, прикладывал руку к поверхности, похожей на пронизанное пузырьками стекло, — безрезультатно. Интерфейс не работал. Создавалось ощущение, что разработчики и сами не знают, чего они тут наваяли, и как это использовать.

Абсурд?

А вам доводилось тестировать откровенно «сырой» продукт? Мне вот пару раз посчастливилось. Впечатление примерно такое же. Пустынные уровни, вместо большинства игровых объектов, условные маркеры, — с ума можно сойти от скуки. Огромные пространства, где на десятки километров не встретишь ничего примечательного.

Стоп! Интерфейс, кажется, ожил!

При должной концентрации внимания в глубинах некоторых оплавленных выступов начали появляться очертания таящихся внутри предметов. Они мерцали и выглядели весьма расплывчато, — деталей строения разглядеть невозможно.

А ведь наверняка что-то ценное!

Стекловидная поверхность местами потрескалась, и я тут же принялся исследовать «слабые места», морщась от боли, простукивал их кулаком. Чрезмерно не усердствовал. Жизнь восстанавливалась очень медленно, скорость регенерации совершенно не радовала. Пошло уже минут десять после схватки с ксеноморфом, а любое движение до сих пор отзывалось болью.

«И что же там внутри спрятано?» — я сгорал от любопытства. Многолетний игровой опыт подсказывал: места заброшенные. Возможно, тут до меня вообще никто не бывал! Предметы могут оказаться попросту бесценными, уникальными, единственными в своем роде!

Ну, все. Потекли слюнки. Оставлять такое добро, — это даже не бесхозяйственность, а преступление! Особенно в моем положении, когда нет возможности для нормального фарма!

«Что же там внутри?»

У меня внезапно появилось неприятное чувство, словно кто-то пристально смотрит со стороны, как на букашку, решая, придавить, или пусть бегает?

Замер. Осмотрелся, но ничего подозрительного вокруг не заметил. Тот же сумрак, да плавные очертания загадочных, спекшихся в стекловидную массу пригорков.

А предметы, заключенные внутри, проступили четче! Неприятное ощущение исчезло, и тут же перед мысленным взором появилась надпись:

Без расширителя сознания вам недоступно детальное изучение скрытых от взгляда предметов.

Установите имплант или приобретите мобильный сканер. Вы также можете разрушить препятствие подходящим инструментом, при этом шанс повредить находку — 90%. 

«Так…» — я разочарованно вздохнул. Опять все упирается в импланты? Но где их взять?

Ладно. Вернусь сюда позже. Переключился на карту местности. Ага. Вот тут я нашел радиоактивную руду. А вот здесь нахожусь сейчас. Поставил маркер, твердо намереваясь заняться археологией при первой же возможности.

За это время полоска жизни подросла до тридцати процентов. Мигали сообщения о наличии нераспределенных очков навыков, но тратить их не на что. Все ветки развития персонажа закрыты.

На мой тикет никто из админов так и не отреагировал.

 

* * *

 

Прихрамывая, я медленно брел в направлении желтоватого зарева, замеченного в отдалении. Первый час игрового времени позади. Впечатления противоречивые, неоднозначные.

Характер местности постепенно менялся. Токсичный туман исчез и больше не досаждал. Свод огромного зала понижался, разнообразие оплавленных объектов возрастало. Они стали выше, принимая замысловатые очертания непонятных мне устройств, образуя фантастические фигуры, колоннады, арки и даже анфилады. Появились дополнительные источники света. Некоторые из загадочных образований источали тусклое сияние, их повреждения носили теперь поверхностный характер, а вскоре и вовсе исчезли.

Я уже понял, что удаляюсь от эпицентра какой-то давней катастрофы, и подсознательно ждал, что с минуты на минуту начнется нормальный игровой процесс: появятся низкоуровневые НПС, и все встанет на свои места.

Присматриваясь к окружающим устройствам, заметил: от большинства остались лишь массивные, скелетоподобные каркасы. Кто-то тщательно потрудился, выдрав все, годное для исследования или вторичного использования. Вот-вот. Тем ценнее артефакты, заключенные в глубинах оплавленных взгорков!

Если бы отыскать «подходящий инструмент», вернуться назад, разбить стекловидные наплывы…

Задумавшись, я прозевал опасность! Уклон пола вдруг резко изменился, проседая огромной воронкой, топорщась изломанными балками несущих конструкций, погнутыми прутьями арматуры, пластаясь связками кабелей, — поскользнувшись, я потерял равновесие, кубарем покатился вниз, ранясь об острые изломы металла.

Чудом успел ухватиться за какую-то трубу, изрядно поеденную кислотой, прильнул к ней, поглядывая вниз.

Падать метров пятнадцать не меньше! Желтоватый свет сочился из уродливой пробоины. Ее обрамлял рваный тускло поблескивающий металл. Воронка глубокая, ближе к центру почти отвесная. Цепляясь за ветхие, осыпающие трухой, угрожающе поскрипывающие трубы, я озирался, вбирая взглядом открывшуюся панораму: крутые склоны были усеяны останками различных существ!  Мумифицированные тела, застрявшие среди покореженных коммуникаций, виднелись повсюду! Внимание привлекли нитки тросов, исчезающие в пробоине, и наспех прихваченные сваркой решетчатые конструкции, явно проложенные уже после образования воронки.

Постепенно в тусклом желтоватом свете я различал все больше деталей. Здесь вне сомнения пролегал некий часто используемый путь, и регулярно вскипали нешуточные схватки! Лишь некоторые тела, насаженные на огрызки точащей из стен арматуры, выглядели жертвами случайного падения.

Внезапный приступ резкого головокружения заставил меня судорожно прильнуть к ветхим трубам.

Кислородное голодание! Ваша сила, выносливость, ловкость и восприятие понижены на два пункта! Без метаболического импланта здесь не выжить!

Да слышал уже!

Я замер, пережидая неприятное состояние, и это спасло от куда более серьезных проблем!

Внизу метнулись резко удлиняющиеся тени, в разреженном воздухе послышался приглушенный скрежет, — с десяток худых, жилистых созданий появились в поле зрения, начали быстро карабкаться вверх, ловко цепляясь за решетчатые конструкции. Одежды на них не было, только знакомые мне рабские ошейники!

Присмотрелся. На этот раз интерфейс отреагировал бодро:

Хааш. Разумный ксеноморф. Пилот семнадцатого уровня. Текущий статус: пленник.

Не знаю как насчет разумности, а внешний вид хаашей внушал опасения. Ростом эти существа метра два с половиной. Худощавые, но невероятно сильные. Строение черепа, как у ящеров. Руки длинные, кисти черыхпалые, с  цепкими многосуставчатыми фалангами.

Пока я их разглядывал, не шевелясь, не дыша, прикидываясь заурядной деталью рельефа, глубоко внизу вновь появились тени, и вверх принялись карабкаться коренастые бойцы, с ног до головы закованные в броню.

Снова фокусировка взгляда, но, к моему разочарованию информации — ноль.

Без расширителя сознания вы не можете идентифицировать противника в полной гермоэкипировке. Найдите и установите имплант, чтобы узнать характеристики брони, оружия…

Ну, это как сказать. Внешний вид карликов мне определенно знаком!

Продолжаю наблюдать. Хааши уже поднялись наверх и исчезли из поля зрения.

Карлики взбирались не менее ловко, но шумно. Даже разреженная атмосфера передавала гул микромоторов, лязг, бряцание.

Рейд! Натуральный рейд!

Я насчитал полсотни низкорослых фигур. Вслед за ними появились совсем уж странные создания, отдаленно напоминающие  медуз. Они свободно парили в воздухе, держались обособленной группой.

Поводыри, — скупо отчитался интерфейс.

Меня окатило холодом. Ощущение ментальное, учитывая, что я уже взмок от напряжения, стараясь оставаться незамеченным.

Поводыри явно управляли рейдом. Рискуя заработать косоглазие, провожаю их неторопливый полет пристальным взглядом, и подмечаю: студенистая плоть, пронизанная хрящевидными уплотнениями, щедро нашпигована различными кибернетическими модулями! Особенно хорошо это стало заметно, когда одно из загадочных существ случайно задело за острый выступ металла. Я думал сейчас его распорет, но куда там! Вспыхнуло защитное поле, по сторонам полетели брызги расплава, а внутри полупрозрачного тела внезапно проявился объемный рисунок энергетических нитей, похожих на раскаленную проволоку, объединяющих множество имплантированных устройств в единую систему.

Опасные твари…

Замыкали рейд два десятка тяжело навьюченных хаашей. Несмотря на свою физическую силу и выносливость, они заметно сгибались под весом объемистых контейнеров со снаряжением, карабкались натужно и медленно.

Проверяю полученную ранее информацию. Провожаю взглядом последнего, читаю:

Хааш. Разумный ксеноморф. Пилот двадцать первого  уровня. Текущий статус: пленник.

Вы можете освободить пленника, уничтожив управляющий модуль ошейника, при этом ваша репутация изменится. Не все люди с пониманием отнесутся к освобождению ксеноморфа. Ваша репутация среди некоторых человеческих группировок пострадает пропорционально уровню проповедуемой ими ксенофобии.

Ну, наконец-то! Полученные сведения откровенно порадовали. А то я уж начал думать, что тут собрались игроки с весьма странными предпочтениями. Хотя, чему удивляюсь? Многие ведь играют за гоблинов, орков и других мифических созданий. Чем ксеноморфы хуже?

Пока я размышлял, замыкающая группа хаашей вскарабкалась наверх и скрылась из вида.

Перевожу дух и тут же спрашиваю себя: куда направляется рейд? Уж не за моими ли уникальными предметами?

Одергиваю себя. Не зарывайся. Для второго уровня — неплохо справляешься. Окидываю хозяйским взглядом отвесные стены, где среди покореженного металла виднеется множество мумифицированных тел. Вот мой шанс отыскать что-то стоящее, хоть как-то экипироваться и вооружится, прежде чем искушать судьбу, спускаясь ниже.

 

* * *

 

К решетчатым конструкциям я решил пока не приближаться, начал исследование с противоположного от них обрыва.

Мое первое впечатление оказалось ошибочным. Это была не воронка, по крайней мере в классическом понимании термина. Не могу представить, как образовалась столь огромная дыра, и почему образующие ее склоны, сначала пологие, вдруг становятся отвесными?

Пробираться среди хаоса искореженного металла было непросто. Вообще-то стены напоминали слоеный пирог, над созданием которого трудились отнюдь не кулинары.

Представьте, что между прочными плитами из неизвестного мне материала, кто-то уложил плотно спрессованную техногенную начинку, состоящую из трубопроводов разного диаметра, энерговодов (их я ошибочно принял за «арматуру»), загадочных механизмов, и узких технических тоннелей.

Я насчитал пять таких, лежащих друг над другом, прослоек. Их содержимое частично выворотило наружу, поломало и оплавило. Механические потроха переплетались, провисали, образуя шаткое, опасное пространство.

Пробирался медленно. То и дело кажущиеся прочными элементы обманывали ожидание, внезапно проседали или рассыпались, с предательским грохотом роняя вниз обломки. Если сорвусь, то разобьюсь насмерть. Точка респауна расположена крайне неудачно. Учитывая рейд, отправившийся в том направлении, судьбу сейчас лучше не испытывать.

Каждый раз я замирал, слушая, как глубоко внизу рассыпается звон, но на подозрительный шум так никто и не явился. Постепенно я немного наловчился, осмелел, дело пошло быстрее.

Непривычный, я бы сказал — чрезмерный реализм ощущений постоянно давал о себе знать. Мои ладони покрылись водянистыми волдырями мозолей. Мышцы ломило от усталости. Одно неосторожное движение и внутри все болезненно обмирало.

Ничего не могу с этим поделать. Мой нейроимплантат окончательно распоясался. Забавляется с рефлексами и инстинктами. Дает прочувствовать, каково это на самом деле — заниматься акробатикой на пятнадцатиметровой высоте.

Уф… Добрался все же! Труба диаметром в полтора метра уходит в неведомые глубины уровня. Заползаю внутрь, без сил лежу, восстанавливая дыхание, чувствуя, как ноют и дрожат мышцы от непривычных усилий.

Отдышавшись, переваливаюсь набок. В лицо мне скалится пожелтевший череп, с кусками присохшей к нему плоти. Карлик. Ну, посмотрим, что там у тебя припасено?

Гермошлем валяется поодаль. Тянусь к нему, подбираю, осматриваю.

Размерчик явно не мой. Да и крепления не подходят. Концентрирую внимание, читаю:

Шлем каргонитовой брони. Оснащен системой боевого сканирования. Типичен для пилотов, рейдеров и разведчиков цивилизации даргиан. Эффект: броня +1. Устройство в слоте: контроллер рабских ошейников — поврежден.

Вы можете доработать и подогнать шлем под себя. Используйте молекулярный конвертер (требуются чертежи желаемых изменений) или обратитесь к мастеру, с навыками «ремонт» — 70, «наука» — 70 и способностью  «знаток чужих технологий».

Да уж. Список требований неслабый. Покрутил шлем в руках, нашел упомянутый слот, попытался выковырять из него поврежденное устройство, тут же получил сообщение:

Для извлечения модуля необходим навык «ремонт — 25».    

У, как все сложно. Ладно, со временем разберусь. Упаковал шлем, благо инвентарь у меня на сотню ячеек, а вот с весом — проблемы. Учитывая «пониженную гравитацию» могу нести семьдесят килограмм. Как это отразится на скорости перемещения и ловкости, пока не представляю, но сразу закрались нехорошие подозрения. Как я буду пробираться по шатким ненадежным опорам, если мой вес увеличится вдвое?

«Даргианин, значит?» — тело карлика присохло к трубе. Переворачиваю его, не обращая внимания на отвратительный хруст. Одна рука отвалилась. Дальнейшее исследование принесло мне еще одну находку и чувство разочарования. Каргонитовая броня не подходила под мое телосложение. Удалось выдрать из тела пару имплантов, информация о которых сводилась к трем знакам вопроса и  очередному напоминанию, что мне требуется развивать навык «наука».

Учту. Киборгизирующие модули почти ничего не весили, забрал их.

Находкой стало оружие.

С вида похоже на автомат. По всей длине ствола расположены вздутия электромагнитных ускорителей. В прикладе — слоты для элементов питания. Ну, схема более или менее понятна. А как с эксплуатацией?

На этот раз повезло.

ИМП-34, — отчитался интерфейс. — Подходит для использования всеми существами гуманоидного телосложения. Класс оружия — импульсный. Разгон цилиндрической пули происходит за счет ускорителей, требующих энергопитания.

Индикаторы двух микроядерных батарей светились желтым. Механика работала исправно. Ползунковый вариатор темпа огня и тугой бугорок гашетки, залитый пористым пластиком, выглядели понятно и  функционально.

Не удержался, попробовал выстрелить. Надо же знать, как это работает?

Результат впечатлил. Хорошо, что хватило ума прицелиться в какой-то короб, расположенный метрах в двадцати от меня. Одиночный выстрел прозвучал сипло, а вот попадание пули вырвало сгусток пламени, — боеприпас при соударении испарил ветхий металл, оставив оплавленную дыру величиной с кулак!

Ударная волна прокатилась легкой судорогой. Я юркнул вглубь трубы, затаился. Сбежится сейчас вся окрестная непись, мало не покажется, — быстро сменил магазин, приготовился.

Жду. Глухой пульс в висках отсчитывает секунду за секундой.

В последний час мне дико везет. Никого.

Оружие проверил. Жить стало значительно веселее.

 

* * *

 

Пробираюсь дальше. Ничего уникального не попадается. Как выяснилось, большинство тел принадлежат хаашам и даргианам. Они жестко схлестнулись тут друг с другом! Повсюду замечаю следы боя. Оплавленные дыры в металле, следы воздействия энергетического оружия, — целые секции технических коммуникаций срезаны, словно ножом!

Экипировка хаашей мне на вырост, а жаль. Весит много, толку никакого. Максимально увеличил и детализировал карту, скрупулезно помечаю каждую находку, чтобы впоследствии вернуться. Мне бы только найти торговца, скупающего броню и девайсы. С собой прихватил еще две модификации импульсного оружия, — нечто, похожее на пистолет, и аналог снайперской винтовки калибра двенадцать миллиметров. Хааш держался до последнего, вокруг его позиции насчитал десятка полтора мертвых даргиан. Броня карликов после попадания из крупнокалиберной «снайперки» годилась разве что в металлолом.

Устал нешуточно. Пора уходить в логаут, дать себе передышку, но по опыту знаю: оставлять персонаж в таком месте, пусть даже ненадолго, чревато крупными неприятностями. Пару раз замечал, как на пределе восприятия прошмыгнули сгорбленные фигуры ксеноморфов. Толком разглядеть их не успел, но выводы сделал.

Нет уж. Найду безопасное место, тогда и передохну.

Занимаясь сбором лута, я постепенно приближался к решетчатым конструкциям. Надо выбирать, спускаться вниз, или вскарабкаться наверх?

Вниз — рискованно, но перспективно. Наверх, наверное, не вариант. Там только ксеноморфы, радиация, токсины, да еще опасность нарваться на рейд. Есть и другая возможность — найти трубу или технический тоннель, залезть поглубже, забаррикадироваться.

Один я такой умный?

Сделал очередной привал, осмотрелся. Из поврежденных коммуникаций изредка выбрасывало тающие облачка токсинов. Вот-вот. Почему те же ксеноморфы не селятся тут, не используют трубы в качестве нор?

Серьезно осложняет жизнь низкий процент кислорода. Периодически досаждают приступы головокружения и слабости.

Решено. Буду спускаться вниз.

 

* * *

 

Поглядывая по сторонам, приближаюсь к «тропе», — так я мысленно назвал нехитрое приспособление, и тут мне нереально везет!

Случайно зацепил взглядом нечто знакомое. Присмотрелся и точно: мутно-сиреневый блик затаился среди нагромождения всякого хлама. Точно такой же отлив имеет моя броня!

Не раздумывая, совершаю короткое восхождение, цепляясь за связки провисших кабелей, рискуя сорваться, — руки дрожат от усталости.

Предо мной открывается устье неширокого тоннеля, а перед ним небольшая площадка, явно сооруженная из подручных средств.  На ней возведено укрытие. Блик, что я заметил, отбрасывает перчатка.

«Человек?!» — отгибаю ржавый лист  железа, и точно: за ним расположена лежка.

Присел на корточки, покачал головой. Видно мужик был отчаянный, по мелочам не разменивался, поджидал тут солидную дичь. Крупнокалиберная «снайперка», добротная экипировка, заранее подготовленные пути отхода, но ведь не уберегся! Не знаю, успел ли выстрелить? Весь изрублен энергетическими разрядами. Броня не спасла. Почему-то мне сразу припомнились «поводыри». Подумалось, — только им под силу так искромсать. Да и лазерные лучи, судя по всему, били откуда-то сверху.

Многое мне по-прежнему непонятно. Вот я, отравившись токсичным туманом, получив смертельную дозу радиации, оказался в точке респауна полностью экипированный. Почему же тут тела медленно истлевают, в «полной боевой»? Или он НПС?

Одни догадки.

Броня очень похожа на мою. Отбрасываю сомнения, собираю трофеи. Минуту вожусь со шлемом — крепления шейного кольца заело. Наконец снимаю его, и тут же отворачиваюсь.

«Маньяки, млин!» — у меня скулы сводит. Первый раз, занимаясь сбором лута, чувствую себя распоследним мародером, осквернителем могил.

На меня ввалившимися глазницами смотрит человеческий череп, обрамленный слипшимися, длинными белокурыми волосами.

Девчонка?

Аккуратно положил череп рядом с телом, хотел просто развернуться и уйти, но опомнился.

Прав был Арбидо. Три года, проведенные в образе паладина, сильно повлияли на психику. Здесь не «Хрустальная Сфера». И я уже не топовый игрок четыреста тридцатого уровня.

Присел, стараясь не смотреть на череп, взял в руки шлем.

Внутри ни намека на следы разложения или присохшую плоть. Мне даже легче стало. Выходит эти тела — не погибшие игроки? Просто мрачные детали дизайна?

Надел шлем. Автоматически щелкнули замки, провернулось шейное кольцо. Забрало из дымчато-тусклого стало прозрачным, промелькнуло несколько непонятных системных сообщений, раздалось шипение воздуха, моргнули и погасли индикаторы, расположенные по ободу.

Вы больше не страдаете от недостатка кислорода! — радостно сообщил интерфейс, и тут же умерил мое ликование: Внимание, критически низкий уровень заряда в батареях системы жизнеобеспечения!

Ну, с этой проблемой, пожалуй, справлюсь. Я уже начал потихоньку вживаться в новый мир. Подобрал поврежденную снайперскую винтовку, осмотрел приклад и закономерно обнаружил две микроядерные батареи в гнездах. Заменил ими элементы питания своей экипировки.

Индикаторы изменили цвет, приняв тускло-зеленый оттенок.

Порядок.

Уже не рефлексируя, добыл себе пару перчаток. Водянистые мозоли к этому времени давно лопнули, и на свои кровоточащие ладони я предпочитал не смотреть, боль и так постоянно напоминала о себе.

Завершив экипироваться, получил новый отчет:

Вы собрали полный комплект легкой герметичной брони. 

Изучив полученные бонусы, пришел к выводу: теперь мне нипочем токсичный туман, разреженная атмосфера и даже вакуум, где я смогу пробыть порядка двух часов, — примерно на такое время хватит текущего заряда батарей. Так же я стал обладателем десятка пустых слотов, куда можно установить дополнительное оборудование.

У шлема обнаружился только один апгрейд, наверняка очень дорогой из-за его узкой специализации. Электронный прицел, оснащенный адаптивной системой анализа уязвимых мест противника, а так же баллистическим вычислителем, учитывающим все проявления окружающей среды: гравитацию, плотность атмосферы, силу и направление воздушных потоков. Для снайперской стрельбы с предельно дальних дистанций устройство просто незаменимое.

Возможно, и мне оно принесет немалую пользу? А что? Теперь вполне могу поохотиться на ксеноморфов, прокачаться, хватило бы только энергии, да боезапаса!

Мысль неплохая, за несколькими «но». Ветки развития персонажа по-прежнему заблокированы. Можно конечно получать уровни, накапливая нераспределенные очки умений и способностей. Специализацию развития следует выбирать с умом, чтобы не прогадать, и не жалеть впоследствии. Пока у меня слишком мало информации о реалиях «Призрачного Сервера», чтобы принимать столь ответственные решения.

Но и накрутка уровней чревата. По законам игровой механики, развиваясь, я буду встречать все более сильных противников. На одних хитах жизни тут явно не вытянешь.

Да уж, дилемма. Отправиться на охоту, или все же заняться сбором информации и поиском столь необходимых имплантов?

Пока я размышлял, боль в ладонях сменилась легким покалыванием. Схематичный контур моего персонажа, отображающийся в крохотном оперативном окошке, приобрел изумрудный оттенок.

«Да, ладно? Неужели тут все завязано исключительно на технологиях?»

Снял левую перчатку, взглянул на ладонь. Точно. Ран как ни бывало! Это какая же скорость регенерации?! Вот только световой индикатор ресурса системы жизнеобеспечения заметно просел. Как выясняется, чудес не бывает и у всего есть своя цена.

Нет, на «охоту» еще успею. Кроме прочего нужно иметь запас энергии и расходников.

Взгляд упал на мумифицированную руку. «А НПС-то, похоже, квестовый!» — подумал я, заметив тусклый блеск металла.

Кольцо?

Точно. Осторожно снял его, рассмотрел, но фокусировка взгляда не помогла. Опять знаки вопроса!

Рискну. Надо ведь когда-то начинать?

Надел непримечательное кольцо на палец и едва не взвыл от боли.

Металл вдруг начал плавиться! Я судорожно попытался сдернуть метаморфирующее колечко, но куда там! В глазах потемнело, внезапное онемение коснулось затылка, ноги подкосились. Мешковато осел, стараясь не потерять сознание, пересиливая возрастающую боль, приподнял левую руку.

Кольцо растеклось, став похожим на серебристую печатку из жидкого металла, затем ртутная клякса сформировала ромб с множеством «ножек», похожих на микроскопические контакты моего нейроимплантата, и вдруг — меня бросило ледяной в пот — оно начало просачиваться под кожу!

Едва подавил крик. Стиснул зубы, изнывая от боли и безотчетного ужаса. Да кому он нужен такой реализм!

Хриплю. Скриплю зубами. Пот срывается со лба. На глазах выступили слезы.

Кисть левой руки начинает пульсировать от запястья до кончиков пальцев. Внезапно сквозь пергаментно-бледную кожу отчетливо проступает сетка кровеносных сосудов, — они пылают, словно вместо крови по моим жилам течет раскаленная плазма!

Я едва удерживаю искру сознания. Не знаю, почему сопротивляюсь, ведь боль невыносимая! Уж лучше отключиться на пару минут, но нет, терплю, хотя кажется, эта пытка никогда не закончится.

Напряженно сияющая аура окутала кисть руки, вспыхнула, роняя искры, и… погасла!

В голове звон. Перед глазами на фоне багряной черноты возникает сообщение:

Получено новое задание: Иной Разум.

Доступно только игрокам человеческой расы.

Вы нашли и абсорбировали технический артефакт Ушедших. Найдите еще четыре, чтобы собрать ???- модуль.

Награда — неизвестно.

Вот тут меня окончательно проняло!

Медленно повернув голову, посмотрел на останки белокурой девушки. Ее череп некрасиво скалился, смотрел на меня с печальным немым сожалением, словно предрекал ужасную судьбу.

Тут же вспомнилось предостережение Арбидо.

Нет. Не могу поверить, что белокурая девушка — это погибший игрок!

Вопрос так и остается открытым.

 

* * *

 

Дальнейший спуск вниз прошел без осложнений.

Броня удобная, движений не стесняет. При помощи снайперской системы сначала осмотрел предстоящий путь, но не обнаружил ни затаившихся врагов, ни расставленных ловушек.

Закинул оружие за спину, соскользнул по тросу. Не будь на мне перчаток, кожу бы сняло вместе с мясом.

Помещение, куда я попал, оказалось небольшим. Здесь царил тусклый, рассеянный желтоватый свет. Ни меблировки, ни устройств, лишь на обшарпанной облицовке стен видны следы выдранных креплений. За дверным проемом, вполне подходящим под человеческий рост, просматривается небольшой отрезок плавно изгибающегося коридора.

Путь только один — вперед.

Если честно: я не поклонник техногенных реальностей в стиле постапокалипсиса, но сейчас выбора нет. Да и периодически подогреваемый интерес щекочет нервы.

Тишина глухая, ватная. Невольно взглянул на свою левую руку. Боль давно унялась, онемение прошло. Возникает неодолимое желание снять перчатку, но сдерживаюсь, — не время сейчас.

Кроткий дугообразный коридор вывел меня в обширный зал с низким потолком. Атмосфера тут разреженная. Звук моих шагов глохнет, — под ногами шумопоглощающее покрытие, чувствую, как оно следка проминается, пружинит.

Осматриваюсь. Похоже на огромный разграбленный склад. Повсюду валяются разбитые контейнеры продолговатой формы, со скругленными углами. Путь преграждают ячеистые переборки. Отверстия в них как раз подходят под габариты кофров, выполненных из мутно-зеленого пластика.

Медленно и осторожно продвигаюсь вперед, изредка посматривая на карту. Оружие в руках пока что особой уверенности не внушает. По опыту знаю, — пока оно не испытано в первом бою доверия между нами не возникнет.

Ничего особенного пока не происходит, но внутри растет напряжение, натягивается струна холодящего душу предчувствия.

Очередной поворот. Снова — ячеистая переборка. На этот раз извлеченные из нее кофры не разбиты, а просто валяются на полу, громоздясь друг на друге. Пытаюсь открыть один из них — безрезультатно. Нет даже намека на замки или устройства доступа.

Снова поворот. На карте прочерчивается граница помещения, за ней — мгла. Тупик?

Надо проверить.

Шагаю вперед, готовясь к любым неожиданностям, но картина, внезапно открывшаяся взгляду, потрясает меня до глубин души.

Такого я откровенно не ожидал!

Невольно замедляю шаг, не вижу и не слышу, как за спиной с десяток контейнеров начинает тускло светиться, по ним пробегают сполохи статики, затем вдруг происходит сегментация — корпуса раскрываются, как лепестки механических бутонов…

Нет. Я не вижу происходящего. Понимание придет позже, а сейчас мой взгляд тонет в Бездне.

Стена помещения представляет собой огромное окно, за которым царят бесчисленные яркие россыпи звезд!

Я потрясен. Медленно подхожу, удивляясь прозрачности, прочности тонкого материала, отделяющего меня от космического холода и вакуума. По его поверхности периодически скользят сполохи энергии.

Защитное поле?

Вопросы, роящиеся в рассудке, отступают, теряют значимость. Все новые и новые детали открываются взору. Я вижу огромный выступ, лежащий уровнем ниже. Он имеет ребристую структуру, выгибается навстречу звездам. Некоторые углубления, выполненные в виде разгонных блоков, пустуют, в других я замечаю обтекаемые корпуса  готовых к старту кораблей, — судя по размерам это аэрокосмические машины.

Вдалеке видны две планеты. Одна коричневато-желтая, окруженная кольцами, вторая голубовато-серая, испятнанная разводами облачности.

Меня охватывает невольная дрожь. На фоне созвездий движется множество искр. По мановению мысли, реагируя на мое состояние, автоматически подключается устройство шлема, и искры начинают расти, приближаясь, сменяя друг друга по мере работы вариатора целей.

Огромные космические станции плывут во мраке. Между ними снуют транспортные и военные корабли.

Не успеваю толком рассмотреть их, как система переключается на другие объекты, — настоящие техногенные левиафаны дрейфуют в космосе, образуя небольшие скопления. Их очертания темны, зловещи, броня во многих местах зияет пробоинами. Передо мной — отголосок какой-то давней титанической битвы!

Я чувствую трепет. Величественная картина подавляет масштабами, будоражит воображение. Сколько же тут неизведанного, непознанного? Хватит ли жизни, чтобы исследовать все уголки звездной системы? А если она не одна? Провожаю пристальным взглядом заинтересовавшую меня точку, получаю неплохое увеличение, и вдруг понимаю, что космический корабль, скользящий по орбите вокруг серо-голубой планеты, начинает снижаться, входя в атмосферу!

Да, ладно! Неужели и посадка на планету возможна?!

Это расширяет рамки и без того впечатляющей реальности до безграничных горизонтов! А сколько я не вижу и не знаю! Судя по всему, станция, на борту которой нахожусь, не вращается, звезды неподвижны, а значит, вне поля зрения остается множество объектов, о которых могу только догадываться.

Приятный, щекочущий нервы шок от внезапной смены декораций постепенно отпускает, я пока не пытаюсь осмыслить увиденное, но уже упиваюсь новыми возможностями, помноженными на несомненный реализм гемплея!

Мое внимание отвлекает подозрительный звук.

Резко оборачиваюсь, машинально вскидываю оружие, но выстрелить не успеваю, — со всех направлений в меня бьют разряды, похожие на ветвистые молнии.

Доли секунд броня держит удар, затем мышцы сковывает.

Вы парализованы!

Ко мне приближаются механические твари. Они выглядят как обыкновенные полуметровые сферы, оснащенные множеством сенсоров и гофрированными свободно изгибающимися манипуляторами-щупальцами.

Даргианские боевые дроны, — услужливо сообщает интерфейс.

Еще один разряд, и мое сознание гаснет.

 

* * *

 

Прихожу в себя в тесном, грязном сумеречном отсеке, незамысловато разделенном на крошечные клетушки.

Ни брони, ни оружия, только серая мятая одежда не по размеру, да рабский ошейник!

Вижу плохо, соображаю и того хуже.

В густом сумраке мерещатся силуэты хаашей, — один скорчился на полу соседней клетушки, другой вцепился в прутья камеры, расположенной напротив, и сверлит меня взглядом, третий сидит, монотонно раскачиваясь, издавая протяжные тоскливые звуки.

Ну, все. На сегодня с меня хватит! Я чувствую безмерную усталость, стирающую эмоции, граничащую с безразличием. Еще ни разу мне не доводилось испытывать столь явственное истощение моральных и физических сил.

Сидеть и проклинать себя за проявленную неосторожность? А толку-то? Поздно. Наверняка не я первый, кто, разинув рот, останавливался подле панорамного окна, ошалев от удивления, подставив спину дронам, которые оказались там отнюдь не случайно.

Ловушка, рассчитанная на новичков.

Ладно. Оружие и экипировку потерял. Сразу не убили, значит, намереваются использовать. Персонажу здесь пока ничто не грозит, в том смысле, что хуже не будет.

Решено. Ухожу в логаут. Надо дать себе передышку, поесть, выспаться, все обдумать.

Жму виртуальную кнопку, в ответ неожиданно выскакивает сообщение:

Ваш текущий статус: «пленный». Находясь в плену, вы, по условиям подписанного договора, не можете выйти из тестирования. Настоятельно рекомендуем дистанционной командой включить в вашей вирткапсуле режим «инмод». Если вы не можете сделать это самостоятельно, отправьте сообщение, — по адресу вашего физического пребывания будет направлена группа технической поддержки.

«Да это же полный беспредел!» — моя апатия вмиг улетучилась.

Не подписывал я никаких договоров, даже в глаза их не видел!

Мысль осеклась.

Арбидо! Вот ведь тварь! За меня цифровую подпись поставил! Ну а как иначе он смог зарегистрировать на меня аккаунт в «Призрачном Сервере»?!

Снова жму кнопку выхода.

Добавлено новое задание: «Беглец».

Найдите способ сбежать из плена. До этого рекомендовано поддерживать режим «инмод». Если вы по каким-то причинам…

Движением зрачков раздраженно смахиваю надпись, сажусь на пол.

Хааш по-прежнему таращится на меня. Да и пусть.

Погружаюсь в мрачные размышления. Репутацию Арбидо обнулю, дайте только сбежать отсюда! Хотя стал бы он так рисковать, подставляя меня? Нет. Не верю, что старик договор не прочел. С его-то опытом! Тут гнилью за версту разит.

Запрет на отключение должен был вызвать у Арбидо серьезные опасения. Хотя, он ведь предупреждал, ну или намекал, как минимум. Так что ж получается? Рассчитывал, что я тоже отсюда не вернусь?! Превращусь в безвольную тушку, увитую проводами?! И что же мне теперь светит?! Пожизненная кома под заботливым присмотром систем принудительного поддержания жизни?!

Через некоторое время с лязгом открылась дверь. Вошел карлик, в сопровождении двух дронов. Автоматически включился свет. Хааши отступили вглубь клетушек, стараясь держаться подальше от прохода.

Угрюмо рассматриваю карлика. Впечатление отталкивающе. Нет в его чертах ничего человеческого. Нос вдавленный, глазки маленькие, злобные. Лицо вытянутое, рот огромный, как у жабы. Волос на голове нет, вместо них какие-то пупырышки. Мерзкая тварь.

Концентрирую взгляд:

Даргианин. Разумный ксеноморф. Рабовладелец двадцать второго уровня. 

Хитов жизни у него прилично. Сотен за пять. Ниже две фиолетовых и одна оранжевая полоска.  Предположим, парный фиолетовый индикатор — это статус дронов, ну а оранжевый? Какое-то умение? Запас специфической энергии?

Гадать, в общем-то, бессмысленно. Рано или поздно узнаю.

Не могу понять, с чем связаны такие кабальные условия «плена»?

Ясно, что тут есть некое двойное дно. И отыскать истинную причину, почему разработчики запретили логаут, будет ох как непросто. Но я докопаюсь!

Даргианин тем временем остановился напротив моей клетушки.

Взгляда не отвожу. Терять мне нечего. Вряд ли они точку респауна перенесли. Хотя если честно — проверять не хочется.

Карлик усмехнулся, словно мысли мои прочел. Жестом указал на хааша, дал дронам отмашку, и те, изогнув свои гофрированные конечности, вмиг изрешетили его из импульсников!

Кровь, куски плоти по сторонам, и вдруг справа от меня — зеленое мерцание.

Респаун!

Хааш морщится от боли, глухо рычит. Вот такая наглядная демонстрация. Прозрачный намек, что смерть моя будет болезненной и бесславной, а за ней последует скорейшее возвращение в рабство.

Запоминаю урок, вношу данные «разумного ксеноморфа» в личный кос-лист. Если кто не в курсе: «kill on sight» — убить при встрече.

Он снова ухмыляется. Щелкает электромагнитный замок, дверь моей клетушки сдвигается в сторону.

Я молча рвусь вперед, норовя вцепиться ему в горло. Рабский ошейник начинает душить, уменьшаясь в диаметре. Дроны тоже не спят, получаю от них два парализующих разряда.

Сознания не потерял. Больно, обидно, ярость душит посильнее ошейника, а толку-то?!

Даргианин вошел внутрь клетушки, приподнял меня, уложил на пол, расстегнул ворот одежды.

Пытаюсь сопротивляться, но ничего не выходит. Мышцы дряблые, безвольные. Карлик несколько секунд наблюдает, затем, уверившись в моей абсолютной беспомощности, извлекает на свет продолговатый футляр из черного пластика, касается сенсора.

Слышу нежный присвист сервомотора. Изнутри футляра прорывается голубоватое мерцание. Пять одинаковых устройств уложены в гнезда, напряженно сияют. От каждого тянутся нитевидные разряды энергий, блуждают, словно слепо ощупывают окружающее пространство в поисках… жертвы?

Даргианин мерзко ухмыльнулся. Его взгляд  сфокусировался, толстые пальцы коснулись моего правого предплечья, затем он сильно надавил на определенную точку, и меня внезапно пронзила боль.

Я не силен в анатомии, а вот он свое дело знает. Нашел крупный нервный узел, засопел, потянулся к футляру, но почему-то передумал. Снова сфокусировал взгляд, пристально осматривая меня. Короткие толстые пальцы скользнули к моему горлу.

На лбу выступил холодный пот. Не могу пошевелиться, чувствую себя абсолютно беспомощным, а он довольно кряхтит, ощупывая позвонки у основания черепа.

Нет. Опять не то. Взгляд маленьких глаз становится колючим, даргианин начал нервничать, явно не понимая, в чем возникла проблема? Видно я не первый человек, попавший к нему, но сейчас ксеноморф злится, у него что-то явно не заладилось.

Паралич мышц постепенно проходит.

Стараюсь не подать вида, но карлик внимателен, он тут же замечает, как мою щеку сводит нервный тик.

Парализующие разряды рвут мое сознание, ненадолго приходит спасительное забытье, затем возвращается пропитанная страхом и болью реальность. Нейроимплантат вливает в рассудок всю гамму болезненных ощущений, честно отрабатывая вложенные в его создание миллиарды кредитов.

Предметы и явления обретают четкость.

Даргианин склонился надо мной, дышит часто и шумно. В одной руке на раскрытой ладони он держит сияющий клубок нитевидных энергий, в другой сжимает некий хирургический инструмент. Зловещий девайс потрескивает разрядами, его свечение разгоняет сумрак, играет тенями. Хааши, вытянув шеи, наблюдают в молчаливом напряжении. Один, как показалось, смотрит сочувственно, и это окончательно рвет крышу.

Я внезапно осознаю: Арбидо был прав. Отсюда не возвращаются! Нейроимплантат превращает игру в реальность, а больная фантазия разработчиков преследует вполне конкретную цель: на стадии закрытого тестирования выяснить порог адаптивности человеческого рассудка, создать базы нейрограмм, оценить, при каком уровне достоверности ощущений игровая вселенная превратиться в склеп!

Поверьте, это страшно, когда вдруг отчетливо осознаешь: монстр, идущий тебе навстречу, реален, а ржавый железный крюк в его руках, высекающий искры из стены, через миг будет рвать твою плоть. Элемент игры исчезает. При такой степени реализма мозг не в состоянии отличить правду от вымысла. Удар, болевой шок, и вместо респауна — мертвое тело в реале. Никакой «инмод» не поможет.

Все это пронеслось в голове на уровне интуитивного прозрения.

Выходит трупы в полной экипировке, которые я принял за декорации, на самом деле — погибшие игроки?!

Нет! Что-то не сходится! Я не верю!

Удар.

В моем предплечье — смердящая горелой плотью рана. Крови нет, — сосуды прижгло лазером. Даргианин с довольной усмешкой наклоняется, и с его ладони в рану соскальзывает клубок потрескивающих разрядов.

Мне не больно!

Глаза вылезают из орбит.

Мне не больно! Это игра! Боли нет!

Сознание не выдерживает, милосердно гаснет.

 

* * *

 

Я выжил, но приходил в себя долго.

Не знаю, сколько прошло времени, но рана в предплечье успела затянуться, лишь под кожей ощущалось неприятное царапанье, словно там угнездилась крошечная механическая тварь, шевелящая лапками.

Настойчиво мигает иконка непрочитанного уведомления. Открываю его:

«Я их слышу».

Задание выполнено!

Вы имплантировали себе модуль семантического процессора. Теперь вы понимаете язык ксеноморфов!

Бонус интеллекта +1

Бонус восприятия +2

Получен новый уровень! У вас есть нераспределенные очки характеристик и способностей.

С удивлением обнаруживаю сообщение от разработчиков. Запоздалый ответ на мой тикет?

Как оказалось, все намного серьезнее:

«Уведомляем, что нами предприняты следующие действия:

  1. Выезд группы поддержки по физическому адресу.
  2. Обслуживание вирткапсулы. Включение режима «инмод», смена картриджей системы жизнеобеспечения.
  3. Произведен анализ нейрограмм. Оптимизирована работа нейроимплантата. Уровень обратной связи понижен на семь процентов. Благодарим за сотрудничество.

Твари…

А чего желчью-то истекаешь? Сам напросился.

В мысленный спор я вступать не стал. Заглянул в инвентарь, там с удивлением обнаружил свое имущество: даргианский каргонитовый шлем, полный комплект человеческой гермоэкипировки, три вида оружия.

Проверил, слоты амуниции персонажа работают. Вот только элементы питания бронекостюма и оружия полностью разряжены, а без них моя экипировка — не более чем груда высокотехнологичного хлама.

Задание «Беглец» делаю активным, но подсказок нет, выкручивайся сам, как хочешь.

Что там с моими новыми способностями?

Осматриваюсь. Да, восприятие обострилось. В сумраке вижу намного лучше, чем прежде.

Пора испытать семантический процессор. Нашел взглядом хааша, — того, что смотрел на меня с сочувствием, попробовал завязать знакомство.

— Привет, ты как тут оказался? — спрашиваю первое, что пришло на ум.

Он молчит, косится на своих, затем неожиданно кивает.

У меня активируется иконка мнемонического привата. С ума сойти! Будем общаться на мысленном уровне? Виртуальных клавиатур в интерфейсе нет, при наличии нейроимплантата они стали анахронизмом.

— Хомо?

Я сажусь, опираясь спиной о холодную стену, закрываю глаза.

— Будем знакомы? — способ общения непривычен. Мой первый опыт в мнемоническом чате. С трудом формулирую мысленные фразы. — Я — Андр.

Кстати, заметил, тут не высвечиваются никнеймы, но вообще-то я списывал их отсутствие на тот факт, что мне встречались заурядные НПС.

Оказывается, ошибался.

Сейчас со мной общался игрок!

— Меня… зовут… Аарон…

Открываю глаза, фокусирую взгляд. Точно. Теперь я вижу никнеймы! Получается, я не мог идентифицировать игроков, без этого «семантического процессора»?

Срочно заглядываю в кос-лист.

Ага.  Строка дополнилась. Никнейм даргианина — Аш.

— Аарон, ты давно тут?

— Две полных орбиты, — теперь он отвечает быстро, но непонятно.

— Две чего?

— Два полных оборота станции вокруг звезды.

— Это два года, что ли?! — я не могу скрыть удивления. Да они там рехнулись?! Два года?! — у меня мурашками кожу на затылке стянуло. Сглотнул, пытаясь успокоиться.

— Бежать пробовал?

— Невозможно, — ответ хааша прозвучал обреченно.

Ну, это мы еще посмотрим!

— В чем проблема? — стараюсь задавать лаконичные вопросы. Информация нужна, как воздух. Лично я тут задерживаться не собираюсь!

— Аш сильный. Ошейники не снять. Душат. Дроны парализуют, — отрывисто перечислил Аарон.  — Бежать некуда, — после небольшой паузы добавил он. — Эта станция сильно разрушена. Здесь очень трудно выжить.

— Есть соседние! И планета!

— На других станциях нас не примут. Планета принадлежит даргианам. Это их родина.

— А ты сам откуда? — мне любопытно.

— Из другой звездной системы, — спокойно отвечает хааш.

Я задумался. Лезть в душу, выяснят кто он на самом деле, почему играет за ксеноморфа, даже в голову не пришло. В игровых мирах свои правила. Захочет — расскажет. Нет, так и останется для меня «ксеноморфом».

Ладно, —  просматриваю в инвентаре характеристики каргонитового шлема. Сломанное устройство на месте. Аш еще пожалеет, что так сглупил.

— Ты пилот? — вновь обращаюсь к хаашу.

— Да.

Ну а теперь попробуем продвинутые опции. Не уверен, что получится, но ведь не сложнее чем отправить ММС? — закрываю глаза, мысленно по памяти восстанавливаю картину, открывшуюся мне перед нападением дронов. Вид на причальные приспособления станции.

Хааш заинтересованно внимает. У меня мурашки от такого общения, но ничего, понемногу втягиваюсь.

— Узнаешь?

— Айроб! — нотки безысходности в его голосе тают.

— А подробнее?

— Наши машины. Мы прибыли в эту систему, — он запнулся, — на большом корабле. Хотели исследовать… станции Ушедших. Даргиане напали. Базовый корабль уничтожили. Мы прорвались сюда. Потом — плен.

— Ясно. И что они хотят? Как вас используют?

— Знания. Хотят изучать наши корабли.

— И за два года никто не сломался? — мне не верится.

— Мы рассказали. Показывали. После пыток. Но они не умеют. Не могут. Это наши корабли. Их трудно, — он снова запнулся, в поисках подходящего слова, — трудно адаптировать. Надо многое переделать.

— Лететь-то они смогут?

— Лететь некуда.

— На соседнюю станцию. Кто там заправляет?

— Хомо. Такие, как ты.

— С ними, что проблемы? — я вспомнил предупреждение относительно «помощи ксеноморфам» и возможных последствий.

— Там нас убьют.

— Откуда тебе знать?

— Мы разделились во время атаки. Мое крыло уходило сюда. Другое, — к станции хомо. Их взяли в плен. Потом убили.

— За два года многое изменилось, — я отвечаю уверенно, хотя ничего не знаю наверняка. Но хааши — мой единственный шанс ускользнуть отсюда. Проблемы будем решать по мере их возникновения. Я не пытаюсь обмануть Аарона. Просто игровой мир без экономической системы — нежизнеспособен. Сразу прикинул, если планета принадлежит даргианам, а «хомо» владеют станцией, то они должны вести активную торговлю, что существенно снизит уровень ксенофобии. Это я знаю по опыту.

— Мы не сможем бежать.

Похоже, Аарон сломлен.

— Мы можем хотя бы попытаться! — я полон решимости. В голове быстро прокручиваются детали дерзкого плана.

— Нет.

— Почему? Ты даже не выслушал меня!

— Кораблей мало. Осталось три исправных. Нас много, — в моем сознании возник образ: хаашей в плену порядка полусотни!

— Сбежим вдвоем! — тут же нахожу взаимовыгодное решение.

В нашем общении наступает долгая пауза. Он обдумывает сказанное, о чем-то шепчется с другими пленниками.

— Если я сбегу, их убьют!

— Не обязательно, — я ожидал чего-то подобного и успел подготовить ответ. — Пусть скажут, что ты действовал один, а они готовы покорно служить. Поверь, это сработает! И вообще, валите все на меня!

— Ты нам поможешь? — хааши подошли к прутьям, глядя на меня с надеждой и недоверием.

Мне вдруг стало не по себе. Что я вообще могу им обещать со своим жалким третьим уровнем? Но перспектива долгого мучительного плена, — вообще не вариант, поэтому отвечаю уверенно:

— Помогу! Вы два года терпели. Еще немного продержитесь?

Хааши кивают.

Едва успел дать сомнительное обещание, как тут же выскакивает сообщение:

Доступно новое задание: «Кровные узы».

Помоги хаашам бежать со станции. Время на выполнение 50 дней.

Награда: сомнительна, неизвестна. Ваша репутация среди людей может существенно пострадать.

Пару секунд размышляю. Без пилота и корабля мне отсюда не выбраться.

Будь, что будет. Вот «логаут» заработает, тогда и решу, что с этим делать.

Жму кнопку «принять».

 

Глава 2.

 

Призрачный Сервер. Логин…

 

План побега мы с Аароном начали прорабатывать сразу же. В моем арсенале только игровой опыт, а он подсказывает: нечего тянуть.

Расстояние между прутьями клетушки таково, что даргианский шлем между ними пролазит. «Выбрасываю» предмет. Получилось удачно. Хааш без труда подбирает его, рассматривает:

— Зачем? — его непривычная, скупая манера общения иногда злит.

— Среди вас есть прокачанный техник?

Вопрос остается без ответа. Думаю, меня просто не поняли, и это странно. Что может быть проще? Хотя, два года в «плену», — это, наверное, жутко. Насколько деформирована их психика?

— Мне нужен хороший техник!

Кивают. Теперь поняли. Шлем пошел по рукам, из клетки в клетку, пока не оказался у хааша по имени Митуфурол. Надо же. Наверное, когда он создавал аккаунт, большинство никнеймов уже оказались заняты, и бедолага просто ввел бессмысленный набор букв, или воспользовался генератором. Бывает.

— Митя, — сокращаю его имя на свой лад. В сочетании с обликом хааша звучит комично, но он не протестует. — Взгляни на устройство в слоте. Вынуть его сможешь?

Тот без труда извлекает сломанный контроллер, рассматривает его.

— Надо починить, — уточняю техническое задание. Хааши жутко тормозят. Но я не напираю. Без возможности уйти в логаут психику у любого покорежит. Это только кажется, что «реал» нам не нужен. На самом деле очень важно осознавать, — ты волен в любой момент покинуть игру и больше не возвращаться. Не знаю, кем бы я начал себя ощущать, проведя два года в обстановке полной безысходности.

Митуфурол уселся на пол, ловкими точными движениями начал разбирать устройство.

Аарон посматривает на меня с надеждой и сомнением. Стараюсь выжать из него максимум информации.

— Зачем мне имплантировали семантический процессор?

Он отвечает быстро, не задумываясь:

— Всем имплантировали. Даргиане любят командовать. Злые, когда их не понимают. На верхних палубах опасно. Быстрый обмен информацией — выживание.

— А что им надо на верхних палубах?

— Они ищут модули Ушедших. Еще — руду, источники энергии и древние механизмы.

— Для чего?

— Даргиане ремонтируют большой старый корабль. Когда все сделают, — будет война.

— С людьми?

— Людей они просто уничтожат. Их цель — захватить родную планету.

— Рабовладельцы — изгои?

Хааш кивает.

— Преступники в свом мире.

— А люди к ним как относятся?

Аарон скривился. Его гримаса мне совершенно не понравилась.

— Хомо злые, — в его голосе неожиданно проскальзывают раздраженные, шипящие нотки. — Сами за себя. Против всех.

На станции, куда я надеюсь добраться, скорее всего, правят кланы игроков. По какой причине они жестко прессуют ксеноморфов — пока неясно. Всерьез задумываюсь, как бы не оказаться между жерновами, и, кажется, нахожу приемлемое решение, но Аарону пока ничего не говорю. Рано, да и не понравится ему.

Тем временем Митуфурол уже собрал устройство, и теперь переминался с ноги на ногу, поглядывая в мою сторону.

— Ну? Чего завис? — мой грубоватый тон его совершенно не задевает. — Докладывай.

— Починил.

Я впечатлен.

— Так давай испытаем! Отключи мой ошейник.

— Не могу, — хааш виновато смотрит в  пол. — Нужен источник энергии.

— Ладно, контролер пока спрячь, — оборачиваюсь к Аарону. — Нам потребуются микроядерные батареи. Штук семь-восемь. Сможешь достать?

Он задумался, затем кивнул:

— Наполовину разряженные. Скоро придет надсмотрщик. Время работать. Я постараюсь добыть батареи. Теперь скажи, как мы сможем бежать?

— Это моя забота, — свой единственный козырь я выложить не готов. Наблюдая за поведением хаашей, понимаю, — они в большинстве сломлены и смирились со своей участью. Даргиан откровенно боятся. Нет, доверить им свою тайну не могу. Это глупо.

От дальнейших расспросов меня избавило появление работорговца. Он экипирован для выхода в открытый космос. Молча открывает клетки и тут же выходит.

Хааши надевают экипировку. Следую их примеру, выхожу в коридор. С десяток даргианских дронов контролируют обстановку. Карлик молча раздает микроядерные батареи. По одной на каждого. Вставляю элемент питания в слот. Тридцать процентов заряда. Негусто.

Щелкает коммуникатор, по связи проходит команда:

— Шевелитесь!

Испытываю нездоровый прилив сил. У меня начался непонятный драйв, каждое мгновенье воспринимается остро. Ненависть к даргианам никуда не исчезла, но затаилась, злобно выглядывает из-за баррикады, возведенной здравым смыслом. Сейчас нельзя допускать глупых выходок. Бреду покорно, головы не поднимаю. Взглядом перетасовываю иконки интерфейса, ищу нужную опцию. Ага. Карта не заблокирована. Это замечательно. Территорию я исследовать не успел и сейчас наш маршрут прочерчивается тонкой нитью, среди вездесущего «тумана войны».

Путь ведет на палубу ниже. Помечаю вертикальную шахту. Похоже на неработающий гравитационный лифт. Спускаемся по скобам, примерно посередине замечаю мерцание силового поля. Очень тревожное наблюдение. Сейчас энергетическая преграда спокойно пропускает фигуры хаашей, лишь слегка искрится, а вот в случае тревоги может стать непроницаемой. Следует готовиться к наихудшим вариантам развития событий. Незаметно осматриваюсь, нахожу взглядом полусферические нашлепки на стенах шахты. Скорее всего — эмиттеры. По возвращении надо будет расспросить хаашей.

Миг и защита остается позади. Датчики на ободе забрала меняют цвет. Теперь вокруг царит вакуум.

Обстановка для меня непривычная. Делаю неуклюжее движение, чувствую, как к горлу подступает тошнота. Невесомость?

Мой вестибулярный аппарат в полной прострации. Невольно отпускаю скобу, и чувствую, что свободно плыву. В поисках точки опоры бестолково взмахиваю руками, ударяюсь о стену, отскакиваю. Хааши спускаются ловко. Надсмотрщик уже внизу, стоит, глядя на меня, — наверное, ему прикольно наблюдать за новичком.

Даю даргианину насладиться зрелищем. Пусть думает, что я ни на что не годен. На самом деле приступ тошноты быстро пошел, вспомнись былые навыки. Лет десять назад мне пришлось провести немало игрового времени в симуляторе космической станции. Работенка та еще, — плавая в невесомости, приходилось решать разные технические головоломки, но пригодилось же!

Завершив рикошетировать в шахте гравилифта, выплываю наружу, широко развожу руки, втайне упиваясь ощущением свободного полета, старательно подавляя инстинктивный страх. Неуклюже ударяюсь о выступ какой-то надстройки, отскакиваю вверх, беспомощно плыву в объятья бесконечности.

Конечно же, мне страшно, но риск оправдан: с высоты я вижу внешнюю стартовую площадку, делаю скриншоты, чтобы в спокойной обстановке изучить их.

Даргианин занервничал. За потерю пленника его вряд ли накажут, респаун так или иначе вернет меня в клетку, а вот задержка, связанная с моим полетом, судя по всему, может выйти надсмотрщику боком. Хааши замерли, провожая меня взглядами. Стоят они уверенно за счет особого состава, нанесенного на подошвы скафандров.

Вдогонку мне устремляются дроны. Настигают быстро, захлестывают мои руки длинными гибкими манипуляторами, буксируют назад.

Даргианин зол, но врезать мне не может. Снова щелкает коммуникатор, раздается его надтреснутый голос:

— Запомни, ногу ставить только на ровную поверхность! — инструктирует он. — Почувствовал сцепление?

Киваю. Обе подошвы моей экипировки как будто прилипли к поверхности.

— А как идти?

— Делаешь скользящее движение, — скупо пояснил тот. — Еще раз задержишь — три смерти в камере!

Ладно. Усвоил. Скользящим движением разрываю сцепление, затем впечатываю подошву в ровную поверхность. Получилось. Так, теперь вторая нога…

Хааши в отличие от меня идут быстро. Способ передвижения им привычен. Я заметно отстаю, но стараюсь, и вскоре уже довольно сносно переставляю ноги. За мной неотступно следует один из дронов.

Красотами космоса я полюбоваться не успел. Лишь изредка во время коротких передышек, делаю моментальные снимки, благо этого проконтролировать никто не может.

Хааши далеко опередили меня. Удивляюсь их ловкости и координации движений. Впереди возвышается вздыбленный вал, состоящий из руин каких-то уничтоженных надстроек. Они преодолевают препятствие длинными точно рассчитанными прыжками, двигаясь от опоры к опоре. Мне бы так научиться, а то план побега трещит по швам. За нами наверняка будет погоня, а я ползу, как черепаха!

Ошейник неожиданно сжимается, начинает душить. Из-за поворота узкой тропы появляется надсмотрщик. Он зол.

Развожу руками, давая понять, что и так стараюсь.

Лица даргианина не вижу, забрало его гермошлема глухое, непрозрачное. Как он воспринимает окружающее — полная загадка. Может, внутри смонтирован экран, а может, у него какая-то уникальная способность имеется?

Дышать становится трудно. Хриплю.

Он подходит ближе, что-то зло, неразборчиво бормочет, затем неожиданно в слоте моей экипировки появляется непонятное устройство.

Ошейник чуть ослабляет хватку.

— Смотри, куда собираешься идти!

Не совсем понимаю смысл его требования, но подчиняюсь. Нахожу ровную площадку приблизительно посередине разрушенной надстройки. Внезапно тонкая ломаная линия курса возникает в глубине проекционного забрала, мозг машинально обрабатывает полученную информацию, ноги сами приходят в движение, и я серией прыжков достигаю избранной точки!

Вау!

Аж дух захватило! Пока дрон и надсмотрщик подтягиваются, изучаю негаданный подарок.

Автомат движения. Выполнен по технологии хаашей. Может использоваться всеми существами гуманоидного телосложения. Вам следует наметить точку назначения и система сама рассчитает необходимые усилия.

Круто!

Лишь бы даргианин не отобрал по возвращении! Полезнейшее устройство, без него продвигаться по изуродованной обшивке станции — сплошные мучения.

Быстро наверстываю отставание. Сегодня я послушный и полезный пленник. Готов взяться за любую работу!

За валом искореженного и оплавленного металла взгляду неожиданно открывается огромное ровное пространство.

Невольно замираю. Обшивка станции на этом участке не повреждена, но чувство замешательства вызвано не этим! Посреди обширной площадки, впившись захватами в специальные пилоны, покоится огромный космический корабль!

«Однако досталось же ему!» — мой взгляд скользит по плавным обводам корпуса, замечая множество пробоин и повреждений. Хааши уже трудятся, разбившись на группы. Одни снимают ромбовидные покореженные бронеплиты, другие осматривают коммуникации, третьи несут и устанавливают на восстановленные крепления новые сегменты брони.

В стороне замечаю режущее глаз сияние. Поодаль работают даргиане. Их низкорослые коренастые фигуры ни с кем не спутаешь. Вооружившись плазменными горелками, они вырезают из обшивки станции ромбовидные пластины.

Начинаю спуск, по возможности делаю панорамные скриншоты.

Первое впечатление конечно потрясающее, корабль действительно большой, метров сто в длину, не меньше, но, вспомнив космических левиафанов, дрейфующих неподалеку от станции, начинаю понимать, что трофей даргиан в сравнении с ними — кроха.

Не знаю, почему хааши уверены, что с его помощью можно атаковать и захватить планету?

Ну, поживем — увидим.

 

* * *

 

В тот день мне пришлось много и тяжело работать.

Станция, как выяснилось, все-таки обладала собственным гравитационным полем. Я не сразу обратил внимание, что прыжки, которыми управлял автомат движения, имели баллистическую траекторию, но как только меня отрядили на транспортировку бронеплит, искусственная сила тяжести дала о себе знать. Ее источник, как растолковали хааши, располагался где-то в неизученных глубинах станции.

Таскать многотонные заготовки оказалось очень непросто. Намучился так, что к окончанию смены едва ноги волочил. Хааши держались куда лучше, они были сильнее, да и наловчились давно.

За мной неотступно следовал один из дронов. Я исподволь изучал его, недоумевая, зачем даргианам пленники, если можно использовать машины? Они ведь наверняка более точны и эффективны в работе?

Близко к кораблю меня не подпустили.

К вечеру у меня накопилось множество вопросов, но вернувшись в тесную клетушку полутемного отсека, я не нашел сил для беседы с хаашами.

Глаза слипались. Чувства голода или жажды я не испытывал. Всем необходимым мое бренное тело сейчас обеспечивал модуль индивидуального поддержания жизни, встроенный в вирткапсулу, а вот сон требовался обязательно.

 

* * *

 

Поспать удалось недолго. Разбудил меня настойчивый сигнал мнемонического интерфейса. Эманации чуждого рассудка пробились сквозь защиту, окатили чувством тревоги.

— Ну?

— Десять микроядерных батарей, — отчитался Аарон. — Треть заряда в каждой. Этого достаточно?

Хааши, что двужильные? Никто из них не спит.

Стряхиваю одурь тяжелого сна. Пора заняться делом. Просматриваю сделанные скриншоты, некоторые пересылаю Аарону. На снимках отчетливо видны истребители в стартовых ячейках. Их семь. К площадке запуска ведет ответвление «дороги», — прихваченные сваркой металлические листы, проложенные поверх разрушенных надстроек.

Меня интересует вопрос: зачем выбираться на поверхность станции? Почему мы двигались столь опасным и неудобным маршрутом? Разве к пусковой площадке и древнему кораблю нельзя добраться по тоннелям?

Хааш отвечает охотно.

По его словам, даргиане отвоевали для себя лишь с десяток отсеков. Вокруг царит древняя техносфера Ушедших. Большинство прилегающих коридоров блокированы защитными установками. Время их респауна примерно восемь сегов, — Аарон пользуется непонятными мне единицами счисления времени и расстояния. Мы с трудом находим общий язык. Крепко же он вжился в образ ксеноморфа!

Я тяжело задумался. Аарона жаль. Ведь наверняка был нормальным парнем, решил подзаработать на альфа-тестировании, а что в итоге? Теперь его психика необратимо деформирована? Пусто и неуютно стало на душе. Мне еще крупно повезло. Я получил уже более или менее «обкатанную» модель имплантата, и к прямому нейросенсорному контакту адаптировался в условиях щадящих игровых реальностей.

Мысли текли невеселые. Теперь уже не вызывало сомнений, что «закрытое альфа-тестирование» стало полигоном для испытаний нового девайса. Интересно, сколько игроков пришли сюда в первой волне, и есть ли среди них выжившие?

«Альтернативный старт» тоже нашел объяснение в рамках зародившейся у меня теории. Из каждого испытуемого здесь по определению пытаются выжать все возможное. Разработчиков, прежде всего, интересуют критические, стрессовые ситуации. Им не интересна реакция игрока на плавную прокачку персонажа или заурядные события.

Кому непонятна моя логика, поясню. Тут создается «игра будущего». К моменту ее релиза[3], необходимо свести к минимуму риск гибели или умопомешательства среди игроков. Разработчики должны накопить статистику, создать базы нейрограмм, оптимизировать уровни обратной связи, чтобы массовый пользователь получал невероятные по степени реализма ощущения без риска угодить в морг или психушку.

Выводы из таких размышлений следовали неутешительные. Выжить (в прямом смысле), будет ох как нелегко. Мне придется принять правила игры, действовать жестко, но осмотрительно, если не хочу стать очередной «декорацией» уровня, или того хуже — уподобиться хаашам. Взять, хотя бы, Аарона. Допустим, он вырвется из плена. И что дальше? Сможет ли его сознание, перерожденное длительным воздействием имплантата, вернуться в «реал»?

Думаю, он ужаснется. Его настоящая физическая оболочка вот уже несколько лет находится под опекой режима «инмод». Но это еще не самое страшное. Он ведь осознает себя хаашем, думает и действует как ксеноморф! Вот-вот. Не завидую игрокам, польстившимся на экзотические способности иных космических рас. Наверняка в их имплантатах  есть дополнительные нейросети, ненавязчиво, день за днем, капля за каплей, изменяющие образ мышления.

Почему я так решил? Ну, интуитивно поняв суть происходящего, детали домыслить несложно. Достаточно понаблюдать за даргианами.  Много ли в них человеческого?

Возможно, я жестоко заблуждаюсь и каждый «разумный ксеноморф» — это модуль искусственного интеллекта, наделенный не только определенным складом мышления, но и индивидуальностью?

Не возьмусь сейчас судить однозначно. Насколько мне известно, еще никому не удалось создать полноценный «ИИ».

Удивлены? Думали, я ничем не интересуюсь, кроме игр? Заблуждаетесь. В век высоких технологий процесс самообразования идет постоянно и ненавязчиво. Да и работа по найму наложила свой отпечаток. Помните, я упоминал симулятор орбитальной космической станции? Гемплей там нудный, я бы сказал — отстойный, но есть одна важная особенность: прохождение квестов требует реальных знаний. Такие образовательные «игры» прочно заняли свою нишу, и часто их прохождение становится первой ступенькой реальной карьеры.

На сленге их называют «драгами»[4]. За такими симуляторами пристально наблюдают корпорации, — ведь в киберпространстве это самый легкий способ отыскать крупицы золота среди обильного шлака.

Спросите, что я там делал? Работал. Вкалывал по-черному, чтобы нанести немного позолоты, придать  богатым бездарям притягательный вид самородков.

Ну, все, хватит.

Я в игре. Ставки предельно высоки. Перчатка брошена, вызов принят.

И больше ни звука об этом. Неприятно, но факт: мои нейрограммы читают и анализируют.

 

* * *

 

Хааши терпеливо ждали.

Я изучал скриншоты и планировал побег. Некоторые изображения скидывал Аарону, сразу задавая вопросы:

— Здесь силовое поле. Как мы его пройдем?

Он морщит лоб.

— Стрелять по эмиттерам. Будет взрыв. Декомпрессия.

— Тут есть аварийные переборки?

Хааш кивает. Делает пометки на схеме. Мы постоянно обмениваемся с ним короткими сообщениями.

— Они отсекут погоню?

— Задержат. Ненадолго. Придется быстро бежать. Даргиане пошлют дронов.

— В кабине истребителя хватит места для двоих?

— Будешь стоять и крепко держаться. Я управляю. Долетим быстро, но будет неприятно. Перегрузки при маневрах. Гасителям инерции нужен полный заряд накопителей.

Переживу как-нибудь.

У меня в голове роятся сотни вопросов. Расспросить хочется о многом. К примеру, кто такие Ушедшие? Пришлось одернуть себя, напомнить: «не время сейчас».

— Митя? Проверил контроллер?

В сумраке раздался шум, возникло движение. Митуфурол встал, сгорбился. Низкий потолок не позволяет хаашам выпрямиться в полный рост. Он зачем-то попытался просунуть голову между прутьями, но не получилось. Шумно угрожающе засопел, вытянул длинные жилистые руки. Вижу его раскрытую ладонь, на ней поблескивает небольшое устройство. Длинные многосуставчатые пальцы дрожат. Чего он так разнервничался? Боится?

И тут до меня дошло. Аарон сказал о декомпрессии. С подобным явлением я еще не сталкивался, могу представить его чисто теоретически, а вот пленникам оно наверняка знакомо.

— Есть вероятность, что переборки не сработают?

Аарон кивнул:

— Механизмы старые, — скупо ответил он.

Я понял: им всем грозит гибель, респаун, и снова смерть. Сколько это продлится, никто не знает. Во взглядах хаашей читался страх, ожидание неизбежных мучений. Они будут умирать и возрождаться в тесной клетушке, пока даргиане не восстановят атмосферу.

Возможно, карлики не станут торопиться.

Пока я мрачно размышлял, сутулые фигуры хаашей передавали друг другу отремонтированное устройство и шлем, из которого оно было изъято. Правильно. Незачем оставлять улики, давать даргианам повод для дальнейших репрессий. Я все сделал сам. И Аарона принудил к побегу, пригрозив оружием — мне нужен пилот.

Я пообещал им вернуться, но понятия не имею, смогу ли сдержать данное слово?

Пытаюсь отмахнуться, ожесточенно ответить: «здесь каждый сам за себя!» Не очень-то помогает.

Мне передают отремонтированное устройство и шлем. Каргонит сбрасываю в инвентарь. Пытаюсь поместить контроллер ошейников в слот своей экипировки — получается!

Вновь движение рук. Теперь у меня еще и горсть микроядерных батарей. Семь штук! Три Аарон решил использовать сам. Да уж, заряд невелик, на час автономии от силы. Двумя снаряжаю короткоствольный автомат. Одну вставляю в слот пистолета. Тяжелая снайперская винтовка сегодня не у дел. Оставшиеся четыре — питание скафандра.

Готово.

Тут же снимаю всю экипировку. Хааши смотрят на меня с недоумением.

— Когда мы начнем? — в вопросе Аарона звенит напряжение. Он не понимает моих действий, и само собой ничего хорошего ему на ум не приходит.

— Сейчас.

— Аш сильный. Надень броню.

— Нет, — вплотную подхожу к прутьям решетки. — Дотянешься?

Хааш горбится. Его массивная голова, покрытая грубой кожей, с редкими пятнышками рудиментальных чешуек, медленно склоняется набок, он приоткрывает пасть, жарко выдыхает:

— Зачем?

Деактивирую его ошейник, передаю пистолет, приказываю:

— Бей меня! Только следи, чтобы жизнь удержалась процентах на двадцати!

— Хомо, я не понимаю!

— Бей говорю! А вы орите и топайте!

Аарон колеблется

— Верь мне!

В глазах ксеноморфа — тоска. Не представляю, какие чувства борются сейчас в его душе?

Хааши вдруг начали притопывать. Ощутимая вибрация прокатилась по полу. В ней ощущается глухая, но выразительная ритмика, словно волна их долго сдерживаемой ярости внезапно выплеснулась, заставляя дрожать переборки.

Секунда, другая, третья…

Аарон зарычал, врезал мне. Острые когти вспороли кожу на груди, брызнула кровь.

Еще… Еще… Еще…

Ритм вибраций ускорился. Лязгнула дверь. Первыми в отсек ворвались дроны, крутанулись вокруг оси в явном замешательстве. Их вариаторы целей не могут расставить приоритеты в царящем хаосе. Миг, и они сфокусировались на Аароне, распознав в забрызганном моей кровью хааше агрессора. Разряды парализаторов перехватывает его сородич, медленно оседает.

В дверях появляются две низкорослые фигуры.

Читаю маркеры.

— Аш, сука, иди сюда! — хриплю, но даргианин меня услышал. Он ничего не опасается, чувствует себя полным хозяином положения. Жестом отзывает дронов, идет к моей клетушке, по ходу наслаждаясь видом хаашей, которых душат рабские ошейники. Аарон молодец, соображает, тоже падает, хватаясь за горло.

Дверь моей камеры с визгом сдвигается вбок.

Аш уверенно входит внутрь клетушки. Его маленькие глазки горят жаждой крови. Мой жалкий вид только подстегивает даргианина.

Бьет он коротко, со знанием дела. От удара перехватает дыхание, полоска жизни проседает до четырех процентов.

Аффект!

Глаза застилает кровавая дымка. Рывок, удар, хруст проломленной кости, снова удар. Дроны не вступают, — у них приказ. Во взгляде Аша злое недоумение. Он устоял на ногах, жизнь снесло только наполовину, но я не останавливаюсь, бью снова и снова, не давая ему опомниться.

Новый уровень!

Второй даргианин испугано попятился. Еще секунда и сбежит! Кто-то из хаашей, задыхаясь, успевает схватить ненавистного карлика за ногу. Это Митуфурол. Мышцы на его шее вздулись, побагровели. Держись Митя!

Ударом ноги сношу даргианину половину хитов. Бью исступленно, но все заканчивается быстро. Подручный Аша оказался всего лишь десятого уровня.

Теперь взять себя в руки! «Аффект» по-прежнему работает, соображаю туго, рефлексы рвутся в бой, им не дают покоя дроны.

Быстро лезу в инвентарь. Полная экипировка!

Система поддержания жизни мгновенно включается в работу. Тревога не поднялась. Крики из отсека пленников — явление заурядное.

Полоска моей жизни резко подрастает, кровавое наваждение отпускает рассудок. Стремная эта способность, однако.

Быстро обыскиваю Аша. Ага, еще один контролер рабских ошейников, жаль его не извлечь, встроен в броню. А где же ключи от камер?

Только сейчас приходит на ум, что доступ мог открываться через мнемонический интерфейс! Срываю с карлика экипировку, успеваю заметить какие-то навороченные устройства в слотах. Потом разберусь. Дронов не трогаю намеренно. Они наверняка ведут запись. Пусть ни у кого не вызывает сомнений, что я и только я виноват в случившемся!

Вскидываю автомат, стреляю в замок камеры Аарона. А вот теперь — пора!

Двумя очередями срезаю дронов. Дымясь и искря, они с грохотом падают на пол.

Аарон уже рядом. В полной гермоэкипировке и при оружии.

— Бегом!

Нас провожают десятки взглядов. В них теплится искра надежды. Хомо не обманет?

Откуда вам знать, бедолаги?

 

* * *

 

В коридоре пусто. Во-первых, большинство даргиан ушли в рейд. Во-вторых, шум здесь мало кого тревожит. Аш, как я понял, над пленниками измывался регулярно, его ночные бдения с воплями и даже со стрельбой не в новинку.

Бежим молча.

Системы экипировки уже почти восстановили мою жизнь, но ресурс расходников катастрофически тает.

За очередным поворотом патрульный дрон. Успеваю снять его, прежде чем поднялась тревога, но взрыв отдается гулким эхом. Сообразят!

Но мы уже практически у цели! Впереди небольшой проходной отсек, в нем обустроен пост охраны, чуть дальше расположена шахта гравилифта, перекрытая силовым полем.

Мы с Аароном одновременно врываемся в караульное помещение. Двое даргиан  нападения не ждут, хотя тревога у них все же сработала: в объеме голографических мониторов быстро переключаются каналы наблюдения. На одном из них, при смене кадра видно, как десятка два карликов выбегают из жилых отсеков.

Сработали чисто. Теперь бегом к шахте!

Многое в моем плане побега зиждется на везении. Взять хотя бы эмиттеры силового поля. Они расположены с нашей стороны. Это логично. Даргиане опасаются нападения извне. Но теперь они станут умнее, наверняка продублируют силовые установки.

По коридорам уже катится топот.

Аарон внезапно перехватывает инициативу.

— Держись! — он шагает вперед, вскидывает оружие, одной рукой хватается за крепежную скобу, и начинает стрелять вглубь шахты.

Я бросаюсь на пол. Ногами обхватываю какую-то вертикальную стойку, руками цепляюсь за толстую, внушающую доверие трубу, проложенную вдоль пола.

Из шахты гравилифта внезапно вырывается сноп пламени и тут же гаснет, — его сбивает ревущий воздушный поток.

Взрывная декомпрессия, — это страшно, поверьте. Воздух устремляется в пробоину со скоростью урагана. Мимо проносятся различные предметы, тела, оборудование, но локальная катастрофа длится недолго, секунд десять-пятнадцать.

Рев стихает по мере того, как атмосфера теряет плотность.

Мигнул и погас свет. Аварийные переборки так и не сработали. Все, кто не экипирован в скафандры, сейчас ушли в респаун. Очень надеюсь, что эта функция не распространяется на боевых дронов. По идее, они относятся к классу предметов.

Я продолжаю судорожно держаться, пока плеча не касается Аарон:

— Можно идти! — хааш полон мрачной решимости.

 

* * *

 

Дерзкий побег, как и удар декомпрессии, оказался для даргиан полной неожиданностью. Расслабились работорговцы.

Спускаемся быстро, но осторожно. Воздушный поток, отбушевавший в теснине вертикальной шахты, сломал и вырвал из креплений множество скоб. Через несколько минут нашим взглядам открылся клубящийся выброс, состоящий из кристалликов льда, хлопьев кислородного снега, разреженного газа и различных предметов.

Включаю автомат движения, намечаю взглядом точку на поверхности станции, отталкиваюсь от нижнего среза разрушенной шахты гравилифта, плыву между выступами оплавленных надстроек.

Сердце замерло. Любой обломок (а их вокруг предостаточно) столкнувшись со мной, может нарушить герметичность экипировки и изменить курс точно рассчитанного прыжка.

Параллельно мне движется долговязая фигура хааша. Мы пересекаем туманное пространство в границах декомпрессионного выброса. Звезды подергиваются дымкой, все происходит в абсолютной тишине.

Удар.

С силой впечатываю подошвы в ровную поверхность. Одна нога теряет опору, скользит. С трудом удерживаюсь от панических движений, успеваю ухватиться за подвернувшийся под руку элемент надстройки.

Хааш беспокойно оглядывается. Оборачиваюсь. С небольшой площадки виден изуродованный давней катастрофой выход шахты гравилифта. Отсюда он кажется огрызком трубы, обрамленным взломанными бронеплитами. Понятия не имею, что тут произошло в прошлом.

Шепчу:

— Ты что-то заметил?

Аарон вскидывает руку, молча указывает направление.

Правее видна оплавленная по краям пробоина. Из нее появились дроны, — пять механизмов воспользовались обходными путями, и теперь ведут сканирование. Я-то надеялся, что наш побег вообще не заметят, — все будут заняты выяснением причин декомпрессии и устранением ее последствий.

Вслед за дронами  на внешнюю обшивку станции выбираются двое даргиан!

Мгновенно срабатывает устройство снайперской стрельбы. Открывается дополнительное оперативное окно, фигуры резко укрупняются. Экипированы они в дрянные, поношенные скафандры. Забрала шлемов необычные — сквозь них видны злые лица карликов.

Аш и его подручный!

Я же содрал с него экипировку! Он должен сейчас переживать серию мучительных респаунов!

Да не тут-то было! Либо они умудрились выбраться из тюремного отсека, либо у даргиан есть своя независимая точка возрождения!

Надо запомнить этот факт!

Самое скверное — Аш предугадал наши действия!

Вижу, что он задумал. Дроны заняли позиции среди исковерканного техногенного рельефа. Оба даргианина вооружены. Мы молчим, — частоты связи наверняка сканируют. Мнемонический приват забирает слишком много внимания, чтобы войти в него нужно полностью отключиться от восприятия окружающего — абсолютно не вариант.

Общаемся жестами, с трудом понимая друг друга. Хааш нервничает, и я полностью разделяю его опасения. Нас не пытаются преследовать. Почему?

Аш хитер. Он вооружен чем-то громоздким. На тубус ракетной установки не похоже. Я, к сожалению, не имел времени и возможности узнать, что за типы вооружений тут в ходу, но ничего хорошего не жду. Он целится из странного оружия. Проследив направление, понимаю: теперь даргиане и дроны контролируют подступы к внешней стартовой площадке.

Рассчитывают нас перехватить? Или готовы пожертвовать истребителем хаашей, сбить его?

Пока мы медлим, из шахты гравилифта появляется группа преследователей.  Положение становится отчаянным. Нас зажали с двух сторон! Укрытие ненадежное, да и расположено ниже позиций работорговцев.

Надо действовать немедленно, но как? Открыть стрельбу? Заметят и уничтожат. Бежать к истребителям? Расстреляют как в тире…

Касаюсь плеча Аарона, привлекаю его внимание. Указываю на длинный, все еще клубящийся декомпрессионный выброс, который медленно дрейфует в направлении стартовой площадки. Кристаллики льда и мутная газовая взвесь постепенно поглощают очертания надстроек. Изо всех сил стараюсь объяснить хаашу план действий, жестикулирую.

Кажется, он понял меня, кивает.

«Давай!» — жестом подбадриваю и подстегиваю его.

Хааш времени не теряет, тут же начинает опасный спуск. Ему придется углубиться в газовый выброс, и под его прикрытием добраться до стартовой площадки. Иных вариантов я просто не вижу.

Даргиане тоже не дремлют. Группа преследования (я насчитал девятерых) разделяется. Четверо остаются у шахты гравилифта, остальные плавными прыжками расходятся в стороны, стараясь охватить максимальную площадь сканирования.

Оценив ситуацию, понимаю: придется отвлечь их, вызвать огонь на себя. Перебираюсь выше. Низкая гравитация позволяет совершить рискованный маневр, — отталкиваюсь, используя автомат движения, и медленно плыву вверх вдоль оплавленной обшивки вертикальной надстройки. Меня непроизвольно начинает знобить. Ощущения острые, лежащие за пределами прежнего опыта. Вокруг простирается бесконечность космоса. Все происходит в абсолютной тишине. Одно неверное движение и моя фигурка начнет удаляться от станции, став отличной мишенью, хотя сомневаюсь, что даргиане станут стрелять. Они с удовольствием дадут мне задохнуться, — точка респауна по-прежнему «привязана» к тесной клетушке тюремного отсека.

Понятия не имею, каким именно целям в прошлом служил длинный шпилеобразный выступ, но, добравшись до его верхней, расширяющейся части, замечаю большие овальные проемы. Хватаюсь рукой за край одного из них, вталкиваю себя внутрь.

Не заметили!

Бегло осматриваюсь. Ничего примечательного. Хаос уничтоженного оборудования, повсюду следы плавления и декомпрессии.

Помещение имеет куполообразный свод. По периметру расположены панорамные окна. Оцениваю толщину бронирования, — солидно! Мне надо как-то закрепиться, но при этом не потерять свободы движений. Замечаю длинные обрывки кабелей, пробую вырвать один из них. Получилось! Теперь у меня есть страховочный фал метров пяти в длину. Достаточно гибкий, чтобы обвязать его вокруг пояса, и закрепить другой конец за показавшееся надежным ребро жесткости, — похожие на скелет балки видны повсюду.

Осторожно подбираюсь к одному из овальных проемов. Возможно, в прошлом тут располагался пост диспетчерского контроля? — разные мысли лезут в голову.

Выглядываю наружу.

Теперь я на «господствующей высоте». Пробоина, подле которой затаились Аш, его подручный и пять дронов, видна отлично. Извлекаю из инвентаря тяжелую снайперскую винтовку, жертвую двумя батареями скафандра. Индикатор системы жизнеобеспечения тут же сползает в красный сектор, но иного выхода нет. Короткоствольный автомат — в слот быстрого доступа. Пистолет остался у Аарона.

Судьба хааша неизвестна. Его долговязой фигуры нигде не видно. Канул во мглу.

Кинет он меня или нет? Вопрос доверия остается открыт. Я толком ничего не знаю о ксеноморфах. Их семантика — темный лес. Откуда мне знать, что у них подразумевается под «честностью» и есть ли вообще такое понятие в лексиконе хаашей?

Нервно озираюсь. Куда подевались даргиане из группы преследования? Освещение скудное. Звезда системы далеко, она — лишь яркая искорка среди миллиардов холодных огоньков. Поверхность станции озаряет сумеречное отраженное сияние газового гиганта, имеющее коричневатый оттенок. Тени повсюду лежат глубокие и резкие. На изломах выступающих конструкций видны продолговатые блики. Поверхность станции похожа на огромную камуфляжную сеть. Если противник затаился во тьме, различить его без сканеров практически невозможно.

Аш все рассчитал правильно. Если б я заранее не знал, где именно расположилась его группа, — прошел бы в двух шагах и не заметил. То же самое и с преследователями. Исчезли из поля зрения, и пока не проявят себя, мне остается только гадать, куда они подевались?

Отчетливо понимаю, долго мне тут не продержаться. Единственная надежда на Аарона.

Обстановка непривычная, до жути. Хаос металла, вакуум, беззвучье и безвременье. Нервно взмаргивают алым индикаторы подсистем. Тишину рвет лишь звук моего дыхания. На лбу выступили капельки пота, но их не смахнуть, мешает гермошлем.

Космос, млин…

Выискиваю взглядом Аша. Он наиболее опасен. Продвинутая снайперская система, установленная в слоте шлема, работает отлично: в толще проекционного забрала медленно смещаются укрупненные детали вздыбленного техногенного рельефа, затем вдруг начинает пульсировать контур даргианина, — вариатор целей, умница, сумел выделить фигуру карлика из общего фона!

Целюсь. Палец коснулся бугорка гашетки, медленно продавливает упругий пористый материал.

Выстрел!

Я ожидал мощного реактивного импульса отдачи, для того и обвязался страховкой, но оружие оказалось адаптированным. Толчок минимален, — срабатывают компенсаторы, а из обшивки станции высекает сноп пламени: на том месте, где секундой ранее прятался Аш, теперь рдеет раскаленная коническая воронка, да растекается облачко плазмы.

Меня мгновенно заметили! Пять дронов открыли ответный огонь, — все происходит беззвучно, от попаданий вибрируют пол, стены, свод, внутрь помещения прорываются частые отсветы. Угол стрельбы не позволяет боевым механизмам поразить цель, но ситуация быстро меняется. Они поднимаются выше, и вот уже снаряды влетают в окна, крошат аппаратуру. Я лежу на полу, под защитой толстой брони. В вакууме кружит метель осколков, сверкают вспышки, выбросы раскаленного газа стремительно наполняют помещение туманной багряной дымкой.

Снайперскую винтовку в слот, автомат в руки. Надеюсь, что дроны поступят прямолинейно и предсказуемо. Броню надстройки им не пробить, значит, ворвутся внутрь!

Огонь стих. Вижу, как красноватая дымка высачивается наружу, окутывает древнее сооружение своего рода вуалью. Засветка на сканерах у дронов сейчас неслабая! Вряд ли они смогут точно определить, где я затаился.

Жду.

Высовываться нельзя. Здесь работают реалистичные физические законы. Гравитации практически нет, не побегаешь от укрытия к укрытию, постреливая по «тупым железкам».

А они на рожон не лезут. Кружат снаружи, сканируют. Чувствую, что нервы начинают сдавать. Вижу как среди шлейфов газа нет-нет, да и промелькнет красноватый блик на сферическом корпусе. От желания выстрелить скулы сводит. «Рано», — одергиваю себя. Пусть внутрь сунутся!

 

* * *

 

Вместо дронов я дождался штурмовую группу!

Машины так и остались снаружи, зато в овальные окна со всех сторон вдруг полезли даргиане!

Двоих срезаю очередью. В коммуникаторе стынет протяжный крик, броня одного из карликов выдержала попадания, он орет, от страха или боли — непонятно.  Остальные успевают занять укрытия, и тут я понял: все. Отбегался. За спиной глухая стена, по бокам выступы какой-то аппаратуры, сам себя загнал в ловушку, пытаясь понадежнее спрятаться на время обстрела. Теперь мне остается только отбиваться, насколько хватит сил, умения, и боезапаса.

Надстройка вибрирует, хотя  никто не стреляет. Даргиане затаились, словно им вдруг стало не до меня.

Хааш?

Не успел подумать, как снаружи полыхнул взрыв. Наискось, прорезая сумрак, ударили лазерные разряды. Снова вспышка, огромная тень промелькнула в поле зрения, обрела контуры истребителя!

Аарон — классный пилот! Его атака на дронов стремительна, изящна, сокрушительна! Машина, которая может показаться неповоротливой из-за внушительных размеров, на самом деле обладает поразительной маневренностью. Я и глазом не успел моргнуть, а хааш, филигранно работая струйными двигателями ориентации, разделался с противником, выровнял истребитель, нацелился на куполообразную надстройку и боковым смещением начал облет: хищный обтекаемый контур боевой машины скользил от проема к проему, озаряясь короткими  отсветами от лазерных разрядов!

Даргиане не выдержали. Те, кто уцелел, выскочили из-за укрытий, пытаясь бежать, но я им не дал ни единого шанса, — троих свалил точно, с остальными разделался Аарон.

Включился коммуникатор:

— Быстрее на борт!

Истребитель развернулся кормой к проему, погасил скорость и дрейф, открылся люк, перекрытый радужным мерцанием силового поля.

— Подожди!

Я бегом бросился собирать трофеи, срывая с даргиан экипировку, подбирая оружие, вырывая замеченные импланты, — потом разберусь!

Пара минут, и я уже плыву к шлюзу. Перегруз у меня — с места бы не сдвинулся, но гравитации-то, считай, и нет!

Внутри истребителя царит неяркий свет от множества приборов и голографических экранов. Посреди рубки возвышается массивное кресло с высокой спинкой, вокруг него плотно группируются консоли управления, от основания  в пол уходят механизмы противоперегрузочного ложемента.

Длинные руки хааша цепко обхватили астронавигационные рули, — два сложнейших, увитых сервоприводами, оснащенных множеством сенсорных гашеток приспособления берут начало где-то в недрах истребителя.

За моей спиной закрывается люк.

Аарон вытягивает шею, выворачивает голову, умудряется взглянуть на меня.

— Хаарам утаашагорт!

Я ничего не понимаю, хватаюсь за спинку пилотажного кресла. Семантический процессор буксует, пытаясь истолковать адресованную мне фразу, истребитель плавно разворачивается и очень медленно набирает скорость, взяв курс на далекую искорку станции.

«В одиночестве» — задание провалено!

«Беглец» — задание выполнено!

Вы получили новый уровень!

 

* * *

 

Мы молчим.

Аарон в своей стихии. Корабль подчиняется ему чутко и беспрекословно, множество экранов полнятся данными.

Максимум, что я сейчас способен понять, заглядывая через плечо хааша, — это показания поискового радара. Он отображает все окружающие объекты, располагая их по сфере, в центре которой сияет условная модель истребителя. Подле каждого маркера бегут строчки символов непонятного мне языка.

Семантический процессор наконец справился с задачей, развернул перед моим мысленным взором текст, набранный мелким шрифтом.

И это значение двух слов?! Да быть такого не может! У импланта, наверное, сбой?

Читаю.

Оказывается это скромный список моих заслуг.

По мнению хаашей я просто монстр добродетели. Даже неловко, немного смешно, и отчего-то грустно. Видимо они придерживаются старого как мир убеждения, что «добро должно быть с зубами». И желательно очень острыми.

Я пролил свою кровь, ради других существ.

Я голыми руками растерзал двух вооруженных врагов, — это слово, по пояснениям семантического процессора, играет в языке хаашей особую роль. Есть противник, а есть враг. С первым можно помириться и жить бок о бок. С врагом — никогда.

Я разорвал оковы.

Я указал путь к  спасению.

Я добровольно принял на себя удары врагов, позволяя Аарону бежать.

И, наконец, — я снова убил Врага — слово в данном случае обозначало Аша, и было написано с большой буквы.

Подозреваю, что большая часть текста — это довольно вольные и пространные трактовки семантического процессора. Знал бы Аарон, что моими поступками руководило исключительно желание любым способом вырваться из плена, он был бы разочарован!..

Но, расстраивать его не собираюсь, тем более, стоило мне завершить чтение, как тут же выскочила новая надпись:

Вы получили уникальную способность: Друг Хаашей!

Бонус: сражаясь бок о бок с хаашами, вы получаете +1 ко всем характеристикам персонажа!

Классно, но как не вовремя! А можно ли спрятать эту информацию от посторонних глаз? Мы же летим на станцию, где отношение к ксеноморфам отнюдь не дружественное!

Оказывается, достижение можно скрыть, чего не скажешь об Аароне. Не думаю, что его встретят с распростертыми объятиями.

Проблему я уже мысленно решил, но не знаю, как отреагирует хааш. Возможно, его мнение обо мне изменится навсегда.

Станция тем временем превратилась в яркую горошину.

Вокруг полно кораблей. Сейчас не возьмусь описывать и классифицировать их, потому что конструкции весьма разнообразны, и, как мне кажется, большинство собраны вручную, из стандартизированных модулей, но с индивидуальным творческим подходом.

Нас сторонятся. Видимо истребитель хаашей вызывает опасения.

Станция уже занимает всю переднюю полусферу. Она представляет собой эллипсоид вращения, с монолитной обшивкой, на которой в виде техногенного рельефа возвышаются надстройки. В основном это системы противокосмической обороны, вакуумные доки, эллинги (в них я заметил два крупных корабля) и причальные приспособления, похожие на участки сот.

Кроме того, в средней части конструкции я заметил утолщение. На нем через равные промежутки располагались круглые отверстия, похожие на выходы тоннелей, в данный момент закрытые лепестковыми диафрагмами.

От созерцания огромной космической конструкции меня отвлекло включившееся устройство связи:

— Неопознанный корабль, вы входите в пространство независимой станции «Аргус». Пройдите процедуру идентификации, или измените курс. В противном случае будет открыт огонь на поражение.

Аарон угрюмо молчит, и я беру инициативу в свои руки, подключаюсь к каналу связи, спрашиваю:

— Станция «Аргус», как я могу пройти идентификацию?

— Сообщите свой логин по защищенному каналу.

— Аарон, притормози!

Истребитель плавно сбрасывает скорость. Не скажу, чтобы ощущения приятные, но по переборке меня не размазало.

Срочно лезу в раздел помощи начинающим игрокам, смотрю, как открыть этот защищенный канал. Ставлю задачу Аарону, тот несколько секунд думает, затем кивает, делая переключения на одной из консолей.

Передаю свой логин.

Оказывается это еще не все.

— Вы не числитесь в реестре пилотов, и не можете управлять кораблем, — вежливо констатирует голос. — У вас есть личный пилот? Сообщите его данные, пожалуйста.

Снова лезу в «help».

Как и предполагал, выход из сложившейся ситуации только один.

Протягиваю хаашу рабский ошейник. Он смотрит на него с понятным отвращением, затем поднимает взгляд:

— Почему, хомо?

— Я друг. Просто поверь. Это ненадолго!

В глазах хааша ярость, недоумение, боль.

— Аарон, другого выхода нет, — пытаюсь объяснить ему сложившуюся ситуацию. — Освобожу тебя при первой же возможности!

Не знаю, поверил ли он мне, но ошейник взял, дрожащими пальцами сам защелкнул его.

Включаю контроллер в «щадящем режиме». Это значит, что хааш не может отойти от меня дальше, чем на двадцать метров.

— Военная хитрость, — давлю Аарону на психику, одновременно транслируя новые данные: «Пилот — моя собственность. Он будет указан в декларации, как «имущество».

Нам неожиданно дают «зеленый свет». В ответном сообщении прислали координаты стыковочной ячейки и напоминание, что я должен оплатить стоянку в течение двух часов.

 

* * *

 

Лязг. Вибрация. Ноющий звук сервомоторов, шипение, — истребитель вошел во внешнюю стыковочную соту, цепкие механизмы обслуживания приняли скитальца, зафиксировали, развернули кормой к станции.

— Обшивку не опалим при старте? — меня гнетет затянувшееся молчание, пытаюсь как-то расшевелить Аарона, который угрюмо сгорбился в кресле.

— Ноур, — коротко, односложно отвечает он на своем языке, затем жестом указывает на ребристые V-образные устройства, расположенные симметрично, с двух сторон. Видимо это стартовые ускорители. Я о многом могу сейчас лишь догадываться.

В стенах соты открываются диафрагменные люки, оттуда выдвигаются связки кабелей, сборки трубопроводов. Они касаются обшивки нашего корабля, соединяются с бортовыми системами. Стационарное питание?

Хааш молчит, я нервничаю. Сейчас снимут блокировку шлюза, и перед нами распахнется огромный мир. Мир новых, безграничных возможностей, как хочется верить.

Накладываясь на реальность, тревожно мелькают сообщения. Интерфейс станции пытается подключиться к моему имплантату, но безрезультатно. Вердикт не нов: требуется расширитель сознания.

Герметизация ячейки тем временем завершилась. Силовое поле, отсекающее соту от открытого космоса, уплотнилось. На обзорных экранах видно, как из сотен отверстий, омывая корпус нашего корабля, ударили струи белесого вещества. Смысла произведенной операции не понимаю, но от вопросов пока воздерживаюсь.

— Пошли!

Аарон медленно отстегнулся, встал. Ему совершенно не хочется покидать борт истребителя, здесь он чувствует себя в относительной безопасности, но я не могу позволить такой расклад. Сейчас он — моя собственность и на этом точка! Если выйду один, снова появится множество неудобных вопросов.

Люк открывается. Между обшивкой станции и истребителем сейчас проложен герметичный рукав. Миновав его, мы оказались в тесном шлюзе, где нас обдало струями белесого вещества. Какая-то дезинфекция?

Снова вибрации и лязг. Массивный люк медленно подался внутрь станции, затем сместился вверх.

Я выхожу первым. Ощущения весьма противоречивые. Воображение рисовало мне огромный ангар, где царит деловая суета, но взгляду открылся пустынный коридор трапециевидного сечения, скупо освещенный и довольно грязный. Из стен через равные промежутки выпирают ребра жесткости, между ними в технологических нишах таится сумрак, проходят коммуникации. Раньше тут все было облицовано пластиковыми панелями, от которых теперь остались только крепежные гнезда.

Пока я осматривался, из глубокой тени выступили двое подозрительных типов, крепкого телосложения, в одинаковой, темно-серой униформе, поверх которой были надеты жилеты с множеством кармашков и креплений, что-то типа «разгрузок», предназначенных для ношения инструмента.

Клан «Техников», — услужливо выскочило сообщение.

Явно по мою душу.

Интуиция не подвела. Они держались уверенно, на меня смотрели с долей презрения. Еще бы. Оба пятидесятого уровня, да и находятся, судя по поведению, на своей территории.

— Эй, шклок[5], за стыковочный узел платить собираешься?

С незнакомыми терминами разберусь позже. Звучит обидно, но эти ребята свое дело знают. Вокруг ни души. Камер наблюдения или защитных турелей, способных выступить в роли «сил правопорядка», я не заметил.

— У меня есть два часа на оплату услуг станции, — отвечаю твердо, давая понять, что с правилами знаком.

— Берем лутом. На месте, — нагло ухмыльнулся один из них.

— Спасибо, сам разберусь, — придерживаюсь нейтрального тона. Драка мне сейчас не нужна. Но по-хорошему они не отстанут. Знаю я такую категорию.

Второй из техников сразу перешел к угрозам:

— А если я кабели при обслуживании твоего корыта перепутаю? Прикинь, сколько за ремонт заплатишь?

— Техобслуживания не заказывал.

— А оно у нас принудительное! — хохотнул первый.

Выхватывать оружие — себе дороже. Нужно чтоб они первыми напали. Тогда я получу законное право защищаться.

— Ну, попробуй, — теперь я отвечаю пренебрежительно, чем сильно озадачиваю их. — Или пораскинь мозгами, — откуда у меня истребитель? — демонстративно кручу в пальцах кодон активации, полученный от хааша. Устройство похоже на замысловатый брелок. — Не врубаешься?

В этот момент из шлюза появился Аарон. Вид у него печальный, а для непосвященных — просто свирепый. Пасть приоткрыта, из глотки рвется глухой тоскливый рык. Он выпрямился, демонстрируя опешившим техникам рабский ошейник, встал грамотно, слегка оттеснив меня к стене, и замер в напряженной, выжидающей позе.

Техники непроизвольно попятились. Видно хаашей на станции знали.

Ответ на свои вопросы они получили. Нуб пятого уровня, владеющий истребителем, и ксеноморфом в качестве пилота-телохранителя, явно проплачен из реала, — иных вариантов им на ум не пришло.

В общем — первое впечатление у меня сложилось отнюдь не радужное. Техники еще соображали, как выйти из ситуации, не потеряв лицо, и я с радостью им помог:

— Где здесь ближайший гравилифт?

— Смотря куда тебе надо?

— Скинуть лут, нормально отдохнуть, ну импланты прикупить, только не паленые.

— Седьмая шахта. Дальше по коридору, метров сто.

— Бывайте, — я спокойно развернулся к ним спиной, пошел в указанном направлении, зная, — они уже ничего не решатся предпринять. Сзади меня прикрывает хааш, да и задумались они о моем действительном статусе и возможных последствиях. Так что инцидент пока исчерпан, но расслабляться нельзя.

Если честно — я валился с ног от усталости, но отдых пока оставался в списке радужных перспектив. Моя решимость при первой же возможности воспользоваться кнопкой «логаут» потеряла остроту навязчивой идеи. Надо осмотреться, продать трофеи, оплатить аренду стыковочного узла, найти какое-то пристанище, хотя бы на сутки. А уж там видно будет.

С такими мыслями я остановился напротив входа в шахту гравитационного лифта.

 

* * *

 

Перемещение между уровнями станции оказалось стремительным и неприятным. Стоило сделать шаг в мерцающий поток энергии, как незримая сила подхватила нас с Аароном, увлекла в головокружительное движение. Лично я ощущал себя щепкой, попавшей в стремнину. Внутри все замерло, стены шахты сливались в полосы, тоннель несколько раз плавно изгибался, менял направление, прежде чем нас мягко вытолкнуло на небольшую, огороженную низкими перильцами площадку.

Я едва устоял на ногах, по инерции сделал пару шагов, машинально вцепился в ограждение.

Впрочем, головокружение быстро прошло. То и дело поблизости раздавались хлопки, нас обдавало потоками прохладного воздуха, — люди появлялись, словно из ниоткуда, и тут же, не задерживаясь, направлялись к широким, ведущим вниз лестницам.

Мы с хаашем отошли в сторонку.

«Станция «Аргус», торговая палуба», — сообщил интерфейс.

Зал был огромен, я не смог разглядеть его дальних стен, теряющихся в дымке. Кольцевая площадка прибытия обрамляла сборку из двадцати гравилифтов, а ниже располагался настоящий город, состоящий из одноэтажных построек, разделенных на кварталы широкими улицами!

Я настороженно осматривался. Совсем не так мне представлялись обитаемые сектора космической станции. Открывшаяся взгляду панорама откровенно удивляла. Реагируя на мои недоуменные мысли, автоматически включилась встроенная в шлем подсистема анализа целей, и ближайшие постройки внезапно преобразились, дав представление о том, как возник город. Алыми линиями обозначились низкие, иззубренные огрызки стен, состоящие из однородного материала. Руины — вот что предстало взглядам первопроходцев из числа людей! Они расчистили завалы, срезали все ненужное, превратив тоннели в улицы, а на основе разрушенных отсеков выстроили невысокие здания?

Мрачновато тут. Своды огромного помещения, образовавшегося в результате древней техногенной катастрофы, теряются в дымке испарений. На высоте двадцати метров конденсируется туман, местами принимающий вид облачности. Сохранившиеся элементы несущих конструкций вздымаются редкими, ассиметрично расположенными колоннами.

Мне все интересно и ново. Вижу сервов, — кибернетические механизмы снуют по крышам зданий, карабкаются по колоннам, меняют расходники в модулях систем жизнеобеспечения, что-то ремонтируют, — вдалеке видны отсветы сварки.

На улицах торговой палубы полно народа. Жизнь тут кипит, не замирая ни на минуту. На нас с хаашем  косятся  недобро, враждебно и подозрительно.

Среди многолюдья выделяются андроиды. Понаблюдав за ними, я понял: на человекоподобных роботов возложена функция охраны правопорядка. Они вооружены, стоят у входов в торговые заведения, патрулируют улицы.

Пока я крутил головой, нас заметили дроны, слетелись с разных сторон, окружили, сияя блоками голографической рекламы, наперебой предлагая различные услуги:

«Перенос точки респауна на Площадь Ушедших! Безопасное возрождение всего за тысячу кредитов!» 

«Лучшие импланты от корпорации «Нейрус»! Гарантированное качество по доступным ценам!»

«Экзобиологические симбионты! Преумножьте свои способности, приобретите уникальные навыки! Всем клиентам корпорации «Ксенус» третий симбионт за 50% стоимости!»

«Эксклюзивный тюнинг вашего корабля! Клан Технологов проводит модернизацию с использованием оборудования Ушедших! Древние чертежи! Гарантия качества!» 

«Клан Пилотов приглашает владельцев кораблей для участия в рейдах на заброшенные станции! Богатая добыча, возможность быстрой прокачки навыков!»

«Принимаем каргонитовый лом в неограниченных количествах. Обращаться в «Майрус и Майрус».

«Клан Инженеров приобретет любые устройства Ушедших или их подлинные чертежи!»

«Экзо! Широкий ассортимент инопланетных метаболитов!»

Обычно меня злит агрессивная, навязчивая реклама, но после всего пережитого оказаться среди деловой суеты, — сродни глотку свежего воздуха!

Взглянул на указатели направлений. Площадь Ушедших расположена в центре огромного зала. Но туда пока рано. Первый пункт программы ясен. Нужно отыскать ближайшее заведение «Майрус». Ага, вот оно! Сдвоенная буква «М» видна издалека. Делаю знак хаашу, — «пошли»!

Мы с Аароном спускаемся по широкой лестнице, вновь привлекая пристальное, недоброжелательное внимание прохожих.

Каргонит в моде. Большинство игроков носят легкие бронекостюмы, по-видимому, являющиеся эквивалентом повседневной одежды. Торговая палуба напоминает огромный, стихийно возникший рынок, — повсюду любопытные предложения, неизведанные возможности, но я сдерживаю себя. Сейчас главное раздобыть средства на перенос точки респауна и оплату стыковочной соты.

 

* * *

 

Подле входа в «Майрус и Майрус» дежурят два андроида. Сходство с людьми у них весьма условное. Бронированные кожухи поблескивают сизым отливом и лишь в общих чертах повторяют гуманоидное строение тела. Вооружение интегрированное. С моими способностями сканировать его невозможно, но уверен, в бою эти ребята опасны. Андроиды на голову выше игроков, черты лиц отсутствуют, — вижу лишь выпуклые, тонированные пластины, в глуби которых тлеют индикаторы сканирующих систем.

На нас они не обращают никакого внимания.

Прежде чем зайти внутрь, я обращаюсь к Аарону:

— Сможешь извлечь устройства из даргианской брони?

— Смотря какие, — отвечает он, и тут же замирает. Взгляд хааша сосредоточен, он перебирает свой инвентарь, куда я переместил девять комплектов трофейной экипировки.

Вскоре Аарон передает мне демонтированные модули. Пять штук. Маловато. Жаль, но ничего не поделаешь, время работает против нас. Броню Аша я приберег, с ней разберусь позже в более спокойной обстановке.

Сейчас нужно поторопиться. На оплату стыковочной соты остался час, а я даже расценок не знаю! Сеть станции (в силу отсутствия «расширителя сознания»), недоступна, и мной постепенно овладевают тревожные предчувствия. Прохожие к нам не цепляются, но и дружелюбия не проявляют. На хааша смотрят враждебно, на меня с интересом, который быстро сменяется недоуменным выражением.

Нетрудно представить, что слухи об истребителе быстро разойдутся по станции. Поведение техников, встреченных у шлюза, меня совершенно не порадовало. Ясно, что машина ценная, и ей захотят завладеть многие. Я буду вынужден либо продать истребитель, либо придерживаться своей «легенды», а это потребует немалых средств, прежде всего для быстрой прокачки персонажа. Так что выход в реал и встреча с Арбидо в несомненном приоритете. Нам есть о чем потолковать!

Вхожу в «Майрус и Майрус», осматриваюсь.

Фасад у заведения презентабельный, а вот внутри все скромно и утилитарно. Похоже на ангар. Под сводом левитируют с десяток дронов.

Иду к небольшому офисному островку. Он кажется игрушечным на фоне гор металла, складированных в помещении.

За изогнутой стойкой расположился отвратного вида старьевщик. Непонятно, из каких глубин подсознания мой мозг черпает слова и образы, но впечатление гнетущее. Несомненно, владелец внушающего омерзение, обрюзгшего, жирного аватара психически болен.

Сморю на него:

Ингмуд. Человек. Торговец тридцать седьмого уровня.

Еще одна специализация, характерная для любого игрового мира. Хотя в большинстве известных мне реальностей роль торговцев отведена НПС. Чаще всего они являются квестовыми персонажами.

— Уважаемый, — привлекаю внимание к своей скромной персоне, а сам думаю: с момента входа в игру мне так и не предоставили возможность создать свой уникальный персонаж. Интересно, а что я увижу, взглянув в зеркало? От этой мысли становится не по себе. В различных вкладках интерфейса отображается лишь условный контур человеческой фигуры. Какую внешность подобрал мне Арбидо? Или он вообще этим вопросом не заморачивался, отдал его на откуп генератору случайных образов?

— Ну? — торговец взглянул на меня безо всякого уважения. — Весы в углу, — буркнул он. — Вываливай все на них.

Мне такое предложение категорически не понравилось.

— На товар взгляните, — стараюсь вести себя вежливо и сдержано.

— А что в нем необычного?

— Интегрированные устройства! — делаю вид, будто осведомлен об их потенциальной ценности.

— Не интересует, — отмахнулся торговец. — Мы принимаем каргонитовый лом. С устройствами иди к инженерам или к технологам.

— И все же, взгляните, — я проявляю настойчивость.

— Ну, выкладывай, — он тяжело вздыхает, словно одолжение делает, а у самого глазки забегали!

Молча демонстрирую ему комплекты брони.

Бровь Игмунда слегка приподнялась. Он конечно же заметил отметины от пуль и рубцы, оставленные лазерными разрядами, недоверчиво взглянул на меня:

— И где ты это украл?

— Законно добыл в бою.

— Дам десять процентов сверх стоимости каргонита, — он сверлит меня взглядом. — При одном условии…

— Каком?

— От тебя потребуется лог-файл боя.

Отрицательно качаю головой.

— Минус десять процентов, молодой человек! — торговец мерзко ухмыляется.

— За что?

— За риск при скупке краденного.

Торгаш из меня никудышный. Вот кто, спрашивается, за язык тянул? Шел бы к весам, как было велено!

Лог у меня конечно есть, но демонстрировать его глупо. Информацию о бое с работорговцами лучше пока держать в секрете. Сведения о базе даргиан и восстанавливаемом ими корабле наверняка ценнее каргонита.

— Ладно, — делаю знак Аарону, «тащи все к весам». Искать другого скупщика нет времени.

— Хааша продашь? — неожиданно спрашивает Ингмуд.

— Нет.

— Подумай. Дам пятьдесят тысяч.

— Не продается.

Аарон уже сложил каргонит на платформу, парящую в полуметре от пола. Она немного проседает. Торговец что-то прикидывает в уме, сообщает:

— Пятьсот кредитов.

Открываю мнемонический приват с хаашем, спрашиваю:

— Ты видишь вес?

— Двести семьдесят… — Аарон запнулся, словно понятие «килограмм» ему незнакомо.

Я быстро просматриваю прайс. Он отображается на прозрачном голографическом планшете.

Один килограмм каргонитового сплава — пять кредитов!

— Аарон, забирай все, и пошли отсюда!

Торговец привстает:

— Молодой человек, подождите! Аппаратура сбоит, будь она неладна!

В глазах — жадность. Не удивлюсь, если стоимость интегрированного оборудования в разы превосходит цену сырья. И вообще, я ведь продаю высоко технологичные изделия, а не лом!

— Вопрос закрыт!

Выходим с хаашем на улицу. После мрачной обстановки «Майруса» тут даже дышится легче. Осматриваюсь, теперь уже более внимательно.

«Оружейная».

Вот! То, что нужно!

Быстро пересекаем улицу, входим внутрь.

На этот раз я постарался придать себе уверенный вид.

Помещение маленькое. Повсюду голографические модели продаваемого тут товара. От ассортимента глаза разбегаются

На фоне различной брони и оружия не сразу замечаю торговца. Им оказался молодой белобрысый парень.

— Серж, — он протянул мне руку, с опаской покосившись на хааша.

— Андр, — отрекомендовался я, ответив на рукопожатие. — Не бойся. Аарон смирный.

— Что интересует, Андр? Оружие? Экипировка? У нас прямые поставки от Клана Технологов! Есть уникальные модели!

— За покупками приду позже. Сейчас лут хочу скинуть. Комплекты брони и импульсники. Все даргианское. С интегрированными девайсами. Устройства я извлечь не могу, не прокачался еще.

— Откуда взял?

Такие вопросы начинают злить. Обычно торговцы происхождением трофеев не интересуются, но местные порядки мне совершенно незнакомы, и потому я решил придерживаться легенды:

— Понимаешь, такое дело, я уже готовый аккаунт купил, и сразу сюда, — напускаю на себя безразличный вид. — Час назад со станцией состыковался. А шмот уже был в инвентаре.

Серж на поверку оказался нормальным парнем. Мое «признание» его вполне устроило.

— На товар-то дашь взглянуть? — усмехнулся он.

Делаю знак хаашу. Аарон выкладывает на прилавок комплекты брони и оружия.

Серж долго, придирчиво сканировал экипировку, затем, что-то прикинув в уме, называл цену:

— Три тысячи кредитов за все?

— Наличными.

Тот отрицательно покачал головой.

— Нет. С наличными не работаю. Стремно.

— У меня нет прямого доступа к торговой сети станции. Имплантами пока не обзавелся.

— Не проблема, — он жестом указал на терминал. — Вводи логин, сейчас перекину деньги.

— А что за наличность в ходу? — меня весьма заинтересовал этот вопрос.

— Микрочипы, — охотно пояснил Серж.

— А в чем их ценность?

— Ты что даже руководство для новичков не прочел?

— Не-а.

— Чипы используются во всех устройствах. Они — основа любой кибернетической системы. Иногда попадаются подделки, но их несложно отличить, протестировав в специальном слоте.

— А если мне заплатили, допустим, тысячу микрочипов? Сколько же времени уйдет на их проверку?

Он лишь усмехнулся моей наивности.

— Тысяча чипов — это очень крупная сделка. Тебе в обозримом будущем вряд ли подвернется подобный вариант. Максимум на что может рассчитывать опытный, прокачанный пилот — десять-пятнадцать микрочипов за рискованный вылет. Этого обычно хватает на апгрейд одной из систем корабля. Правда существуют еще и нейрочипы, — они идут по курсу один к ста. Вот с ними сложнее. Тестировать обязательно, но для этого потребуется специальное оборудование.

— А сколько стоит один чип?

— Пустой, без информации — пятьсот кредитов. С записанной программой — по договоренности. Ну а если с софтом Ушедших,  тут цена может взлететь до десятков тысяч!

— Ясно. Слушай, мне еще аренду стыковочного узла надо оплатить. С твоего терминала это можно сделать?

Серж кивнул.

— Ты главное не тяни с установкой имплантов, — посоветовал он. — Без них сложно. Вживи хотя бы базовые, а то навечно в шклоках застрянешь. Никто с тобой дел вести не будет. За ту же стыковку возьмут больше, а за лут дадут меньше. В общем, — не тормози, — он открыл какой-то список, уточнил: —   Так, у тебя внешняя или внутренняя докировка?

— А чем они отличаются? — мне нет нужды разыгрывать из себя простака, я действительно не понимаю разницы.

— Внешние соты самые дешевые, — Серж охотно вводит меня в курс дела. — Ну, сам посуди, треть узлов противокосмической обороны так и не восстановлена, — посетовал он. — Случись нападение, кто встретит атакующих? Ясно, что пилоты, у кого корабли во внешних сотах! Они первым делом бегут к своим машинам и в бой. Тут уж без вариантов. Ну а если у тебя корабль во внутреннем доке, под защитой брони, расклад сразу меняется. Ты сам решаешь, вступать или нет. Скорее всего, тебе предложат разовый контракт на защиту станции.

— Ясно. У меня внешняя сота, — вздыхаю, — сколько там берут за сутки?

— Сто кредитов. Считай, что даром. Сейчас спишу с твоего счета, не волнуйся. Сколько будешь оплачивать?

— Ну, давай пока трое суток, а там посмотрю.

— Лучше неделю. Во-первых, скидка. Во-вторых, если надумаешь импланты устанавливать, дней пять в клинике гарантированно проведешь.

— Договорились. А нападения часто случаются?

— Да, почти каждый день, — он пренебрежительно махнул рукой. — Так, мелочи жизни. Даргиане, Уиронги, Амреши, Изгои, — желающих хватает. Клан Пилотов обычно сам справляется. Но если твоя сота окажется в конусе атаки, случиться может всякое. Не успел на борт, не стартовал, бой не принял, могут и корабль умыкнуть. Особенно Изгои. У них спецы по взлому прокачанные, глазом моргнуть не успеешь!

— Ясно, — я погрустнел. — А внутренний док сколько?

— Пятьсот в сутки.

— Дороговато…

— Зато безопасно.

— А кто такие Изгои?

— Люди, — Серж скривился. — Отморозки полные. Кто с законом не в ладах, кто криво имплантирован, а многие вообще, на «экзо» сидят, — в его интонациях прозвучал плохо скрытый страх. — У них базы в поясе астероидов.

— А крупные нападения часто случаются? — стараюсь выжать максимум информации.

— Когда как. На прошлой неделе крафтеров сильно потрепали. Месяц назад даргиане с уиронгами в необитаемых секторах высадились, хотели до верфи добраться. А еще, — он понизил голос, — говорят, что опять Призрачных Рейдеров видели…

— А это еще кто такие?

— Призраки — они и есть Призраки, — многозначительно ответил Серж. — Появляются, словно из ниоткуда. Говорят, что из другой звездной системы. Хотя инженеры и технологи твердо убеждены — внепространственный привод создать невозможно.

— Откуда ж они тогда берутся?

— Никто не знает, — он пожал плечами. — Захватить еще ни одного не удалось. Их корабли при критических повреждениях либо исчезают, либо самоликвидируются. Но это уже, как повезет.

— А в чем разница?

— У, полетаешь, — поймешь. Одно дело, когда Рейдер просто исчез. Тебе все равно и победу зачтут, и деньги заплатят. Логи-то сохраняются. А вот самоликвидация у них, — врагу не пожелаешь. Аннигиляция. Если вдруг поблизости оказался, молись Ушедшим, чтобы щиты выдержали. Кланы за любой обломок корабля Призрачных Рейдеров миллион заплатить готовы.

— А за целый?

Серж снова взглянул на меня со снисходительной, нервной усмешкой.

— Область ненаучной фантастики, — он сгреб даргианскую экипировку. — Еще никто и никогда не захватывал ни одного Призрака. Главное, запомни, — если вдруг «общую тревогу» по станции объявили, бегом к кораблю. При появлении Призрачных Рейдеров в бой идут все. Если кто-то из пилотов не стартовал, — корабль отберут и со станции вышвырнут! Без скафандра, через шлюз! На вечный респаун в вакууме!

— Вот так все жестко?

— С Призраками — да. Иначе не выжить! — он сделал несколько переключений. — Ну, вот порядок. Сота на неделю оплачена, две триста на счету. Заходи, если экипировку надумаешь сменить.

— Обязательно.

 

* * *

Мы с хаашем вышли на улицу.

Следующий пункт программы — перенос точки респауна.

Снова ловлю недоброжелательные взгляды. На улицах встречаются только люди. Ксеноморфов нет и это настораживает.

На Аарона прохожие поглядывают с откровенной ненавистью, на меня с презрительным недоумением. Причина такого поведения мне пока непонятна, но лучше бы нам побыстрее завершить неотложные дела, и найти временное пристанище. Нужно почитать «вики» — так я по укоренившейся привычке именую игровые энциклопедии, подготовленные разработчиками.

Площадь Ушедших меня абсолютно не впечатлила, — она выглядела огромной и пустынной. Мы с хаашем остановились на границе торгового квартала, заметив оцепление из андроидов. Металлические истуканы бесстрастно несли службу. Изредка на площади раздавался хлопок, возникало зеленоватое сияние и появлялся возрожденный игрок, как правило злой, обескураженный, только что прошедший через виртуальную смерть.

По экипировке нетрудно догадаться, что большинство возродившихся — пилоты. Мы немного простояли за оцеплением, наблюдая. Среди вспышек респауна я заметил нескольких техников. Из отрывистых реплик удалось понять — произошла катастрофа при ремонте. Ну, еще попадались разного рода темные личности, явные жертвы каких-то разборок. Затем вдруг повалил народ в бронескафандрах и при оружии, — теперь до слуха долетали разговоры о зачистке заброшенного уровня станции, и «уродах, вайпнувших рейд».

Ясно. Вместо прокачки и обильного лута получили по башке. Бывает, но, глядя на их вооружение и экипировку, я невольно задумался, что же за мобы населяют заброшенные уровни станции?

Наблюдать за происходящим на площади поучительно, информативно и полезно, но нам с Аароном пора уходить. Лично я уже едва на ногах держусь от усталости.

Обернулся в поисках нужной услуги. Долго высматривать не пришлось. У ближайшей торговой точки к прохожим агрессивно приставали дроны, окутанные сиянием рекламных модулей.

Я опасался, что сейчас начнутся вопросы и технические трудности, но хозяин небольшого магазинчика — явный НПС, лишь радушно улыбался, и кивал. Ему было все равно, где находится прежняя точка респауна. Ее перенос на Площадь Ушедших стоил тысячу кредитов. С хаашем проблем тоже не возникло. Он игрок, а значит, имеет полное право.

Выложил две тысячи. Дыра в бюджете образовалась неслабая, но оно того стоило.

Поинтересовался у торговца, где тут можно остановиться на отдых, и получил подробные рекомендации. Отсеки для проживания, оказывается, располагались по периметру торговой палубы. Идите в любом направлении, не ошибетесь.

Процесс переноса точки респауна вызвал у меня подозрение. Торговец втер мне и хаашу какой-то серебристой дряни чуть выше запястья, и жизнерадостно сообщил: «Теперь все в порядке».

— И что это такое? — я недоверчиво рассматриваю серебристое овальное пятнышко.

— Маркер. Работает на удалении до десяти световых секунд от станции. Дальше — на ваш страх и риск, — сообщил торговец.

Я живо представил ситуацию: корабль в миллионах километрах от точки респауна. Случись проблемы, меня-то перенесет на Площадь Ушедших, а что станет с истребителем?!

Задаю вопрос торговцу, тот лишь пожимает плечами:

— Обычно пилоты летают в группах или парами. Всегда есть кому отбуксировать корабль на станцию, или присмотреть за ним.

— А если нет?

— На технику наша услуга не распространяется. Обратитесь к Технологам, возможно, они знают решение. Или, — он понизил голос, подался ко мне, навалился на прилавок, — или найдите в поясе астероидов базу Изгоев, — ходят слухи, что они разгадали секрет Призрачных Рейдеров. Сбитые корабли Изгоев редко достаются победителям в качестве трофеев.

— Серьезно?

Торговец напустил на себя невозмутимый вид:

— А разве мы о чем-то говорили? — он едва заметно подмигнул и добавил: — В любом случае, молодой человек, я охотно скупаю редкие устройства. Если найдете — несите ко мне, не пожалеете!

Добавлено новое задание: Бессмертное «железо».

Найдите любую из баз Изгоев, узнайте, что за технологию они сумели изучить?

 

* * *

 

— Аарон, пойдем.

На сегодня с меня хватит. Сыт приключениями и впечатлениями. С ног валюсь от усталости. Голода и жажды по-прежнему не испытываю, а вот хааш с вожделением уставился на уличный автомат, торгующий пищевыми концентратами. На мой взгляд — дрянная химия, но он, похоже, голоден, и это удивляет.

— Проголодался?

Он трясет головой в ответ. Глаза горят.

Аарон для меня — сплошная загадка. Иду к автомату, покупаю ему несколько тубусов с пищевой пастой, выбираю на свой вкус.

Хааш проглатывает их тут же, жадно, вместе с обертками! Ближайшие андроиды из оцепления площади оборачиваются, услышав отчетливое клацанье зубов, но тут же теряют интерес к происходящему, заметив рабский ошейник.

Снимать его нельзя ни в коем случае. Обещанная мной свобода теперь под большим вопросом, но Аарон не протестует, ведет себя смирно, понуро следует за мной, не проявляя ответной агрессии к окружающим.

Тут же вспомнился инцидент с техниками. В той ситуации он  проявил себя совершенно иначе.

Я видел его в рубке истребителя — гордый, независимый, уверенный в своих силах пилот. Неужели хааши еще и прирожденные актеры?

Не думаю. Скорее всего, он принял мою уловку за чистую монету, счел меня предателем  и покорился своей судьбе?

Ладно. Доберемся до гостиницы, поговорим.

— Пошли, — я увлекаю его за собой, в первую же радиальную улицу, ведущую от площади к периметру огромного зала.

В стенах действительно располагалось множество овальных люков. Поле каждого красовалась голографическая надпись. Я прочел их, покачал головой. Капсюльные отели нам не подходят.

Некоторое время пришлось потратить на поиски подходящего пристанища. Выбор пал на скромные «Меблированные отсеки Гардеана» — так гласил сотканный из света и воздуха рекламный блок.

Открываю скрипнувший люк, вхожу. Хаашу пришлось сгорбиться, чтобы не удариться головой.

Снова длинный коридор. По обе стороны одинаковые овальные двери. В дальнем конце «рецепшен», — там уютно светит лампа. Хозяин, заметив хааша, тут же привстал, схватился за оружие.

Затылком чувствую обжигающее дыхание Аарона, на всякий случай предупреждаю его:

— Не лезь!

Уверенно иду к стойке.

Хааш сопит шумно и прерывисто. Он чувствует угрозу и готов ринуться в бой.

Я снова одергиваю его, вежливо обращаюсь к хозяину:

— Сколько берете за сутки?

— Двадцать кредитов.

— Но у входа указано, — десять!

— Скажи спасибо, что вообще пустил, — щека Гардеана нервно подергивается. — В «экзо» его притащил? — он смотрит поверх моего плеча на Аарона.

Пожимаю плечами, дав понять: «не твое дело».

— Ладно. Вот сотня, — я заметил вмонтированный в стену терминал, быстро перевел деньги, в ответ получил кривую усмешку и электронный ключ.

Внутри арендованного мной отсека опрятно и тепло. На полу мягкое пористое покрытие. Помещение небольшое пятигранное, похоже на соту. В одном углу нехитрый гигиенический узел. У стены откидная койка, напротив терминал сети станции.

Массивный люк закрылся с ощутимой вибрацией. Пред мысленным взором появились две новых иконки. «Открыть». «Заблокировать изнутри».

Естественно, выбираю вторую.

Ну наконец-то! Пару секунд у меня уходит на манипуляции с контроллером. Снимаю с шеи Аарона дезактивированный ошейник.

Он недоверчиво трясет головой.

— Я же сказал: это всего лишь уловка!

Хааш долго и пристально смотрит мне в глаза. Его взгляд постепенно оттаивает, приобретает осмысленность.

— Знаю, тебе пришлось нелегко. И еще некоторое время придется потерпеть, пока я не придумаю, как легализовать тебя на станции. Но сейчас ты можешь уйти в логаут. Понимаешь? У тебя ведь есть куда вернуться?

Он молчит.

Что ж. Более чем уверен — Аарон меня понял. Решать ему. Лично я собираюсь в реал. Во-первых, хочу выспаться. Поесть. Принять душ. А затем по генеральному плану — беседа по душам, с Арбидо!

— Все, — откидываю койку, ложусь, закрываю глаза. — Аарон, чтобы не случилось — обещай не выходить из отсека!

Кнопка «логаута» призывно сияет зеленоватой аурой.

Жму ее…

Глава 3.

 

Логаут…

 

Я вырвался!..

Зрение постепенно обретает четкость. Чувствую онемение в теле, вижу полупрозрачную выпуклую поверхность, а за ней размытые очертания обстановки моей квартиры.

Реал!

Только сейчас признаюсь себе: было страшно потерять ту тонкую связующую нить между миром физическим и воображаемым, которую я так стремился порвать до первого знакомства с Призрачным Сервером.

Как говорят: все познается в сравнении.

Мышцы в тонусе. Не скажу, что я бодр и полон энергии, спать по-прежнему хочется, в глаза словно песка насыпали, но даже эти ощущения неожиданно радуют!

Поймите, важен не сам реал, а чувство свободы, осознания, что могу вернуться в любой момент. Оказывается, без права на выбор становится жутковато. Особенно если ты застрял в незнакомом мире.

У меня масса дел. Сон пока подождет. Касаюсь пылающей, словно руна, пиктограммы. Раздается шипение воздуха, полупрозрачная крышка начинает подниматься.

Мой имплантат реагирует вполне адекватно:

Режим «инмод» отключен.

Хватаюсь руками за борта, сажусь, затем выбираюсь из вирткапсулы, голышом иду в душ – освежиться.

Голова слегка кружится, но это сейчас пройдет. Долго стою под горячими струями воды, снимаю стресс. Мир Призрачного Сервера крепко въелся в рассудок. Поглядываю на свою руку, осматриваю предплечье. Никакого намека на импланты.

Насухо вытираюсь, натягиваю чистую одежду, иду к дверям, но следов взлома не вижу. Серьезные ребята. Доступ получили официально. У меня замок со специальной программой. Взлому не препятствует, но проникновение фиксирует. На этот раз все чисто. Группа «техподдержки» использовала дубликат моего электронного ключа с полной биометрией. Скорая помощь, блин!

Есть три варианта дальнейших действий:

  1. Разорвать контракт, сдать нейроимплантат разработчикам.
  2. Нейроимплантат оставить, но не возвращаться к альфа-тестированию Призрачного Сервера.
  3. Остаться в Игре.

Сажусь за стол, заказываю еду, думаю. Выбор пока не очевиден. В каждом из перечисленных выше пунктов нахожу свои плюсы и минусы, но, знаете, что тревожит и цепляет?

Не поверите – судьба хаашей!

Совсем я берега теряю… Что в играх, что по жизни – каждый сам за себя! Эту аксиому еще никто не отменял. Да, в фантомных мирах я тяготел к светлым силам, хотя их тоже следует оценивать с долей предвзятой осторожности. Скорее (если быть до конца честным), меня всегда привлекал дизайн светлой стороны и способности персонажей. А вот клановым игроком я никогда не был. Да, от случая к случаю, в силу полученного задания или крайней необходимости, я мог поработать в команде, но никогда не тяготел к различного рода группировкам. Поначалу сказывался образ мышления, сформировавшийся при работе на Арбидо. А потом привык. Понял, что брать на себя ответственность за жизни других, – это лишний моральный груз. Ну и подчиняться разным уставам – откровенно не люблю. Мое кредо – свобода и приключения, без особых тягот и обязательств.

Мысль об Арбидо царапнула по нервам.

Так, поговорю-ка я с ним по душам, вытрясу деньги, информацию, а уж затем стану решать, как поступить дальше.

 

* * *

 

Арбидо я не нашел. Напролом не пер, создал новый аккаунт в Хрустальной Сфере. Немного ностальгии, дошел до пятого уровня, продал грошовый лут, – начало игры скучное, мотивации вполне достаточно для поиска легких обходных путей, да не тут-то было!

Никакой платной поддержки.

Ладно. Проделал примерно те же операции в игровом мире, где у старика бизнес налажен давно и прочно.

Ни одного он-лайн менеджера. Все явки провалены.

Не поленился, купил новый чип, сменил ip-адрес своего нанокомпа. Снова вышел в сеть, пробежался по хорошо знакомым ресурсам, но и там – никого.

Странно. При его-то бизнесе нельзя останавливать хорошо отлаженный конвейер. По опыту знаю, в информационном шлейфе потенциального клиента всегда незримо присутствует программа, работающая под управлением скрипта: «За ваши деньги – любой каприз». Ну, это я образно выражаюсь. На самом деле метания по сети, поисковые запросы, заходы в цифровые порталы тщательно отслеживаются, анализируются, и в конечном итоге каждый находит искомую услугу.

Меня это сильно встревожило. Вместе с Арбидо в неизвестном направлении уплыли мои деньги!

Из сети я вернулся в мрачном расположении духа. Взглянул на время и понял – уже больше суток без сна.

Наш с Аароном побег, перелет до станции «Аргус» и беглое знакомство с новой средой обитания заняли десять часов по времени реала. А вообще в пространстве Призрачного Сервера я провел два дня!

Все, иду спать. В полуобморочном от усталости состояния принимать ответственные решения – чревато. На всякий случай включаю все функции охраны, герметизирую вирткапсулу, разрешаю режим «инмод».

 

* * *

 

На следующий день ситуация не изменилась. Старик, как сквозь землю провалился! Я пару часов потусовался в Хрустальной Сфере, наблюдая за игроками, читая новости.

Ничего нового. Ни один из переданных Арбидо артефактов не всплыл в местной сети. Статус известных мне агентов «оф-лайн».

Мир Хрустальной Сферы оставил пресное впечатление. Я специально пробежался до ближайшей, более или менее интересной локации, проверил свои ощущения.

Со скуки можно сдохнуть! Нейроимплантат работает процентах на десяти от своих истинных возможностей, теперь-то мне есть с чем сравнивать!

Интересно, чем сейчас занят Аарон?

Я подошел к окну, долго стоял, глядя на укутанный промышленными выбросами город.

«Арбидо никуда не денется», – нашептывал внутренний голос. – Наверняка старик лег на дно. Такое уже случалось, во время масштабных операций сетевой полиции.

Тогда чего тяну? Аккаунт в Призрачном Сервере оплачен. Дел полно.

Здравый смысл попытался что-то возразить, напомнить об опасных нейросетевых технологиях, но это лишь подстегнуло желание вернуться.

Что я денег на имплантацию не заработаю? Да и в плен по глупости больше не попаду! – меня неодолимо тянуло назад. Убогая реальность за окном вызывала тоску и глухое чувство раздражения. Все равно ведь не выдержу!

Я обернулся, взглянул на открытую вирткапсулу.

Все. Решено. Возвращаюсь.

Мне даже дышать стало легче!

 

* * *

 

Логин…

 

Я открыл глаза, лежа на узкой и жесткой откидной койке.

В отсеке витали странные пряные запахи. Не скажу, чтобы неприятные, но чуждые, настораживающие. Я резко сел, осмотрелся.

Хааш растянулся на полу подле двери и не шевелился.

Я встал, попытался его растормошить, но ничего не добился. Прислушался к дыханию – ровное. Спит? Или ушел в реал?

Понятия не имею, что здесь происходит с аватаром в отсутствии игрока? При обычных условиях он должен просто исчезнуть, но мир Призрачного Сервера живет по своим правилам. Я уже ничему не удивляюсь.

Лицо Аарона спокойное, умиротворенное, вот только на коже выступили прозрачные капельки какого-то вещества, – это оно являлось источником встревожившего меня запаха.

Снова попытался растолкать его, но безрезультатно. С трудом оттащил безвольное тело хааша от двери в дальний угол отсека, призадумался.

И что мне теперь с ним делать? Если Аарон ушел в логаут, почему у его аватара сердце бьется, кожа теплая, да и дыхание отчетливое? Странно вообще-то!

Совета спросить не у кого. Остается набраться терпения и ждать, пока он сам придет в сознание.

Оставив хааша в покое, я уселся в кресло подле терминала и погрузился в изучение местного рынка.

Прежде всего, мне необходимо определиться с установкой имплантов, а главное – найти средства на операцию.

Сеть станции пестрела разного рода предложениями, но все они выглядели довольно сомнительно. Кустарщина мне не нужна, однозначно. Ни одно из соблазнительных по цене предложений не сопровождалось толковыми пояснениями. Выбрал наугад, читаю: «Установлю базовый расширитель сознания всего за тысячу кредитов! Спрашивать Клауса, вольного мнемотехника, седьмой торговый квартал».

Нормально, да? Какой-то проходимец полезет мне в мозг? Что за «расширители» он ставит? Откуда взял? Может, в качестве лута выдрал? Или купил по дешевке?

Нет. Однозначно – не вариант.

Я не привередничаю, но серьезно опасаюсь последствий. Киборгизация аватара повлияет на персонаж радикальным образом. Это ведь не доспех, и не меч, с которым можно поступить по принципу: «Для начала сойдет. Подвернется возможность, сменю на что-то лучшее».

Стал копать глубже, в поиске четких определений.

Расширитель сознания – модуль искусственной нейросети, отвечающий за получение и обработку данных от вживленных в организм, либо встроенных в экипировку датчиков. Существует три базовые модели расширителя:

  1. «Синапс-Х» – работает только с датчиками экипировки. Преимущества: низкая нагрузка на мозг (требуется «Интеллект» – 4, «Сила воли»– 4, «Обучаемость» – 3), низкая цена. Недостатки: ваша возможность к расширенному восприятию мира напрямую зависит от носимого оборудования. При повреждении датчиков брони расширитель становится бесполезен. Рекомендуется наемникам, пилотам малых кораблей, техникам низшего звена, крафтерам, охотникам за артефактами.

Не мой вариант… Я поерзал в жестком кресле, устраиваясь подобнее. Какой смысл в расширителе сознания, если он требует постоянного ношения брони, оснащенной множеством дорогостоящих подсистем?

Читаю дальше:

  1. «Синапс-Y» – работает только с имплантированными устройствами. Преимущества: средняя нагрузка на мозг (требуется «Интеллект» – 5, «Сила воли» – 5, «Обучаемость» – 5), возможность подключения однажды выбранной конфигурации из трех кибермодулей, защищенных от повреждений (вживляются вместе с расширителем). Недостатки: нельзя сменить или усовершенствовать выбранную конфигурацию. Рекомендуется пилотам-универсалам, владельцам транспортных кораблей, техникам среднего звена.

Это уже интереснее. Но я еще не определился со специализацией. Здесь можно запросто ошибиться при выборе кибермодулей!

Ладно, посмотрим, что там дальше?

  1. «Синапс-Z» – универсальный, на пять слотов (гнезд подключения, имплантируемых в черепную кость), куда могут быть установлены многозадачные кибернетические компоненты. Недостатки – высокая нагрузка на мозг (требуется «Интеллект» – 7, «Сила воли»– 7, «Обучаемость – 7), высокая стоимость. Преимущества: возможность гибко конфигурировать кибермодули, в зависимости от поставленной задачи, самостоятельно менять устройства в слотах. Рекомендуется ученым, технологам, мнемотехникам, экзобиологам, командирам крупных кораблей и их соединений, рейд-лидерам.

Вот это – вещь! Но цена – заоблачная!

Ничего… Прорвемся. Начинать всегда трудно. Одно очевидно: спешить с выбором нельзя ни в коем случае! На первых порах можно обойтись и внешними устройствами.

От изучения важных вопросов меня отвлек резкий скрежещущий звук.

Я обернулся, уставился на хааша. Аарон по-прежнему лежал на полу, его глаза были закрыты, а вот правая рука конвульсивно подергивалась, царапая когтями по переборке.

Да что же с ним происходит?! – я встал, осторожно приблизился. – Непроизвольное сокращение мышц?! Но, если он ушел в логаут, откуда у аватара рефлексы?

Пальцы Аарона внезапно сжались в кулак. Я вновь попробовал растормошить хааша, но так ничего и не добился.

 

* * *

 

Вернувшись к терминалу, я вновь погрузился в информационную сеть.

С метаболическим корректором и усилителем рефлексов я разобрался довольно быстро.

Первый представлял собой биохимическую фабрику в миниатюре. Через корректор прокачивалась кровь, очищалась от всего вредоносного и обогащалась полезными (а во многих случаях – сомнительно полезными) веществами и их соединениями. Имплант активно использовал ресурсы организма, но обладал и собственными запасами метаболитов, заключенных в системе картриджей. Для их заправки под кожу вживлялись специальные гнезда, а различные препараты выпускались местной промышленностью в шприц-тюбиках.

Чем дальше, тем интереснее…

Усилитель рефлексов состоял из нанитов, образующих в организме искусственные нервные ткани. Он имплантировался путем инъекций колоний наномашин, которые, развиваясь, образовывали дополнительную систему передачи нейроимпульсов. Работая в связке с расширителем сознания, наниты обеспечивали молниеносную реакцию, что очень важно для пилотов, – в бою они должны не только принимать решения, но и претворять их в жизнь, действуя быстро и безошибочно.

Н-да…

Легких путей нет. Поспешная, недорогая имплантация грозит тупиком развития. Ставить надо только лучшее, но цены не просто кусались – от нулей рябило в глазах.

А может, это я все усложняю?

Снова просмотрел информацию по основным типам имплантов, задался вопросом: а откуда они вообще взялись? И почему у ксеноморфов тоже есть вживляемые модули?

Ответ нашелся быстро.

Оказывается, все современные достижения созданы на базе технологий Ушедших, – некоей загадочной космической цивилизации, построившей станции и те огромные корабли, что я видел дрейфующими в пространстве.

Я на некоторое время оставил чтение, задумался, мельком взглянул на Аарона, но тот по-прежнему находился в бессознательном состоянии.

Обычно к предыстории различных игровых вселенных я отношусь поверхностно, зная, что нужная информация будет дозированно и эффектно преподнесена, по мере прохождения основных сюжетных линий, но в случае с Призрачным Сервером все не так однозначно. Помните, как я ожидал красивого вступления в точке альтернативного старта, и что получил вместо красочного полнопространственного ролика?

Я встал, прошелся по отсеку, выпил воды, затем вновь вернулся к терминалу.

Множество вопросов не давало покоя. Интуитивно я понимал: от ответов на них напрямую зависит мое выживание. Никто не даст мне нужную подсказку в критической ситуации!

 

* * *

 

Следующие несколько часов я изучал реалии Призрачного Сервера.

Информацию о цивилизации Ушедших пришлось собирать по крохам, из разных источников, складывая воедино некий историко-технический пазл. Вот какое представление возникло у меня в итоге:

Доподлинно известно, что Ушедшие были похожи на людей. Где расположена их родная звездная система, остается загадкой. Безусловно, эти существа достигли небывалых высот развития, но на пути их экспансии встала неодолимая (как тогда казалось) преграда: барьер скорости света.

Кстати, интересный ход со стороны сценаристов! Обычно в игровых вселенных такие проблемы решаются просто. Космические корабли оснащаются гипердвигателями. Удобно, просто и никак не обосновано. «Jump» – и ты мгновенно оказываешься за сотни световых лет, в иной звездной системе.

Читаю дальше.

Ушедшие открыли явление гиперкосмоса, но, изучая его, пришли к выводу: через иное измерение можно передать структурированный сигнал любой сложности, но не материальный объект.

Известно, что цивилизация, запертая в границах родной солнечной системы, обречена. Ушедшие прекрасно это понимали и нашли по-своему уникальное решение проблемы. Они построили роботизированные межзвездные корабли и отправили их в бесконечный полет на досветовых скоростях. Двигаясь от системы к системе, искусственные интеллекты загадочной цивилизации совершали остановки, исследовали планеты, находили источники ресурсов, и, используя их, строили автоматические станции, оснащенные камерами биологической реконструкции и модулями мгновенной межзвездной связи.

Так постепенно зародилась и развивалась глобальная общегалактическая сеть. Ушедшие запретили своим ИскИнам добывать ресурсы на планетах, где уже существовала жизнь. Их искусственные интеллекты осваивали пояса астероидов и пустынные миры. Они создавали новые армады роботизированных кораблей, инициируя очередную волну экспансии, в то время, как их Создатели получали возможность путешествовать между звездами, транслируя через гиперкосмос нейроматрицы своих сознаний. На любой из станций они могли обрести новое тело, созданное в камере биологической реконструкции, а когда очередная система наскучит, отправиться дальше.

Все это происходило миллионы лет назад. Экспансия Ушедших оставила после себя бесчисленные материальные свидетельства в виде давно заброшенных станций, планетарных баз, рудников, верфей, опорных пунктов в поясах астероидов, и разорванную межзвездную сеть. Куда исчезли ее создатели, что послужило причиной разрушения большинства техногенных объектов, пока остается тайной.

Уф…

Мне пришлось немало потрудиться, чтобы сложить эту картину из фрагментарных свидетельств!

Эпическое задание: «Призрачный Сервер» – выполнено!

Активирован глобальный сюжет!

Вы получили новый уровень!

Вы получили новый уровень!

Доступно новое задание «Призрачный Сервер-1. Тайна гиперкосмоса».

Найдите одно из устройств межзвездной сети. Узнайте, функционально ли оно? Действительно ли существует центральный сервер, именуемый «Призрачным», откуда в прошлом осуществлялась координация действий всех искусственных интеллектов цивилизации Ушедших?

Два новых уровня! Неслабо! Не думал, что моя попытка собрать воедино кусочки мозаики будет вознаграждена!

А сюжет становится все интереснее!

 

* * *

 

Я решил потратить еще немного времени, изучить современное положение дел.

Информации нашлось много, и ее снова пришлось тщательно просеивать, отделяя крупицы истины от разного рода домыслов и слухов.

Итак, в этой звездной системе всего две планеты.

Дарг во многом напоминает Землю. С его обитателями я уже знаком, пока повторяться не буду.

Уиронг – коричневатый газовый гигант, – является родиной существ, отдаленно похожих на головоногих моллюсков. С интересом рассматриваю снимки. Уиронги хрупки на вид, но чрезвычайно опасны, ведь их эволюция проходила в условиях высокого давления, неистовых воздушных течений, низких температур и агрессивной среды метановых облаков. Природа одарила уиронгов герметичным панцирем, способным выдерживать широкий спектр экстремальных условий, вплоть до вакуума. Уиронги обитают в верхних слоях атмосферы газового гиганта, передвигаясь при помощи биологических реактивных двигателей. Для защиты и нападения они используют вырабатываемое организмом электричество, – на прилагаемых к статье скриншотах видны мощные, похожие на молнии разряды, которыми уиронги сбивают даргианские корабли.

Третья цивилизация – Амреш зародилась и эволюционировала на спутнике газового гиганта. Ее представители, судя по изображениям, обладают экзоскелетом. Амреши чрезвычайно выносливы. Внешне они напоминают земных медведок, обитают в глубинах внутрискальных лабиринтов, которыми пронизан их планетоид.

А вот теперь вернемся к даргианам.

Они – основная сила, изначально противостоявшая людям.

Интересен путь их развития. Я загрузил ролик, снятый с поверхности Дарга. Не поверите, – одна из станций Ушедших, в результате дрейфа, вышла на орбиту планеты, – на ночном небе она выглядит, как громадная тусклая луна, занимающая треть небосвода. Сюда следует добавить два автоматически сработавших силовых орбитальных лифта: столбы призрачной энергии скользят по всей поверхности Дарга, транспортируя на борт исполинского техногенного артефакта любого, кто осмелится войти в границы сияния.

В горле пересохло. Я снова сделал глоток воды и продолжил чтение.

Неудивительно, что у даргиан возник культ Небесного Стража. По сути, пребывая в Средневековье, они получили доступ на борт неплохо сохранившейся станции Ушедших! Представляете, как это повлияло на мировоззрение и путь развития их цивилизации?

Клан Технологов полагает, что на борту станции в ту пору еще функционировали некоторые модули древнего искусственного интеллекта. Каждый даргианин, достигший совершеннолетия, должен был войти в «призрачный свет». Одних это убивало, других «Небесный Страж» одаривал имплантами (нечто подобное я испытал на собственной шкуре) и запредельными знаниями, третьи погибали от лучевой болезни, – и так продолжалось на протяжении сотен лет!

Даргиане узнали о природе Вселенной, со временем сумели восстановить с десяток крупных кораблей Ушедших, отыскать еще девять станций, – и все это благодаря заимствованным технологиям! Они не изобрели ничего самостоятельно, зато безжалостно поработили две другие цивилизации, киборгизировали уиронгов и амрешей, используя выносливых инопланетных существ для работ в глубоком космосе, на самых удаленных и опасных объектах.

Современная наука даргиан представляет собой причудливую смесь заимствованных знаний и средневекового мистицизма. Их взгляд на вселенную узок и агрессивен, общество раздроблено по феодальному признаку. При этом они стали неплохими техниками, умеют правильно эксплуатировать многие древние устройства, путешествуют в космосе.

Вот такие дела. Три инопланетных цивилизации против неокрепшего сообщества игроков.

«Интересно, – я встал, прошелся по отсеку, разминая затекшие ноги. – А как здесь появились люди?»

 

* * *

 

Я вновь вернулся к терминалу. Раз уж начал, буду разбираться до победного…

По сценарию «Призрачного Сервера» Первый Колониальный флот человечества, возглавляемый крейсерами корпорации «Нейрус», прибыл в систему Дарг пять лет назад, после длитетельного и трудного межзвездного перелета на досветовых скоростях.

Люди не имели ни малейшего понятия о цивилизации Ушедших. Тридцать кораблей и десять криогенных платформ со спящими на их борту колонистами покинули Солнечную систему в поисках планеты, пригодной для заселения.

Судьба Первого Колониального трагична, – углубившись в границы этой системы, он был внезапно атакован даргианами, произошло крупномасштабное космическое сражение, длившееся трое суток. К исходу битвы уцелел лишь сильно поврежденный «Титан» – флагманский крейсер корпорации, два транспорта, одна криогенная платформа и множество спасательных капсул.

Флот даргиан понес невосполнимые потери, потеряв все крупные корабли, но это уже ничего не меняло. Десятки тысяч колонистов погибли, остальным пришлось искать убежище на борту расположенной неподалеку станции Ушедших.

Флагман корпорации продержался еще двое суток, прикрывая отход поврежденных транспортов и спасательных капсул, затем атаки уиронгов (их даргиане использовали в качестве живых аэрокосмических истребителей) уничтожили все оборонительное вооружение, крейсер потерял ход, на борт высадились штурмовые группы амрешей.

Насколько я понял, флагман флота, пропитанный радиацией, изуродованный взрывом реакторов, до сих пор дрейфует в космосе, среди других обломков.

Выжившие колонисты высадились на станцию, космическая битва угасла, но это стало лишь началом тяжелых испытаний.

За пять лет сообщество игроков сумело отвоевать и восстановить три палубы исполинской конструкции, частично воссоздать систему противокосмической обороны, отремонтировать участки транспортной системы и некоторые докировочные секции.

Наследие цивилизации Ушедших, по сведениям Клана Технологов, изучено всего на один-два процента. Вокруг – целина непаханная. Десятки, а может, и сотни тысяч еще ненайденных, неисследованных объектов, где ждут своих первооткрывателей умопомрачительные технологии и загадочные артефакты.

Даргиане утратили контроль над космическим пространством системы. Их дальние поселения были уничтожены во время восстания амрешей и уиронгов, которые теперь выступают в качестве самостоятельных сил.

Ну и последнее – изгои.

По версии жителей Аргуса, они отщепенцы, преступники и изменники, но, если следовать фактам, изгои в подавляющем большинстве, – это игроки с борта поврежденной криогенной платформы, которая вследствие дрейфа угодила в пояс астероидов, где выжившим удалось найти убежища в древних шахтах, а также захватить мобильные рудодобывающие базы, ранее принадлежавшие даргианам.

Изгои считают, что корпорация бросила их на произвол судьбы. Они не признают официальных властей «Аргуса», не подчиняются законам, а сообразуются только с потребностями выживания и собственными убеждениями.

На этот раз за кропотливый сбор информации я не получил новых уровней, но узнал много интересного и, как надеюсь – полезного.

«Призрачный Сервер» постепенно поглощал сознание, затягивал в свои глубины. Не вызывало сомнений – эта реальность станет моей средой обитания на ближайшие годы, как минимум!

 

* * *

 

Устав от чтения, я решил прогуляться, присмотреться к местным нравам, а заодно поискать возможность прокачки и фарма. Нужно зарабатывать на жизнь, от этого никуда не денешься.

Мысль о продаже истребителя, который формально числился моим имуществом, не давала покоя. Сделка могла решить финансовые проблемы, открыть путь для быстрого, но качественного развития персонажа, однако существовал и альтернативный вариант, который не хотелось сбрасывать со счетов. Хааш отличный пилот. Если он вернется в игру, то, действуя в паре, мы сможем добиться многого! Правда на станции ему по-прежнему придется носить рабский ошейник и прикидываться моим «движимым имуществом». Ксеноморфов здесь ненавидят и теперь понятно, почему: гибель колониального флота еще свежа в памяти, да и станцию людям пришлось отвоевывать палуба за палубой, в жесточайших схватках.

На моем счету двести кредитов.

Иду вдоль стены зала, по окраине торговых кварталов, присматриваюсь, выискиваю взглядом низкоуровневых игроков, но редкие прохожие выглядят солидно, посматривают свысока, и вряд ли станут отвечать на вопросы новичка.

Ладно. Сам разберусь.

Мне нужны расходники для системы жизнеобеспечения бронекостюма и микроядерные батареи. Цены на них кусаются, придется потратить последние гроши, но начинать всегда трудно.

Подходящий магазинчик попался быстро.

«Расходники. Экзо. Большой выбор».

Захожу внутрь. Обстановка сумеречная, освещение скудное, никаких голограмм. На стеллажах вдоль стен прозрачные колбы, с плавающими в желтоватом растворе симбионтами. На отдельном стенде – муляжи картриджей.

Раздалось шипение сжатого воздуха, открылась дверь. Торговец шаркающей походкой добрел до прилавка, оперся об него, взглянул на меня. Выглядел он неважно. Глаза ввалившиеся, щеки дряблые, сам весь сгорбленный.

– Что желаем, молодой человек?

– Расходники. И пару микроядерных батарей.

– Может, экзо прикупишь?

– Может. Но позже.

Он взглянул на мою экипировку.

– Батареи по пятьдесят кредитов, картриджи по сто.

«Дорого», – я молча разворачиваюсь к выходу.

– Молодой человек, не торопись! – окликнул меня торговец.

– Ну? – неохотно оборачиваюсь.

– Есть дело. Дам все необходимое, – он выложил на прилавок упаковку картриджей, подходящих под слоты моего бронекостюма и восемь новеньких батарей.

– Слушаю, – я, естественно, заинтересовался.

– Мне нужен особый ингредиент для изготовления экзо.

Заурядный квест для новичков? «Сходи в ближайший лесок, убей сотню кроликов и будет тебе счастье».

Ненавижу такие задания, но в моем ли положении привередничать?

Вопросительно приподнимаю бровь. На НПС торговец не похож. Да и оплата вперед при обычных заданиях не практикуется.

– Мне нужно сделать лекарство. Без него совсем плохо, – торговец не жалуется, а скорее констатирует факт. – Но достать необходимые компоненты сложно.

– Почему?

– Даргианскую лихорадку можно вылечить только с помощью инопланетных метаболитов. Но даргиан на станции нет. К сожалению.

– И в чем же выход?

– Змеи. Так мы их называем. Существа с Дарга. На «Аргусе» они встречаются только в одном месте. Но там опасно. Возьмешься? Заплачу тысячу кредитов сверх стоимости расходников! – он смотрит на меня с надеждой. – Да, вот еще, – торговец выложил на прилавок крохотное устройство. – Вижу, у тебя имплантов пока нет. Возьми, пригодится. Это внешний сетевой модуль. Автоматически соединятся с ближайшим терминалом.

– Насколько там опасно?

– Радиация. Токсины. И сами «змеи», – перечислил торговец. – Главное не уходи далеко от шахты гравилифта, когда поднимешься по ней. Затаись где-нибудь и жди. Тварей там полно, – «ободрил» он.

– Сколько нужно этих «змей»?

– Пять, если мелкие. Ну, а крупных – хватит и трех. Впрочем, чем больше, тем лучше.

Радиация и токсины мне не в новинку. Думаю, справлюсь. Предложение вообще-то не из худших.

– Ладно. Куда идти-то?

– Найдешь неработающую шахту с надписью «Геенна». Вот по ней и поднимайся, до следующей палубы.

– Договорились, – я забрал расходники, батареи, сетевой модуль. – Жди. Скоро вернусь.

 

* * *

 

Выйдя из магазинчика я свернул в направлении гравилифтов. Все индикаторы экипировки тлели изумрудными искрами. Батареи, действительно, новенькие, энергии у меня теперь с запасом.

Вскоре в сумерках появились очертания платформы, той самой, куда мы с хаашем прибыли накануне.

Иду налегке. Даже трофейную броню даргианина оставил в арендованном отсеке.

На площадке я остановился, читая указатели. Три голографических блока сияли ярко, указывая на отдельные стволы лифтов:

На палубу корпораций.

К сектору кланов.

К стыковочным узлам.

Комплекс гравилифтов представлял собой сборку из двадцати шахт, расположенных по кругу и опоясывающих массивную центральную опору. Большинство из них не работало, и было помечено различными знаками опасности. Подле других на стенах я увидел граффити:

«Фарм. Жесть. С пятнадцатого по тридцатый уровень».

Следующий лифт:

«Нубы – сюда!» – хищный смайл с острыми зубами флюоресцирует и подмигивает мне.

Иду дальше.

«Технокладбище», – на стене в натуральный рост искусно изображен серв – эдакая футуристическая машина, вся увитая проводами, неслабо вооруженная, судя по четырем лазерным лучам, испепеляющим фигурку тяжело бронированного искателя приключений.

Интересная локация…

Две следующие шахты не работают, обе помечены знаками радиоактивной опасности.

Снова рисунок – какая-то саблезубая амеба тянет ко мне ложноножки:

«Экзо. Юным натуралистам – сюда!»

Нет. Не мой вариант.

Я обошел сборку по кругу, остановился подле шахты с полустертой надписью:

«Геенна»

– Ищешь, где сдохнуть? – раздался голос за моей спиной.

Я медленно обернулся. Подле гравилифта, ведущего к стыковочным узлам, стояла, глядя на меня, белокурая девушка. Не пойму, чем обязан такому вниманию?

Лиори. Пилот пятьдесят третьего уровня. Клан «Наемники», – подсказал интерфейс.

Комок нервов – вот как выглядела она. В ее выцветшем от усталости взгляде сейчас угадывалась искра внезапного интереса, – колючего, изучающего, слегка удивленного. Я, естественно, напрягся, соображая, что со мной не так? Без хааша, имплантов, в заурядной броне, я для нее – нуб, деталь интерьера, не больше. Зачем остановилась? Или настроение с утра паршивое, не на ком зло сорвать?

А она симпатичная, но… опасная. Впечатление интуитивное, оно напрягает и даже отталкивает, внутренний голос нашептывает: «Держись от нее подальше».

Да, ладно. Прорвемся!

«Ей бы выспаться», – промелькнула непроизвольная мысль. Взгляд я не отвел, еще чего не хватало!

– Фарм, – ответил скупо, односложно. Любой поймет новичка.

Ее бровь приподнялась, взгляд почему-то остановился на моей руке. Явно сканирует! – зрачки Лиори сузились, и тут меня осенило: «кольцо»!

В пальцах мгновенно появился зуд, но она уже отвела взгляд, разочарованно вздохнула, словно обозналась, затем неожиданно указала на неработающую шахту, одну из помеченных знаком «радиоактивная опасность».

– Попробуй там. «Геенна» – худший выбор для новичка, уж поверь.

– Радиация ведь! – я знал, моя экипировка на сто процентов не защитит.

– А ты не пытайся выжить, – без тени насмешки, серьезно посоветовала она.

Сказала, развернулась и ушла.

 

* * *

 

Предупреждению Лиори я, естественно, не внял. Задание на поиск таинственных «змей» принято, аванс уплачен, торговец ждет, да и обещанная им тысяча кредитов на полу не валяется.

Вертикальный ствол неработающего гравилифта уводил во мрак. Мое обострившееся восприятие, при поддержке встроенной в шлем снайперской системы и автомата движения, полученного от даргианского надсмотрщика, позволило различить утопленный в стену технический желоб. Кое-где в нем сохранились скобы, но восхождение предстоит нелегкое. В деформированной шахте на разных высотах застряли обломки рухнувших сверху конструкций. Датчики контроля окружающей среды тут же нервно пискнули, сменили цвет. Индикатор уровня радиоактивного заражения дрогнул, пополз вверх, остановился в желтом секторе.

Кисть руки ощутимо пощипывало, словно пристальный взгляд Лиори потревожил загадочный, растворившийся в моей плоти артефакт.

Взял себе на заметку: поискать в сети инфу о редко встречающихся изделиях Ушедших, и полез вверх.

Скоб через тридцать ноги и руки уже дрожали от усталости. Устроился на привал в технологической нише, скорчился в неудобной позе, чувствуя, как левая кисть пульсирует жаром.

Стянул перчатку. Ничего. Никакого свечения или иных визуальных эффектов от работы артефакта.

Что он вообще делает? Для чего предназначен?

Связь с сетью станции, к моему удивлению, не прервалась. Устройство, полученное от торговца, работало исправно. Не люблю попусту тратить игровое время. Пока мой аватар «отдыхал», набираясь сил для следующего отрезка восхождения, я снова залез в «вики». О моем загадочном «колечке» упоминаний не нашел, зато наткнулся на описание «автомата движения, выполненного по технологии хаашей».

Прочел, чувствуя неприятный холодок:

«Модели устройств, изготовленные даргианами, требуют обязательного наличия расширителя сознания».

Но ведь у меня нет расширителя!

Взглянул по сторонам. В плотном сумраке я четко различал зеленые маркеры, в точках, где имеются опоры, и куда могу перепрыгнуть при нынешних значениях гравитации. Устройство работает, и данные, как я теперь заметил, отображаются перед мысленным взором, а отнюдь не на проекционном забрале гермошлема!

Кстати, и в восприятии многое изменилось. Появились детали, которых раньше не замечал. Например, на фоне стены (если смотреть внимательно, задерживая взгляд) можно различить слабые светящиеся нити непонятной пока природы.

У меня всего два импланта. Семантический процессор (милостью даргиан), и таинственное кольцо, растворившееся под кожей.

Без хорошего мнемотехника тут не разберешься.

Ну, просто супер! Только начал осваиваться в новом мире, а уже пора записываться на прием к специалисту: уважаемый, взгляните, а что это я в себя напихал? Естественно, злюсь. Хотя, кто знает, может, у колечка только положительные эффекты?

Вспомнился взгляд Лиори. Настороженный, колючий. Она явно что-то почувствовала, но сканерами распознать не смогла. Надо обязательно выяснить, что это за артефакт, как он влияет на организм, способности, и главное (в моей сегодняшней ситуации), сколько он стоит? Перспектива потерять руку в каком-нибудь темном переулке совершенно не радовала. А такое вполне возможно. Народ тут суровый подобрался, без комплексов.

Ладно. Надо лезть выше. Помедитировать мог бы и дома.

 

* * *

 

До уровня следующей палубы добрался примерно минут через тридцать, выполз из шахты и некоторое время лежал, не в силах пошевелиться. Мне что, теперь в тренажерный зал ходить и бегать по утрам с таким-то уровнем реализма?! Мышцы ломит, дыхание сбилось, сердце молотится, как бешеное.

Отдышался, проверил оружие. Площадка при выходе из гравилифта приподнята над уровнем палубы, на ней громоздятся рухнувшие со свода фрагменты конструкций. Воздух тут разреженный, сила тяжести 0,7g. Вокруг царят красноватые сумерки. Из-за множества препятствий, не вижу, что происходит вокруг, зато замечаю: свод этой палубы расположен низко, от него, покачиваясь и издавая монотонные шелестящие звуки, свисает паутина разорванных кабелей.

Обломки вздымаются выше человеческого роста, образуют натуральный лабиринт, выход из которого найти не так-то просто. Но я никуда не тороплюсь. Расходники и энергия по полной, радиоактивный фон повышен всего на треть, – пока чувствую себя уверенно.

Под ногами что-то неприятно проминается, похрустывает. Присмотрелся – останки, но не человеческие. Скелеты маленькие, их строение непривычно для взгляда. Позвоночники погибших тут тварей образуют синусоиды, а иногда скручиваются спиралями. Конечностей я не заметил. Неужто те самые «змеи»?

На угловатых обломках замечаю надписи:

Сид, дошел до третьего сектора. Дальше – облом!

Народ, точку респауна переносит автоматом! Чат сдох! В центр НЕ ЛЕЗТЬ!

Готикс – вечный тебе респаун!

Кто ниже тридцатого уровня – дальше ни шагу!

Невольно останавливаюсь. Снова читаю:

Рванул энергоблок. Рейд вайпнулся. Респаун в центре… – сделанная нетвердой рукой надпись, на этом оборвалась.

Мурашки по коже. Вокруг ни души. Похоже, сюда давно никто не заглядывал.

Продвигаюсь осторожно. Мешающие обзору глыбы остались позади, на краю площадки громоздятся обломки помельче. Перебежкой за них!

Выглядываю из-за укрытия. Повсюду щерятся изломанные переборки. Отсеки, ангары и тоннели, ранее составлявшие планировку палубы, практически полностью уничтожены, от стен остались иззубренные огрызки, лишь кое-где достающие до свода. Сверху, сквозь пробоины в мощном перекрытии, сочится багряный свет, вдалеке мелькают непонятные тени, с оплавленных, изгибающихся дугами балок свисают манипуляторы, похожие на длинные, обвитые жгутами приводов механические руки.

Среди руин (иного сравнения подобрать не могу) плавными обтекаемыми контурами возвышаются корпуса космических кораблей. В нескольких местах красноватую мглу рвет напряженное сияние.

Вновь раздается отдаленный хлопок. На пределе видимости вспыхивает и гаснет бледно-зеленоватый отсвет.

Респаун?

«Еще одна точка альтернативного старта?» – догадка обожгла нехорошим, ледяным предчувствием. Сеть станции недоступна. Уровень радиации пока невысок, но надписи на стенах заставляют усомниться, что отданная мной тысяча кредитов гарантирует от проблем.

В следующий миг я едва не ослеп. Неподалеку, чуть правее, ударил неожиданный выброс энергий, мгновенно сработала защитная система, забрало потемнело, столбик ☢ взметнулся в красный сектор, ☣ наоборот, погас, словно пространство вокруг стерилизовано.

До слуха донесся отчаянный визг боли, невдалеке просеменили чьи-то торопливые шаги.

Без имплантов ничего не вижу! Поляризация спасла зрение от ярчайшей вспышки, но окружающее померкло, пришлось пережидать.

Внимание, ваш уровень облучения составляет 10% от критического!

Забрало шлема постепенно начало обретать прежнюю прозрачность. Нервно, напряженно осматриваюсь, но поблизости вроде бы никого!

Слюна во рту вязкая, с трудом сглатываю, смотрю на датчики. Действительно, дозу радиации уже схватил! Защитные свойства моей экипировки для таких выбросов явно слабоваты! Здесь надо шустро двигаться, а не торчать на одном месте.

«Змей» нигде не видно. Зато их скелетов полно. Может, эти твари тут давно перевелись?

Обстановка, прямо сказать, – жутковатая. Металлические конструкции, попавшие под выброс энергий, слабо светятся. Горячие воздушные потоки раскачивают связки манипуляторов. Тлеет изоляция кабелей. Во мгле видны плавные очертания космических кораблей. Они манят, играют на авантюрных струнках моей натуры.

Нет, с пустыми руками не уйду! Зря что ли карабкался сюда? Да и осваиваться надо…

Вдалеке заметил движение, прицелился, прочел маркер, едва различимый из-за расстояния и мглы: «Даргианский удав. Ксеноморф тринадцатого уровня».

Выстрелить не успел, шустрая тварь исчезла среди сплетения оплавленных балок.

Надо найти подходящую позицию, чтоб валить их издали, наверняка! Близко этих удавов подпускать нельзя, ни в коем случае! Для рукопашной с такими мобами я еще уровнями не вышел.

С площадки стрелять неудобно. До гнездовья тварей метров сто. Видимость серьезно ограничена сумраком и дымкой. Кое-где, поверх руин отсеков, примерно на высоте десяти метров, располагаются своего рода островки, состоящие из сплетения мощных металлических балок. Даргианские удавы облюбовали один из них, – смутно различаю, как твари ползают, обвиваясь вокруг деформированных решетчатых элементов.

Мысленно намечаю маршрут. Придется спуститься, преодолеть метров пятьдесят руин. Так я окажусь неподалеку от разрушенных ангаров, в одном из которых тускло отблескивает обшивка аэрокосмической машины. Оттуда настреляю тварей, а заодно взгляну на космический корабль!

Снайперскую винтовку временно убираю в инвентарь. Автомат в руки, пистолет в быстром доступе.

Спускаюсь быстро. Сверху планировка уровня просматривалась довольно хорошо, успел сделать пару снимков, они автоматически интегрировались в карту, и теперь в оперативном окошке вижу обновленные данные, начинаю понимать: космические корабли оказались тут отнюдь не в силу стечения обстоятельств!

Широкий тоннель с обвалившимися сводами – не что иное, как транспортный магнитопровод, связанный с крупным вакуумным доком. Палуба, скорее всего, принадлежит к структуре верфи. Выходит, в далеком прошлом сюда доставлялись корабли для прохождения ремонта?

От главного тоннеля отходят плавные ответвления. Поражают масштабы конструкций. Мне не с чем сравнить увиденное. Думаю, что этот сегмент станции имеет протяженность в километр, не меньше!

Нет, так далеко я заходить не собираюсь. По крайней мере, не в этот раз…

От тоннеля магнитопровода остались лишь U-образные ребра, между ними зияют бреши, открывающие обзор. В качестве ориентира пометил на карте остовы трех ангаров, – в одном из них расположен ближайший космический корабль. Небольшой по размерам, он похож на вытянутую подкову, с расположенным в центре изгиба каплевидным утолщением рубки.

Передвигаться сложно. U-образные элементы транспортной системы огромны. Они образуют сплошную полосу препятствий. Выручает скопившийся между ними спрессованный мусор, иначе мне пришлось бы карабкаться на каждое ребро, а затем спускаться в углубления между ними.

Постоянно озираюсь по сторонам, прислушиваюсь, но явных опасностей пока не замечаю. Постепенно вживаюсь в мрачную обстановку, с растущим недоумением спрашиваю себя: почему же гибли отправившиеся сюда группы?

Ответ пришел неожиданно. Сразу в двух местах я заметил пылающие точки, внезапно появившиеся в воздухе, примерно в паре метров над поверхностью. Рефлекторно падаю, укрываясь за массивной рамой. Еще секунда – и над моей головой бьет ослепительный разряд энергий.

Забрало мгновенно поляризуется, а когда я вновь обретаю возможность осмотреться, вокруг вихрится желтоватый дым, тлеет органика, датчик радиации зашкаливает, на металлических поверхностях рдеют оплавленные шрамы.

Внимание, ваш уровень облучения составляет 45% от критического!

Только сейчас я понял смысл предупреждения Лиори.

Не пытайся выжить.

Более практичный и точный совет дать невозможно. Тактика действий теперь окончательно понятна. Я должен быстро добыть пять тварей, а дальше – хоть пулю в лоб, лишь бы в респаун! Бороться с лучевой болезнью, растягивать агонию – себе дороже. Муки нечеловеческие, а результат сомнителен.

 

* * *

 

Впрочем, я быстро убедился: о болезненной смерти тут есть кому позаботиться!

Едва вырвался из радиоактивного шлейфа, как из сумеречных глубин зала вдруг ударил одиночный лазерный разряд! Брызнул расплавленный металл, фрагмент ветхой секции магнитопровода издал протяжный стонущий скрип, начал крениться.

Меня не задело, но капли расплава, с шипением окропившие все вокруг, привлекли внимание даргианских удавов. Видимо, их восприятие смещено в инфракрасную область, и обитают они тут уже достаточно давно, по крайней мере, соображают: там, куда угодил разряд, всегда есть, чем поживиться!

Сразу семь ксеноморфов покинули логово! Вижу, как длинные, гибкие, мускулистые твари скользят по сплетениям балок, мгновенными пружинистыми бросками перебираются с одной связки кабелей на другую, обвивают их, замирают, покачиваясь, не выпуская меня из поля зрения.

Отступать или прятаться поздно! Вскидываю автомат, целюсь, прижимаясь спиной к массивной раме. Адреналина хватанул неслабо, – три твари атаковали одновременно. Одну подловил в прыжке, ее перерубило пополам, другая увернулась, только сыпанули выбитые рикошетом искры, третья внезапно свилась спиралью, на миг замерла, покачиваясь перед смертельным броском, но шансов я ей не дал, – форсированная очередь выбила облачко кровавого тумана, влажными шлепками разметала плоть.

Где остальные?

Не вижу! Затаилась?! – меня слегка лихорадит от напряжения.

Из мглы вдруг зачастил лазер. Разряды ударили сверху вниз, наискось. У меня над головой брызнул металл, под ноги полетели фрагменты раскаленной арматуры и части разрубленных на куски даргианских удавов!

Без понятия, кто ведет огонь, – хватаю добычу, забиваю ею слоты инвентаря.

А теперь бегом назад, к шахте гравилифта! Добраться до загадочных космических кораблей сегодня – не судьба. Неподалеку вновь блеснула вспышка, датчик уровня радиации зашкалило в красном секторе.

Сдавленно пискнул сигнал опасности.

Из мглы появились дроны неизвестной мне модели. Система распознавания целей несколько раз подсвечивала их контуры, очерчивая алым уязвимые места, – корпуса древних машин выглядели ветхими, в них зияло множество пробоин…

Внимание, ваш уровень облучения составляет 65% от критического!

Пока еще терпимо! Успею выбраться!

Ох, как я заблуждался!

Пространство вокруг неожиданно зашевелилось! Пришли в движение горы мусора, – десятки изуродованных радиацией существ выбирались из нор и убежищ!

Первым на меня бросился даргианин. «Пилот тридцатого уровня» – я успел машинально прочесть маркер, отпрянул, в попытке уклониться от удара, но споткнулся, и, уже падая, выжал спуск.

Его с силой отшвырнуло назад, словно безвольную, окровавленную тряпичную куклу – здоровья у разумного ксеноморфа едва хватило на пару попаданий.

Следом на мизансцене событий появился уиронг. На меня он внимания не обратил, расшвырял мешающие ему обломки, действуя мускулистыми, лишенными костей щупальцами, затем втянул их под защиту панциря, взмыл в воздух и устремился на дронов.

Я вскочил на ноги. Ситуация полностью вышла из-под контроля. Локация оказалась смертельно-опасной. Из глубоких нор выползли амреши, их вид внушал ужас и отвращение. Этих существ я видел на изображениях, но реальность оказалась куда более мерзкой и впечатляющей. Из множества ран на их телах сочилась слизь. По жалким обноскам экипировки и различным устройствам было нетрудно догадаться, – их привела сюда погоня за экспой и лутом, а в итоге инопланетные твари оказались заложниками проклятых руин. Их точку респауна автоматически перенесло в этот зал, как впрочем предупреждали надписи при входе. Местные мобы, радиация и загадочные выбросы энергии раз за разом убивали их, а движок игры возрождал, уничтожая психику, постепенно превращая в вечно голодных, алчущих тварей, утративших рассудок, движимых лишь инстинктами…

Все это пронеслось вихрем спутанных мыслей.

Полоска моего здоровья уже заметно просела под воздействием полученных доз радиации, путь к отступлению отрезан, самое время воспользоваться советом Лиори, но шоковых впечатлений добавилось: амреши набросились на труп даргианина и начали его рвать, жадно заглатывая куски плоти.

Скользнув по ним взглядом, прочтя маркеры, я внезапно понял: респаун для меня – вообще не вариант! Все ксеноморфы позиционировались интерфейсом, как «игроки», а это означало, что, в случае гибели, мой аватар будет валяться тут еще на протяжении десяти минут (так по данным, почерпнутым из «вики», в Призрачном Сервере реализовано право игроков на сбор лута).

Движок не сделает исключений, не примет во внимание, что эти существа давно лишись рассудка!

Они сожрут мой «труп», изувечат экипировку, уничтожат с таким риском добытые ингредиенты, и на Площади Ушедших я очнусь нищим, безоружным…

Да не дождетесь!

Над головой неожиданно ударил взрыв. Дроны оказались под стать локации, уиронг против них и минуты не продержался! Поодаль от меня грохнулся кусок его хваленого непробиваемого панциря, все вокруг забрызгало студенистой субстанцией.

Вариатор целей наконец опознал мобов. Эллипсоидная форма их корпусов и компоновка вооружения (курсовое импульсное орудие и по два лазера в боковых приливах брони) свидетельствовали, что дроны принадлежат к техносфере Ушедших.

Пригвоздив ближайшего амреша короткой очередью, я резво припустил вглубь руин, – иных вариантов действий попросту не осталось.

Пара ксеноморфов рванулась за мной, остальные сцепились между собой, деля добычу.

 

* * *

 

Бегу, что есть сил, карабкаюсь по осыпи обломков, с одной лишь мыслью: найти подходящую позицию! Скелетоподобные конструкции разрушенного магнитопровода остались позади, я выскочил на более или менее ровную площадку, недалеко от приметных ангаров, бегло осмотрелся, заметил две переборки и фрагмент свода, оставшиеся от какого-то помещения. Повсюду баррикады обломков. То, что нужно! Рывком в укрытие!

Теперь за спиной стены, сзади на меня уж точно никто не набросится! Вскидываю автомат, целюсь.

Амреши уже недалеко! Опаснейшие твари!.. Передвигаются быстро, выглядят омерзительно. Природная броня у них светло коричневая, с бурыми пятнышками, передние конечности оканчиваются зазубренными клешнями, с легкостью перекусывающими металлические прутья! Да и жвала неслабые. Видел, как рвали они даргианина, вместе с экипировкой!..

Близко не подпускать!

Бью короткими очередями, целясь в морду одного из них. Тело ксеноморфа внезапно окутывает аура непонятного сияния, но тут же гаснет, куски панциря летят по сторонам, в разреженном воздухе стынет жуткий вопль.

Второй рванул прямиком на меня, словив по ходу с десяток пуль, которые его не остановили! Снова вспыхнуло и погасло странное свечение. Обломки, за которыми я прятался, разметало по сторонам, огромная клешня едва не отхватила мне голову, – едва успел отпрянуть!

Не знаю, чем бы все закончилось, не вмешайся дроны. Они уже разделались с другими ксеноморфами и, заметив выстрелы, переключились на нас.

Падая, я больно ударился плечом, но тут же вскочил. Фигура амреша заслонила все поле зрения, огромные жвала твари издавали скрежет, роняя тягучую слюну. Выстрел, вспышка, еще один выстрел… бесполезно! У него какая-то невероятно мощная защита!

Краем глаза успел заметить размытые в движении силуэты древних кибермеханизмов, – они стремительно атаковали, приближаясь с разных направлений!

Амреша мгновенно разрубило на куски. Он рухнул на меня, придавил, затем все потонуло в вое и грохоте: разрывы взметнулись стеной, фрагмент старой постройки разнесло в клочья.

Лежу, не шевелясь, еще не веря, что жив. До слуха долетает звон, – падают раскаленные обломки металла. Иссеченный лазерными разрядами ксеноморф навалился на меня горой смердящей плоти.

Дронов не вижу. Все застилает дым. Перед мысленным взором пульсирует контур технологического артефакта, – нечто вроде пояса, со множеством ромбовидных подсумков надето на амреше! Сдергиваю его с мертвого тела, помещаю в инвентарь, сейчас некогда разбираться, что это такое, надо думать, как выбраться отсюда?!

 

* * *

 

Мобы кружат в отдалении. Они разделились на группы, патрулируют подступы к шахте гравилифта.

Неподалеку от меня, в глубине ближайшего ангара, таинственно и глянцевито поблескивает корпус аэрокосмического истребителя. Кажется, что время и обстоятельства невластны над ним. Вокруг простирается зона тотальных разрушений, а машина выглядит, как новенькая!

Естественно, я не устоял перед таким искушением!

Внимание, ваш уровень облучения составляет 70% от критического!

Короткими перебежками, от укрытия к укрытию, подбираюсь к ангару. Когда еще придется побывать тут? А до реликтовой машины уже рукой подать!

В ангаре пустынно, пол усеивают обломки пластика, кое-где высятся оплавленные терминалы и ремонтные станции, – эти устройства я классифицировал уверенно, информация о них имелась в вики, а все прочитанное, как я понял, автоматически загружалось в личный информаторий моего аккаунта. Кстати, удобно!

Изредка интерфейс подсвечивал разные предметы, разбросанные среди мусора. К сожалению, все они оказались безнадежно испорченными.

Да я особо и не отвлекался. Любая деталь древнего корабля, какую смогу унести при текущем значении гравитации, наверняка стоит смертельного риска!

Представляете, какой меня ждал облом?! Подобравшись ближе, заметил, что все люки зияют провалами тьмы. Нехорошее предчувствие усиливалось с каждым шагом. Аэрокосмическая машина лежала «на брюхе». Я бесстрашно полез внутрь и… оказался в гулкой пустоте корпуса, где не было смонтировано ни единой подсистемы!

Как-то сразу навалилась тошнота и усталость. Еще раз осмотрелся с чувством растущей досады, но тут не оказалось ничего ценного, разве что чистый каргонит обшивки. Жаль, что нет подходящего инструмента, мне не отковырять и кусочка!

Я присел, переводя дух, взглянул на странный пояс, добытый с тела амреша, покрутил его в руках, заметил ячейки для микроядерных батарей, но экспериментировать не стал, закинул непонятную вещицу назад в инвентарь.

Собравшись с силами, используя приспособления экипировки, вскарабкался по стене, через узкий проем люка залез в рубку машины, но и здесь тоже оказалось пусто. В толстой броне располагалось множество технологических отверстий различной формы и размеров, явно предназначенных для установки аппаратуры.

Я выглянул наружу через одно из них. Дроны по-прежнему кружили в отдалении. Пробраться мимо них незамеченным вряд ли удастся.

Полоска моей жизни тлеет оранжевым. Автоматически сработал вариатор целей, очертания древних кибермеханизмов укрупнились. Система анализа вновь выделила множественные повреждения их корпусов.

Рискнуть? Ну, а почему нет? Заработаю уровень, как минимум! Все равно отсюда уже не выбраться, уровень облучения близок к смертельному…

Сменил оружие, преодолевая растущее чувство недомогания, пристроился подле вертикальной прорези.

Руки слегка дрожат. Во рту сухо и противно. Я специально не трачу расходники экипировки, не вижу смысла применять довольно дорогостоящие препараты. С десятком дронов, конечно, не справлюсь, но нескольких собью!

В голове зарождается дерзкий план будущей прокачки. Что, если отыскать вакуумный док, связанный с этой палубой, и загнать сюда истребитель хааша? Мысль интересная, надо будет ее обдумать.

Тщательно целюсь, плавным усилием продавливаю бугорок гашетки

Выстрел, вспышка, и меня внезапно окружает золотистое мерцание, – дрон, дымясь, падает, а перед глазами вспыхивают сообщение:

Критическое попадание!

Новый уровень!

Ну, еще бы! – волна азарта стирает недомогание.

Выстрел!

Неудачно! Дрону снесло лазерную установку, всплеск пламени на миг озарил окрестности, снова стреляю – есть!

Машины Ушедших меня заметили, рванули к ангару, открыв ответный огонь!

Корпус истребителя завибрировал от попаданий. Я едва успел отпрянуть от импровизированной амбразуры, как несколько лазерных разрядов ударили точно в нее, пронзили рубку, оставив на противоположной стене раскаленные отметины.

Удивляет стойкость каргонита! Иной сплав прожгло бы насквозь, а этот держит попадания! Моя находка не столь уж и бесполезна, – в голове вновь мелькают авантюрные мысли. Непременно наведаюсь сюда снова, но в паре с хаашем, на его машине! Интересно сможем ли мы отбуксировать этот корпус? Вот бы создать на его базе космический корабль! Да и анализ сплава неплохо бы провести!

Едва успеваю сменить снайперскую винтовку на автомат, как первый моб врывается в замкнутое пространство рубки. Тут не промахнешься, – сгоряча поливаю его длинными очередями, – дрон потонул во вспышках, досталось и мне, – пули при соударении с каргонитом превращаются в сгустки плазмы! Раскаленный газ мгновенно заполнил тесное пространство, оружие внезапно отказало, – все, респаун, однозначно…

Да не тут-то было! Экипировку слегка оплавило, и это обстоятельство внезапно задействовало автоматику бронекостюма!

Защитный пояс: экипировано!

Микроядерные батареи – экипировано!

Мгла вокруг мгновенно рассеялась, на расстоянии вытянутой руки неожиданно образовалась прослойка чистого воздуха, словно меня поместили внутрь радужно переливающегося мыльного пузыря.

Силовое поле?!

Я тут же вспомнил, как похожее сияние защитило амреша от моих выстрелов.

Вот это круто!!!

Дроны почему-то не спешили атаковать. Раскаленный газ стремительно вытягивало из рубки в основной корпус! Оттуда послышались звонкие удары, словно машины Ушедших потеряли ориентацию, и теперь бестолково метались в замкнутом пространстве, врезаясь в стены.

Новый уровень!

Вы получили способность: «робототехник», уничтожив пять кибермеханизмов Ушедших, ни разу при этом не погибнув. Теперь повреждения, наносимые вами любым машинам, при помощи ручного стрелкового оружия, увеличиваются на пять процентов!

Снова глухие удары, затем взрыв. А дроны-то, действительно, ветхие! Раскаленный газ, образовавшийся в результате моей беспорядочной стрельбы, попал внутрь их корпусов, повредив цепи управления!

Новый уровень!

Вы получили способность: «робототехник-II». Уничтожив десять кибермеханизмов Ушедших, ни разу при этом не погибнув. Теперь повреждения, наносимые вами любым машинам, при помощи ручного стрелкового оружия, увеличиваются на десять процентов!

Полоска моей жизни в красном секторе. Двигаться трудно, лучевая болезнь дает о себе знать, но в соседнем отсеке валяются поверженные механизмы Ушедших! Надо осмотреть их на предмет лута!

Отдаю команду, и в шею мгновенно впиваются иглы.

Введена доза стимулирующих и антирадиационных препаратов!

Сознание проясняется, боль, выламывающая суставы, постепенно стихает.

 

* * *

 

Когда я выбрался из истребителя, в моем инвентаре были заботливо упакованы два микрочипа и пять «кибернетических компонентов», – добыча с поверженных противников!

Защитное поле слабо мерцает. Настроение бодрое. Слегка лихорадит, – следствие ударной дозы антирадиационного препарата и боевых метаболитов.

Не могу отрицать, мой неожиданный успех – это смесь авантюризма и везения, но согласитесь, такая прокачка намного интереснее монотонного фарма!

Полоска жизни существенно подросла, уверенно держится на восьмидесяти процентах.

Ощущения незабываемые. Мир Призрачного Сервера все сильнее поглощает мой рассудок, затягивает в пучину, я еще очень мало знаю о нем, но чувствую: скучать тут не придется.

Внимательно и настороженно осматриваюсь по сторонам. Знаю, надо уходить. Заработал три уровня, набрал техноартефактов, нашел уникальный девайс, пора и честь знать…

Не могу. В голове роятся перспективные планы. Привлекает сплетение балок, в точности повторяющее ветвление магнитопровода. Достаточно надежная конструкция царит над руинами ангаров, ремонтных отсеков и посадочных площадок.

Жаль, что автомат отказал. Отремонтировать его не могу, но есть пистолет, снайперская винтовка и персональное защитное поле. Надо бы забраться наверх. Дронов-то я уничтожил! Какова периодичность их респауна – неизвестно, но, думаю, час или даже два у меня точно есть!

Да, нужно залезть повыше, сделать скриншоты, – впоследствии анализ изображений даст возможность спланировать… – мысль оборвалась, падаю навзничь, разряд энергий бьет в паре метров от пола, автоматически срабатывает защитное поле.

Жесть…

Вокруг блуждают полосы призрачного мерцания. Воздух светится от радиации, но индикаторы моей экипировки подрагивают в желтой зоне!

Лежу, не шевелясь. Защита работает отлично, но больше всего радует ее адаптивность. Просматриваю доступные опции. Интуиция не подвела, – появились новые настройки!

Пиктограммы незнакомые. Семантический процессор пытается осуществить перевод, но безрезультатно. Его вердикт: «Технический артефакт Ушедших. Язык интерфейса не распознан. Требуется загрузка специализированных баз данных».

Ладно. Попробуем иначе! – встаю, протягиваю руку, погружая пальцы во всполох неяркого свечения.

Поле реагирует напряженным сиянием, но уровни тревожных датчиков по-прежнему в желтой зоне! Отлично! Среди доступных опций вижу две пиктограммы, похожие на ползунки. Взглядом двигаю одну из них. Защита начинает расширяться. Ага, значит максимальный радиус – три метра!

Да, но резко подскочил расход энергии! Это не есть хорошо. Да и как взаимодействовать с предметами? Например, если мне нужно что-то подобрать?

Не лучшее время и место для экспериментов, но после произведенной дронами зачистки, обстановка вокруг спокойная, по крайней мере никто не пытается порвать меня на куски.

Ловлю себя на этой мысли, усмехаюсь. Быстро же происходит адаптация! Места ведь абсолютно гиблые, здесь каждый шаг сопряжен со смертельным риском…

Ладно. Отвлекся. Что со вторым ползунком?

Осторожно двигаю его. Вариатор мощности защиты?! То, что нужно!

Постепенно понижаю энергопотребление пояса, слежу за индикаторами системы жизнеобеспечения. Ага. Стоп!.. Похоже, я нашел минимально допустимый уровень, когда силовое поле нейтрализует опасные воздействия!

К горлу вновь подкатывает тошнота. После применения препаратов, нынешний уровень облучения лишь немного понизился. Уже не смертельно, но очень неприятно.

Упрямо продолжаю экспериментировать. Теперь меня интересует взаимодействие с предметами. При минимальной мощности защиты, протягиваю руку, подбираю какой-то обломок. Сработало! Предмет не поврежден!

А если резко схватить? Ну, имитировать, словно в меня что-то швырнули?

Совершаю быстрое движение. Поле вспыхивает, кусок металла, который пытался взять, мгновенно раскаляется.

Все понятно. Нахожу взглядом ближайшую накрененную часть конструкции и начинаю осторожно взбираться наверх.

 

* * *

 

Защитное поле преподнесло еще один сюрприз, – оно отключилось, как только уровни опасности стали минимальными.

Сначала я здорово напугался, думал, батареи разрядились, или древнее устройство сдохло, но нет, стоило поблизости произойти очередному выбросу, как меня снова окутала мерцающая аура.

Такие наблюдения дорогого стоят! Теперь я приблизительно знаю возможности уникального артефакта.

Модуль жизнеобеспечения тем временем произвел еще одну серию инъекций. К этому моменту я уже взобрался наверх, – лежу на широкой балке, поглядываю по сторонам, вдалеке замечаю огромную транспортную развязку. Ее периодически выхватывает из тьмы, подсвечивая мощными выбросами энергии.

Делаю снимки. При помощи устройства для снайперской стрельбы планомерно осматриваю руины. Первое впечатление не обмануло. Изуродованная палуба наверняка принадлежит к структуре верфи. С высоты насчитал девять корпусов космических кораблей. Пять из них явно принадлежат истребителям, оставшиеся четыре крупнее, похожи на транспорты. Да здесь чистого каргонита – на миллионы!

Мысленно осаживаю себя. Не торопись. Один ты такой умный? Неужели никому в голову не пришло прорваться сюда через заброшенные вакуумные доки?

Медленно продвигаюсь вперед. Замеченная транспортная развязка манит. Интересно, что там? Откуда происходят выбросы?

Постоянно сбиваюсь с дыхания. Мышцы дрожат от усталости. Внизу простирается панорама руин. Поднимаю взгляд. На перекрытии уровня видны отчетливые следы плавления. Они похожи на кольцевые волны, в некоторых местах прорезанные глубокими, похожими на лучи шрамами.

Что же тут произошло? Техногенная катастрофа?

Воображение рисует взрыв чудовищной силы. Его энергия ударила в межпалубное перекрытие, и разошлась по нему, оставив кольцевые следы?

Становится не по себе. Что если попаду под такой удар?

Ладно. Еще немного вперед, чтобы рассмотреть загадочную транспортную развязку, и на сегодня хватит!

Метров через пятьдесят снова делаю остановку, обнаружив удобную и безопасную площадку, образованную пересечением массивных конструкций.

Уровень радиации заметно повысился.

Взгляд, усиленный оптикой, скользит по оплавленным стенам, случайно цепляется за едва читаемую надпись, сделанную большими буквами:

«Дальш… лезть… перенос… респауна…»

Понял.

Туда ни в коем случае не соваться! Кто-то отметил границу, за которой точка респауна автоматически переносится в этот зал.

Кстати, а где она? Ведь я уже подобрался достаточно близко к загадочному «центру»!

Транспортная развязка теперь просматривается отчетливо. Стены здесь низкие, считай, что от них остались лишь огрызки, кое-где торчащие из пола.

Метрах в тридцати от меня начинается огромная площадь, с рваной пробоиной посередине. Здесь когда-то пересекались магистральные тоннели магнитопроводов, но сейчас от них мало что осталось. Даже массивные U-образные рамы оплыли, утратили форму, а некоторые вообще превратились в покрытые окалиной озерца отвердевшего металла.

По другую сторону открытого пространства вижу зев тоннеля. Вот он, наверное, и связывает эту палубу со внешними вакуумными доками!

На фоне тотальных разрушений выделяются смутно знакомые конструкции. Они в беспорядке разбросаны на открытых местах. Напрягаю память и вдруг понимаю: да это же обломки современных космических кораблей! Да, да, именно такие, собранные из отдельных модулей транспорты я видел, когда мы с хаашем подлетали к станции!

Вот, значит, чем оканчиваются попытки добыть каргонит?!

Но кто же их сбил? Я нервно озираюсь, даже оборачиваюсь назад, – вдруг что-то пропустил?

Поднимаю взгляд. В перекрытии палубы зияет огромная оплавленная по краям дыра.

Вокруг – мертвое, напоенное радиацией пространство. Если б не силовое поле, я бы уже загнулся в нечеловеческих муках.

Чувствую, что надо уходить. Ловить тут абсолютно нечего!

Не успел.

Внезапно в глубинах пробоины, той, что расположена внизу, зародилось ослепительное сияние. Я инстинктивно вжался в сплетение балок, забрало шлема начало темнеть, затем ударил выброс: ревущий столб энергии вырвался из недр станции. Неистово вспыхнуло мое защитное поле. Конструкции, расположенные неподалеку от эпицентра, мгновенно раскалились. Не вся энергии ушла вверх, некоторая ее часть отразилась от края зияющей в своде пробоины, во все стороны рванули огненные смерчи, что-то обрушилось, но кроме видимых эффектов, пространство зала мгновенно наполнило незримое излучение.

«Вы получили смертельную дозу радиации».

Проклятье!

Микроядерные батареи вот-вот сдохнут, но системы экипировки не дремлют, автоматически меняют истощенные элементы питания!

Боль адская, невыносимая! Я едва не потерял сознание. Кажется, что каждый нерв превратился в раскаленную проволоку!

Пытаюсь вскочить, но куда там. Тело не слушается.

С трудом приподнимаю голову. Перед глазами все плывет, затем вдруг становится легче: очередная доза метаболитов возвращает резкость восприятия.

Вот этого я не просил! Меня же предупреждали – не пытайся выжить, сделаешь только хуже!

Ничего не могу поделать! Проклятые автоматические системы рассудили по-своему!

Боль не ушла, но стала глуше. Нет… Я не буду рисковать дальше… Дрожащими пальцами выхватываю пистолет, понимая – степень реализма вполне способна довести до сумасшествия! Я не хочу превратиться…

Мысль осеклась. Я не выстрелил в себя, как собирался.

Метрах в двадцати от меня, среди опаленного пространства, там, где оплавленные балки полого сливались с материалом палубы, внезапно возник столб изумрудного света, затем еще и еще один!

Респаун?!

Первым появился даргианин. Он дико взвыл и бросился прочь, но пробежал от силы с десяток шагов, не больше. Не представляю, какой там уровень радиации?!

Следом появился человек. Жуткое зрелище. На нем была надета броня, вся в ожогах и подпалинах. Он тоже кинулся прочь, достиг какого-то лаза, юркнул в него, исчез из поля зрения.

Третий столб изумрудного света возродил… гоблина!

Я просто онемел, машинально взял увеличение, успел заметить знакомый знак на запястье!

Арбидо?!! Да быть такого не может!!!

Гоблин тоскливо заорал. Его зеленая шкура мгновенно покрылась багровыми волдырями, глаза вылезли из орбит, крик оборвался, распухший язык перекрыл дыхание, хиленькие ноги подкосились – несколько секунд он бился в конвульсиях, а затем исчез.

Респаун!

Даргианин отчаянно рванулся прочь. На этот раз ему удалось отбежать шагов на двадцать.

Респаун!

Во вспышке сияния появился гоблин. Я отчетливо видел его глаза, полные невыносимого страдания и безысходности. Он тут же упал, давясь хрипом, попытался ползти, но тщетно – тело покрылось кровоточащими язвами, плоть расползалась, мясо отделялось от костей…

Респаун!

Человек в оплавленной экипировке обладал незаурядной силой воли. Он не кричал, бежал, стиснув зубы, понимая, что обречен, но все равно стремился уйти из эпицентра, в тщетной надежде избежать очередного мучительного перерождения.

Я успел заметить тусклый маркер:

«Юрген. Человек. Технолог сорок третьего уровня».

Метаболический имплант у него наверняка мощный, но в отсутствии расходников он пережигает силы организма, – лицо у Юргена осунувшееся, худое, с резко обозначенными скулами и глубоко ввалившимися глазами.

На этот раз ему снова удалось скрыться, но, думаю, ненадолго. Понятия не имею, с какой периодичностью тут происходят выбросы, но все, кто оказался поблизости, обречены. Вечный респаун, – так, кажется, было написано на стене, при входе в этот зал?!

Меня обдало липким ледяным потом.

Вспышка!

«Арбидо. Разумный ксеноморф первого уровня»…

Теперь сомнений уже не осталось. Но как он оказался тут?!

Жуткий крик стынет в гулкой тишине огромного зала. Его глаза кровоточат. Шансов нет…

Между нами – незримая черта и полустертая надпись, обозначающая границу действия триггера, который автоматически переносит точку возрождения.

Между нами цинизм, надменность, ненависть, жадность…

Он меня подставил. Обобрал до нитки и кинул подыхать в точке «альтернативного старта».

Месть должна быть сладкой, но каждый нерв вновь пылает болью. Я вижу его агонию, на душе черно, меня начинает трясти. Чувство сострадания – неведомое ранее, острое, как бритва, вспарывает рассудок.

Респаун. Хрип.

Мои хиты уже просели до пятидесяти процентов.

Раньше я знал только два сильных чувства, две крайности, между которыми текла жизнь.

Азарт и Скука.

Но Призрачный Сервер грубо ломает сознание, рвет шаблоны. Долбанный реализм… – пальцы не слушаются, микроядерные батареи из неприкосновенного запаса никак не хотят защелкиваться в слотах.

Интерфейс системы жизнеобеспечения пылает перед глазами. Вгоняю себе все метаболиты и антирады, какие есть. Сознание опасно плывет, полоска жизни подскакивает до ста процентов, мельтешат сообщения о каких-то побочных эффектах, но мне неинтересно.

Встаю и бегу вниз по оплавленным балкам.

Черта пройдена. Срабатывает триггер.

«Ваша точка возрождения изменилась».

Игнорирую сообщение, спрыгиваю по ту сторону невысоких стен, бегу что есть сил навстречу зеленоватому мерцанию, максимально увеличив диаметр сферы защитного поля.

Еще пара шагов – и я в точке респауна!

Вспышка.

Еще одна!

Так получилось, что случайно «ловлю» двоих. Даргианин куда-то исчез, Арбидо и Юрген ошалело смотрят на меня, не понимая, почему нет привычной боли?!

– У меня силовое поле! Надо быстро убираться отсюда! – пытаюсь в двух словах объяснить им суть происходящего, но получается плохо, сбивчиво. Гоблин дрожит в ожидании новой порции мучений, зато в глазах Юргена внезапно вспыхивают понимание и надежда. Он мгновенно поверил, по крайней мере, в техническую часть своего спасения. О мотивах сейчас никто не задумывается. Моя защита держит радиацию, но это временно. Запаса энергии при максимальной мощности, хватит минут на пять-семь не больше.

– За кем ты пришел? – во взгляде Юргена плещется безумная боль.

– За ним! – я жестом указал на Арбидо.

Все вышло спонтанно, на эмоциях. У меня нет четкого плана дальнейших действий, но технолог оказался сообразительным.

– Тогда хватай его! – последовал короткий, не терпящий возражений жест в сторону гоблина.

Нам надо двигаться быстро. При этом никто не должен выходить за границы защиты. Если живыми доберемся до площадки гравилифта, появится шанс, что успеем спуститься вниз, а там, на торговой палубе, точку респауна перенесут за деньги!

Проблема в том, что денег у меня нет!

Юрген взял инициативу в свои руки. Он давно изучил окрестности и в точности знает, что именно нужно делать. Жестом указывает в направлении ближайшей пробоины, коротко поясняет:

– Технические тоннели!

Я отдаю ему пистолет, сам хватаю гоблина на руки. Дрожащее тельце почти ничего не весит. Огромные глаза полны слез. Арбидо инстинктивно прижимается ко мне, не веря в спасение.

 

* * *

 

Путь назад прошел для меня, как в бреду.

В тоннелях, пронзающих толщу палубы, царит сущий ад. Стены здесь слабо светятся от радиации. В каждом ответвлении ютятся существа, давно потерявшие рассудок в череде уничтожающих сознание перерождений. Одни агрессивны, другие трусливы. Мы с Юргеном бежим, что есть сил. Он стреляет, я же стараюсь удержать темп, не споткнуться.

Здесь все пропитано болью, голодом, страхом, – первобытные инстинкты правят бал, ни одно из встреченных существ не подает признаков разумного поведения.

Я быстро потерял чувство направления. Уже не считаю шаги, не пытаюсь понять, куда нас ведет технолог. Стимуляторы закончились, боль возвращается и постепенно начинает пожирать сознание.

Юрген видит мое состояние, но молчит. Патроны у него на исходе, теперь различных тварей по большей части отпугивает лишь защитное поле, – они видят окружающее нас сияние и инстинктивно шарахаются в стороны, позволяя пройти.

Технический тоннель несколько раз изламывается, ведет под уклон.

Я заметно отстаю. Технолог чуть сбавляет шаг. Удивительно, как стойко он держится! Его стремление выжить ненадолго придает мне сил.

Кажется, мы бежим уже целую вечность. Защитное поле постепенно угасает. Закончился заряд в батареях?

Нет… Индикаторы уровней опасности сползли в зеленую зону! Но где же гравишахта?! Не уверен, что смогу пережить спуск.

Мы внезапно оказываемся в тупике. Перед нами переборка, в ней массивный запертый люк.

Я остолбенел.

– Показывай, что у тебя есть из оружия?!

Едва соображаю. Голос Юргена с трудом проникает в рассудок. С трудом открываю инвентарь, выбрасываю на захламленный пол снайперскую винтовку.

– Отойди! – потребовал технолог, подбирая оружие.

Он стреляет в переборку. Вспышки попаданий испаряют металл в полуметре от люка. Я не понимаю, какой в этом смысл, но вскоре в образовавшейся дыре что-то начинает искрить, затем происходит замыкание, и люк рывками сдвигается в сторону.

Юрген выбирается первым. Я за ним.

Место совершенно незнакомое. Взгляду открывается небольшой зал. По периметру стен – псевдофасады, стилизованные под входы в здания. Над ними пылают голографические надписи:

Сектор Технологов.

Сектор Пилотов.

Сектор Наемников.

Отсюда ведут два тоннеля. При входах указатели:

На палубу корпораций.

На торговую палубу.

Пока я озираюсь, Юрген бесцеремонно хватает за руку высокого, облаченного в силовую броню пилота, о чем-то разговаривает с ним на повышенных тонах.

Моя жизнь утекает. Осталось всего семь процентов. Не в силах стоять, сажусь на пол. Все. Отбегался. Вечный тебе респаун, самаритянин…

Мимо проходят высокоуровневые игроки, невольно замедляют шаг, смотрят на нас.

Чувствую ненависть в их взглядах, но она адресована не мне, а скорчившемуся подле гоблину.

Он ведь «ксеноморф первого уровня»… Один пинок – и с ним будет покончено.

С трудом заставляю себя очнуться, лезу в инвентарь, извлекаю на свет рабский ошейник, защелкиваю его на горле своего бывшего работодателя.

Юрген возвращается, пытается что-то объяснить. Не добившись понимания, он срывает с моей руки оплавленную гермоперчатку, торопливо втирает в запястье серебристую субстанцию, затем проделывает то же самое с Арбидо.

Я уже практически ничего не вижу и не соображаю.

Три процента жизни… Два… Один…

Мрак.

 

* * *

 

Респаун.

 

Меня объял зеленоватый свет.

Ощущения виртуальной смерти еще стынут холодом обреченного предчувствия, но, открыв глаза, я вижу Площадь Ушедших.

У моих ног скорчился гоблин в рабском ошейнике. Юргена нигде нет.

[1] Нидер — тот кто постоянно жмет только кнопку Нид — «Мне это нужно» при распределении добычи.

[2] Треш – это протест против шаблонов, рамок и правил, против социальных норм и полированной массовой культуры.

[3] Релиз — выпуск окончательной версии программы — готового для использования продукта. В релизе обычно собирают все версии и обновления, и выпускают конечный продукт со всеми исправлениями, который не нужно обновлять, так как он является последней версией ПО.

[4] Драга — механическое приспособление, используется для разработки россыпей, извлечения из них ценных минералов (чаще всего — золота, серебра) и укладки шлака в отвал.

[5] Шклок — на сленге «Призрачного Сервера» — игрок низкого уровня, неудачник, иногда, обобщенно — человек, не состоящий ни в одном из кланов.

Он — обитатель киберпространства. Игрок, давно мечтающий расстаться с реальной жизнью Жажда новых ощущений толкает его на рискованный шаг, и вот один из первых нейросетевых имплантатов становится неотъемлемой частью его организма. Но этого мало. Он страстно хочет шагнуть за грань, полностью порвать с реалом, и такая возможность неожиданно открывается: необъятная вселенная, полная тайн, загадок, и запредельного, способного свести с ума реализма ощущений распахивается перед ним.

Это «Призрачный Сервер» — Игра будущего, где космос и киберпространство сходятся воедино, сжигая судьбы людей и ксеноморфов, а погоня за острыми ощущениями быстро становится безжалостной схваткой за выживание. Но самое таинственное, загадочное, ужасное ждет впереди, когда начинает брезжить понимание: отсюда нет выхода, каждый поступок фатален, а каждый шаг ведет по краю пропасти между жизнью и смертью.

Отзывы

  1. З. Беркут

    :

    Очень интересный мир. Лучше , чем любая виртуальная игра с вашим участием!
    Первая книга отличается уникальным языком героев. Круто вообще! Спасибо! :good:
    Две остальные не уступают первой по увлекательности сюжета и неожиданным событиям.
    Спасибо огромное, Андрей Львович!
    «Нейр» — продолжение трилогии? С нетерпением ждем! :yes:

Добавить отзыв


Меню
Меню
Меню
0 WooCommerce Floating Cart

Корзина пуста